Imagen de la semana 2010

22 de Marzo de 2010

Estrella que Muere Forma Dragón Cósmico

NGC 5189 es una nebulosa planetaria con un toque oriental. Similar en apariencia a un dragón chino, estos fuegos artificiales cósmicos rojos y verdes son los últimos acordes de una estrella que muere.

Al final de su vida, las capas exteriores de una estrella con una masa menos de ocho veces la de nuestro Sol estallan, dando origen a una nebulosa planetaria. Algunas de estas nubes estelares son casi redondas, rememorando grandes burbujas de jabón o planetas gigantes (de allí su denominación), mientras que otras, como NGC 5189, son más intrincadas.

Específicamente, esta nebulosa planetaria exhibe una curiosa forma de “S”, con una barra central que posiblemente corresponde a una proyección de un anillo interior de gas expulsado por la estrella, observado de canto. Los detalles del proceso físico que produce esta compleja simetría a partir de una simple y esférica estrella siguen siendo objeto de controversia astronómica. Otra posibilidad es que la estrella tenga un compañero muy cercano (pero invisible). Con el tiempo la órbita se habría movido a causa de la precesión, lo que habría derivado en complejas curvas a los lados opuestos de la estrella, como se ve en esta imagen.

Esta imagen fue obtenida con el Telescopio de Nueva Tecnología (New Technology Telescope), en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, usando el instrumento EMMI actualmente fuera de uso. Es una combinación de exposiciones tomadas a través de distintos filtros de onda corta, cada uno diseñado para captar sólo la luz proveniente del brillo de un determinado elemento, como hidrógeno, oxígeno y nitrógeno.


15 de Marzo de 2010

Solargrafía de un Paranal Soleado

Solargrafía, el arte de usar una sola exposición de larga duración con una cámara oscura para fotografiar el movimiento del Sol a lo largo de varias semanas, ayuda a mostrar por qué Cerro Paranal en el norte de Chile constituye el hogar perfecto para el Very Large Telescope (VLT) de ESO. La cámara oscura, construida con un pequeño tubo de rollo de películas y un pedazo de papel fotográfico, fue instalada por Gerd Hüdepohl en el techo del edificio de control del VLT desde el 15 de octubre al 26 de diciembre de 2009, cubriendo la primavera del hemisferio sur. Las rayas blancas que se extienden en la parte superior de la imagen plasman el avance del Sol a través del cielo a lo largo de todo el período. Cuando se cruzan nubes entre el Sol y la cámara, se producen quiebres en las rayas blancas pero, como vemos, no hay nubes que oscurezcan el cielo durante toda la exposición. En otras palabras: ¡el clima perfecto para la astronomía! La Unidad de Telescopio 1 del VLT es visible como un perfil fantasmagórico en la parte baja de la imagen.

La idea de crear las solografías en los telescopios de ESO provino de Bob Fosbury, un astrónomo que trabaja en la sede central de ESO en Alemania, luego de aprender la técnica de parte del artista finlandés Tarja Trygg. Éste proporcionó cámaras –básicamente cilindros con un hoyo y un pedazo de papel fotográfico sin exposición instalado a lo largo de la pared interna- y Fosbury junto con el director del Observatorio Andreas Kaufer, entregó las cámaras, conocidas como “latas” (“cans”), a los sitios de los observatorios en Chile para cuatro meses más tarde recolectarlas para su procesamiento final por parte de Trygg. “Es una imagen absolutamente única”, dice Fosbury. “Nunca había visto huellas solares intactas como éstas en imágenes de larga exposición tomadas en todo el mundo”.

Los colores que aparecen en la imagen de la cámara oscura no están relacionados a los colores reales de la escena. El color proviene de la apariencia del polvo de plata que crece en granos de haluro de plata. Con imágenes solargráficas, el papel fotográfico no se desarrolla sino que simplemente se escanea con un escáner a color normal después de la exposición y luego se “invierte” –cambia de negativo a positivo- en el computador. Esto revela la imagen latente, que en una fotografía normal usualmente es invisible y está compuesta de alrededor de diez átomos de plata por mil millones de átomos de granos de haluro de plata. Sin embargo, en exposición continua los primeros signos visibles de una imagen latente son amarillentos, para luego oscurecerse a sepia y finalmente a un tono café granate, en la medida que crece el tamaño de la partícula. Al final, la exposición máxima produce una sombra color azul pizarra.

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8 de Marzo de 2010

Sede Central de ESO bajo la Nieve

La Sede Central del Observatorio Europeo Austral enfriándose en medio de la nieve, bajo la Luna llena en una noche de enero. La nieve invernal en la ciudad universitaria de Garching, al norte de Munich, Alemania, marca un agudo contraste con los áridos desiertos donde se encuentran los observatorios de ESO en Chile.

La Sede central del Observatorio Europeo Austral es el centro científico, técnico y administrativo de ESO, donde se llevan a cabo los programas de desarrollo técnico, que proveen a los observatorios de los instrumentos más avanzados del mundo. Es también sede de la Coordinación Europea del Telescopio, operado por ESO en conjunto con la Agencia Espacial del Espacio.


1 de Marzo de 2010

Galaxia Darth Vader NGC 936

Brillando en el cosmos a una distancia de 50 millones de años-luz de distancia, la galaxia NGC 936 posee un sorprendente parecido a la nave espacial Twin Ion Engine (TIE) usada por el maléfico Darth Vader y su tripulación en la película Guerra de las Galaxias. El brillante bulbo de la galaxia y la estructura tipo barra que la cruza recuerdan el motor central y cabina de mando de la nave espacial, mientras un aro de estrellas que rodea el centro galáctico completa el paralelo, que correspondería a las alas de los aviones TIE que están equipados con paneles solares.

La galaxia alberga exclusivamente estrellas antiguas y no muestra señales de ninguna formación estelar reciente. Barras como las observadas en NGC 936 son características comunes de las galaxias; sin embargo, esta es considerablemente más marcada que el promedio. Aunque es un símbolo perfecto del lado oscuro de la “Fuerza”, es aún debatible si esta galaxia está dominada, como la mayor parte de las otras, por una gran cantidad de materia oscura.

Esta imagen ha sido obtenida usando el instrumento FORS instalado en uno de los telescopios de 8,2 metros del Very Large Telescope de ESO en la cima del cerro Paranal, en Chile. Combina información reunida a través de cuatro filtros de banda ancha (B, V, R, I). El campo de visión es de cerca de 7 arcominutos.


22 de Febrero de 2010

Una enana en el cúmulo Fornax

En esta deslumbrante imagen se puede ver la galaxia NGC 1427A mientras viaja a través del cúmulo de galaxias Fornax, al cual pertenece. NGC 1427A es un ejemplo de galaxia irregular enana, un tipo de galaxia que es significativamente menos brillante que las regulares y se caracteriza por su peculiar forma. En este caso, la forma de la galaxia ha sido forjada por su rápido movimiento hacia la derecha a través del cúmulo: con una velocidad de dos millones de kilómetros por hora en relación al cúmulo, NGC 1427A está siendo destrozada y eventualmente se desmoronará.

La interacción con el cúmulo Fornax ha llevado al nacimiento de muchas estrellas. En la imagen se aprecia una zona de estrellas jóvenes y brillantes que forman un boomerang dentro de la galaxia. NGC 1427A muestra una sorprendente similitud con uno de nuestros vecinos galácticos, la Gran Nube de Magallanes, que ha experimentado episodios similares de formación estelar, gatillados por la interacción con la Vía Láctea.

Esta imagen ha sido obtenida usando el instrumento FORS instalado en uno de los telescopios de 8,2 metros del Very Large Telescope de ESO en Cerro Paranal, Chile. Combina datos obtenidos a través de cuatro filtros de banda ancha (U,B,V,I) y uno de banda corta (H-alfa). El norte está a la izquierda y el oeste está arriba. El campo de visión es de 7 arcos de minuto.


15 de Febrero de 2010

El motor escondido de NGC 4945

Esta imagen retrata la galaxia espiral NGC 4945, vecina cercana de la Vía Láctea. Perteneciente al grupo de galaxias Centaurus A, está ubicada a una distancia de casi 13 millones de años-luz. Mostrando una notoria semejanza con nuestra galaxia, NGC 4945 también esconde un agujero negro súper masivo tras la gruesa estructura de polvo con forma de anillo visible en la imagen. Sin embargo, a diferencia del que se encuentra en el centro de nuestra Vía Láctea, el agujero negro de un millón de masas solares oculto en NGC 4645 es un Núcleo Galáctico Activo que está consumiendo frenéticamente toda la materia circundante, por lo que libera enormes cantidades de energía.

Esta imagen combina observaciones realizadas a través de tres filtros diferentes (B, V, R) con el telescopio Danés de 1,5 metros, en el Observatorio La Silla de ESO en Chile.


8 de Febrero de 2010

Very Large Telescope visto con ojo de pájaro

Un pájaro sobrevolando el remoto y escasamente poblado Desierto de Atacama, en el norte de Chile -posiblemente el más seco del mundo-, se sorprendería al pasar sobre el oasis tecnológico del Very Large Telescope (VLT) de ESO en Paranal. El complejo astronómico basado en Tierra más avanzado del mundo alberga cuatro Unidades Telescopio de 8, 2 metros, cuatro Telescopios Auxiliaresde 1,8 metros, el Telescopio de Rastreo del VLT (VST), y el Telescopio Visible e Infrarrojo de Rastreo para la Astronomía (VISTA) de 4,1 metros, visible a la distancia en la cumbre de monte cercano a la plataforma principal.

Esta vista aérea también muestra otras estructuras, incluido el edificio de la Sala de Control del Observatorio, en el borde frontal de la plataforma.


1 de Febrero de 2010

Paranal Desde la Altura

Esta fotografía aérea muestra la cumbre del Cerro Paranal en el norte de Chile, sede del Very Large Telescope (VLT) de ESO. Esta instalación emblemática de la astronomía basada en Tierra posee cuatro Unidades de Telescopio de 8,2 metros de diámetro junto con cuatro Telescopios Auxiliares de 1,8 metros. Éstos puedes trabajar conjuntamente, en grupos de dos o tres, como un telescopio gigante, conocido como el Interferómetro VLT o VLTI.

Esta imagen refleja el sinuoso acceso que lleva hasta la plataforma de observación así como a la Sala de Control del Observatorio. La fotografía ayuda a tener una sensación de lejanía del sitio del VLT, que se ubica en el extremadamente árido Desierto de Atacama a una altitud de 2.600 metros. La primera Unidad de Telescopio comenzó sus operaciones en Paranal en 1999. El VLT Survey Telescope o Telescopio de Rastreo del VLT, planificado para comenzar sus observaciones en 2010, está ausente en esta fotografía pues fue tomada en 2004.


25 de Enero de 2010

Panorama vertical del telescopio de 3,6 metros de La Silla

Esta imponente vista vertical del telescopio de 3,6 metros de ESO lo muestra en gran detalle. El telescopio está ubicado en el cerro La Silla de 2.400 m de altura, hogar del primer centro de observación de ESO en los bordes meridionales del Desierto de Atacama. Equipada con HARPS, el mejor buscador de exoplanetas del mundo, el telescopio de 3,6 metros de ESO comenzó sus observaciones en 1977 y quedó completamente actualizado en 1999. El espejo principal se encuentra debajo de la cobertura de protección oscura, y la gran estructura negra de arriba sostiene al espejo secundario. El cubo blanco que está sobre el espejo secundario contiene el computador que controla a este último.


18 de Enero de 2010

El futuro Telescopio Europeo Extremadamente Grande

Este dibujo del concepto arquitectónico del European Extremely Large Telescope (E-ELT) o Telescopio Europeo Extremadamente Grande planificado por ESO muestra al que será el telescopio óptico más grande del mundo mirando al firmamento. Programado para comenzar sus operaciones en 2018, el E-ELT abordará los más grandes desafíos científicos del nuestros tiempos. El objetivo principal será encontrar planetas similares a la Tierra alrededor de otras estrellas ubicadas en las llamadas “zonas habitables” donde puede existir vida, uno de los Santos Griales de la astronomía observacional moderna. El E-ELT también contribuirá de manera fundamental a la cosmología al medir las propiedades de las primeras estrellas y galaxias e investigar la naturaleza de la materia oscura y la energía oscura.

Además de esto, los astrónomos están expectantes ante lo inesperado: preguntas nuevas e imprevisibles que seguramente surgirán a partir de los descubrimientos realizados con el E-ELT. Con un espejo principal increíble que mide 42 metros de largo, el E-ELT recolectará 25 veces más luz que los telescopios de 8,2 metros del observatorio Very Large Telescope de ESO en Chile, que es actualmente el líder mundial en términos de capacidad de observación astronómica.


11 de Enero de 2010

Luz Zodiacal sobre La Silla

Esta imagen captura con gran belleza la luz zodiacal, un brillo triangular que se ve mejor en los cielos nocturnos carentes de la aplastante luz de la Luna o de contaminación lumínica. La fotografía fue tomada en el Observatorio La Silla de ESO en Chile en septiembre de 2009, observando hacia el oeste minutos después de la puesta del Sol. Un mar de nubes se ha instalado en el valle abajo de La Silla, ubicada a una altitud de 2.400 metros, asomándose algunas cumbres menores a través de la niebla.

La luz zodiacal es luz solar reflejada por partículas de polvo entre el Sol y la Tierra, y se observa mejor cerca del amanecer o atardecer. Tal como lo indica su nombre, el celeste brillo aparece en el anillo de constelaciones conocidas como el zodiaco. Éstas se encuentran a lo largo del eclíptico, aparente “senda” hacia el este que traza el Sol a través del cielo de la Tierra.


4 de Enero de 2010

El Corazón de un Telescopio Poderoso

Esta imagen muestra el interior de una de las cuatro Unidades de Telescopio de 8,2 metros de diámetro en el Very Large Telescope de ESO en Cerro Paranal, Chile. Designado como Unidad de Telescopio 1 o UT1, y llamado Antu, esta compleja máquina de ciencias ha estado en operación en Paranal desde 1999. Justo antes de la puesta del sol, los técnicos retiran los protectores contra el viento y trabajan para finalizar las preparaciones en el telescopio a fin de iniciar la observación nocturna. Durante el día, el domo se mantiene cerrado para proteger el delicado y valioso equipo científico que existe dentro, así como para asegurar que las diferencias de temperatura entre el telescopio y la atmósfera sean mínimas durante la apertura.

A la izquierda del espejo principal del telescopio, al centro de la imagen, se encuentra el instrumento Infrared Spectrometer And Array Camera (ISAAC) que estaba, hasta hace poco, adjunto a este telescopio. Ahora está siendo trasladado a otra Unidad de Telescopio, el UT3 o Melipal.


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