Imágenes de la semana

10 de Marzo de 2014

El cometa de Rosetta está despertando

El 20 de enero de 2014, la nave Rosetta de la ESA despertó de una larga y profunda hibernación espacial para aproximarse a su objetivo: el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (67P/CG).

Desde nuestro privilegiado punto de vista, desde la Tierra, el cometa 67P/CG acaba de reaparecer tras pasar detrás del Sol. En cuanto fue visible, el 28 de febrero de 2014, el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO dirigía su mirada hacia el cometa desde el Observatorio Paranal de ESO, en Chile. ESO está colaborando con la ESA para monitorizar al cometa desde tierra a medida que Rosetta se vaya acercando en los próximos meses. Estas observaciones ayudarán a preparar el encuentro de la nave con el cometa, planificado para agosto de este año (ver potw1403a).

Esta nueva imagen, y las muchas que vendrán en un futuro, serán utilizadas por la ESA para afinar la navegación de Rosetta y para monitorizar cuánto polvo libera el cometa. La imagen de la izquierda fue creada apilando las exposiciones individuales para mostrar el fondo de estrellas — posteriormente movidas para compensar el propio movimiento el cometa, que aparece como un pequeño punto justo en la parte superior de uno de los rastros de estrella (en el centro del círculo). La imagen de la derecha muestra al cometa sin las estrellas.

Esta nueva imagen muestra un destello del cometa, lo cual indica que el hielo de su núcleo ha empezado a evaporarse a medida que se calienta en su acercamiento al Sol. Al igual que la nave Rosetta, el propio cometa emerge de una hibernación.

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3 de Marzo de 2014

Los trabajadores de ALMA rescatan a una cría de vicuña abandonada

Arriba, en el Llano de Chajnantor, en los andes chilenos, se encuentra el observatorio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), rodeado por inmensas extensiones de secos paisajes. Sorprendentemente, la región alberga diferentes especies salvajes, muchas de las cuales, a veces, aparecen de repente cerca del observatorio. Más al sur, el Observatorio La Silla de ESO recibía recientemente la visita de un zorro gris sudamericano (potw1406a) y de algunos caballos salvajes (potw1344a).

El último y encantador visitante de ALMA es esta cría de vicuña, encontrada el 16 de febrero de 2014 por trabajadores de ALMA. La cría, que tenía solo tenía unas pocas semanas de vida, había sido perseguida por unos zorros y, debilitada, había perdido el rastro de su manada.

Al día siguiente, tras un par de intentos fallidos por devolver a la cría a su manada, los trabajadores la trasladaron al Centro de rescate y rehabilitación de la vida salvaje de la Universidad de Antofagasta, donde está siendo tratada con la intención de que liberarla de nuevo en el llano andino en el plazo de, aproximadamente, un año.


24 de Febrero de 2014

Las curvas de la sede central de ESO

Despojada de sus colores en esta sorprendente imagen infrarroja, las amplias curvas de la sede central de ESO contrastan con la gélida belleza natural de los árboles que la rodean. La extrema curvatura visible en esta imagen se debe a que el fotógrafo utiliza una lente de ojo de pez que distorsiona la escena y hace que el edificio se enrosque alrededor del pálido follaje y genere un cerco sobre el cielo que lo corona. El follaje aparece brillante dado que refleja la luz infrarroja y los pálidos tonos blancos se deben a que el fotógrafo aplica  un balance de blancos a las hojas de los árboles.

Las precisas curvas de cemento, cristal y acero dan claves sobre la peculiar estructura del edificio de la sede central. En 1981, un artículo publicado en la revista The Messenger, de ESO, describía el edificio como "un laberinto parecido a los que se utilizan en los tests de inteligencia de las ratas". Afortunadamente para ESO, el autor añadió "los seres humanos son, de media, más inteligentes que las ratas, y el problema se soluciona rápidamente".

Esta imagen fue tomada por Dirk Essl, experto en informática de ESO.


17 de Febrero de 2014

VST fotografía a Gaia camino de mil millones de estrellas

En estas nuevas imágenes, obtenidas por el telescopio VST (Very Large Telescope Survey Telescope) de ESO, vemos al satélite Gaia de la ESA en su posición, a 1,5 millones de kilómetros de la órbita terrestre.

Lanzado la mañana del jueves 19 de diciembre de 2013, la misión del satélite es construir un mapa 3D de nuestra galaxia en los próximos cinco años. Desde el principio de los tiempos, la humanidad ha soñado con tener un mapa del cielo, y Gaia abrirá las puertas a un conocimiento totalmente nuevo sobre nuestro vecindario estelar. Medirá con una gran precisión las posiciones y el movimiento de alrededor de mil millones de estrellas de nuestra galaxia con el fin de explorar la composición, formación y evolución de la Vía Láctea.

Estas nuevas observaciones son el resultado de una estrecha colaboración entre la ESA y ESO para hacer un seguimiento de la nave desde tierra. Gaia es la instalación astrométrica más precisa jamás construida pero, para que sus observaciones sean útiles, necesita saber con exactitud en qué lugar del universo se encuentra. La única forma de conocer con precisión la velocidad y posición de la nave es observándola diariamente desde tierra, usando telescopios como el VST de ESO, en una campaña conocida como GBOT (Ground-Based Optical Tracking, seguimiento óptico desde tierra).

El VST es un telescopio de última tecnología de 6,2 metros equipado con el instrumento OmegaCAM, un monstruo con una cámara CCD de 268 megapíxeles y un campo de visión equivalente a cuatro veces el área de la Luna llena. El pasado 23 de enero de 2014, en seis minutos y medio, el VST captó estas imagines utilizando OmegaCAM. Puede verse claramente a Gaia: es un pequeño punto en movimiento que destaca sobre un fondo estrellado. Su ubicación se marca con un círculo rojo. En estas imágenes, la nave es un millón de veces más débil de lo que puede detectar el ojo humano.

Gaia fue observada previamente por el VST en diciembre de 2013, poco después de su lanzamiento: es uno de los objetos más cercanos que haya observado el VST. ¡Apareció exactamente en la ubicación esperada, marcando un momento culminante y una exitosa colaboración entre la astronomía basada en tierra y la espacial!

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10 de Febrero de 2014

Fantástico, Señor Zorro

Pese a la precariedad existente en los límites del mundo habitable, la vida se las arregla para seguir aferrada a la tierra. En las faldas del desierto de Atacama, cálido y seco, este resistente zorro gris sudamericano acaba de despertar, estirándose tranquilo. Normalmente estos zorros son activos durante la noche, explotando al máximo la bajada de temperaturas que se da cuando el sol chileno da un respiro.

Al fondo hay otros signos de vida. Esta cúpula blanca alberga el Telescopio suizo de  1,2 metros Leonhard Euler, protegido de las duras condiciones por su carcasa exterior. A medida que el cielo oscurece en el Observatorio La Silla de ESO, otras conocidas especies nocturnas, los astrónomos, despiertan, se estiran y se preparan para sondear el cielo con tecnologías que emiten algún que otro zumbido.

Esta imagen es obra del Fotógrafo embajador de ESO Malte Tewes y fue enviada al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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3 de Febrero de 2014

El aire antártico visita Paranal

Esta hermosa panorámica del Observatorio Paranal de ESO fue tomada el 5 de julio de 2012, uno de los días más secos registrados en el complejo del VLT (Very Large Telescope). Paranal es como una isla que emerge, con bancos masivos de nubes flotando debajo, sobre el distante Océano Pacífico.

La escasa humedad en Paranal durante ese periodo se registró con un radiómetro de vapor de agua conocido como LHATPRO, el cual monitoriza la atmósfera con el fin de  ayudar en las observaciones que se llevan a cabo en el observatorio [1]. Meteorólogos de dos universidades chilenas identificaron las causas de estas inusuales condiciones de sequedad: aire antártico a gran altitud moviéndose hacia el norte y descendiendo sobre Paranal.

Este frente frío permaneció sobre Paranal durante unas 12 horas, batiendo un récord de baja humedad en el aire sobre el observatorio [2]. Florian Kerber (ESO) y sus colegas analizaron este clima tan poco usual, publicando los resultados en un artículo en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society el 29 de enero de 2014, disponible aquí.

Bueno, es un desierto seco… ¿qué tiene esto de especial? A estas altitudes es normal experimentar sequedad a estos niveles, por ejemplo, en el observatorio ALMA, en el Llano de Chajnantor, que se encuentra a  5.000 metros sobre el nivel del mar. Pero en Paranal la altitud es algo más de la mitad: 2.635 metros. Las observaciones infrarrojas pueden obtenerse con mayor calidad cuando hay poco vapor de agua en el aire, esto podría significar que medidas rutinarias utilizando el radiómetro LHATPRO ofrecerían a los astrónomos la oportunidad de explotar futuros episodios de sequedad en Paranal con el fin de obtener observaciones infrarrojas de gran calidad del universo que nos rodea.

La fotografía es obra del Fotógrafo embajador de ESO Gabriel Brammer, quien casualmente fue testigo del atardecer que precedió a este episodio de sequedad que resultó ser tan extraordinariamente hermoso y claro. Gabriel trabaja como astrónomo en el Observatorio La Silla-Paranal de ESO. Cuando no hace de soporte a las operaciones en los observatorios, estudia la formación y evolución de galaxias distantes utilizando los telescopios y la instrumentación más avanzados del mundo, incluidos el VLT (Very Large Telescope) de ESO y el Telescopio Espacial Hubble.

Notas

[1] LHATPRO (Low Humidity and Temperature Profiling radiometer, radiómetro perfilador de baja humedad y temperatura) fabricado por Radiometer Physics GmbH en Alemania, utiliza fuertes líneas espectrales de determinados elementos para medir el contenido de agua en la atmósfera.


20 de Enero de 2014

El cometa de Rosetta

La nave Rosetta de la ESA despierta hoy tras 31 meses de profunda hibernación en el espacio profundo, alcanzando al fin al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (67P/CG).

En esta imagen vemos las observaciones más recientes del cometa, de 4 kilómetros de diámetro, tomadas el 5 de octubre de 2013 por el telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, cuando el cometa se encontraba a unos 500 millones de kilómetros de distancia — antes de que pasara detrás del Sol y quedara fuera de la perspectiva terrestre.

Para obtener esta imagen se han procesado una serie de observaciones para hacer visibles tanto al cometa sin estrellas de fondo  (a la izquierda), como al campo de estrellas con el seguimiento del cometa marcado (a la derecha). Visto contra un campo cuajado de estrellas, situado hacia el centro de la Vía Láctea, el cometa estaba aún tan alejado del Sol que el núcleo helado no dejaba escapar ningún gas o polvo, y aparece como un simple punto. A medida que se acerque al Sol, su superficie se calentará y sus hielos sublimarán, dejando un rastro de polvo que formará su cola.

Esta observación marca el principio de una estrecha colaboración entre ESA y ESO para monitorizar el cometa desde tierra durante el encuentro de Rosetta con 67P/CG a finales de este año. Rosetta fue lanzado en el año 2004 y su objetivo es explorar la superficie del cometa depositando una nave sobre 67P/CG [1].

El cometa está en una órbita de 6,5 años alrededor del Sol y actualmente se dirige a la órbita de Júpiter. Su punto de mayor acercamiento al Sol — aproximadamente entre las órbitas de la Tierra y Marte — tendrá lugar en agosto de 2015. Esta imagen sugiere que el cometa aún no está activo, por lo que los científicos están ansiosos por poder observar de nuevo el cometa en febrero, cuando vuelva a ser observable por el VLT y se encuentre mucho más cerca del Sol.

Mientras tanto, las observaciones llevadas a cabo en octubre se han utilizado para confirmar la órbita del cometa ante la importante cita que se prevé para mayo: la maniobra de encuentro que alineará Rosetta con el fin de orbitar 67P/CG en agosto. Posteriormente, una vez que Rosetta pueda observar al cometa con su propio sistema de imagen, se llevarán a cabo más cálculos.

Notas

[1] Desde su lanzamiento, Rosetta ha viajado cinco veces alrededor del Sol, tomando velocidad y alineándose hacia su destino final. Durante la parte más fría de la misión, mientras Rosetta se aventuraba fuera de la órbita de Júpiter, la nave fue puesta en hibernación en el espacio profundo. 67P/CG se encuentra en una órbita razonablemente estable y bien conocida, lo cual significa que los cálculos para la trayectoria de Rosetta pueden hacerse con bastante antelación al lanzamiento de la nave, y está lo suficientemente alejado del Sol como para ser un objetivo seguro.

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13 de Enero de 2014

ALMA y Chajnantor al atardecer

Gracias a los Fotógrafos Embajadores de ESO podemos disfrutar  de imágenes sensacionales tomadas en los distintos observatorios de ESO, en las lejanas cimas montañosas de Chile. Babak Tafreshi ha captado esta elegante vista panorámica al atardecer de las antenas de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array). Esta fascinante imagen puede confundirse con el fotograma de una película de ciencia ficción, en la que vemos cómo se fusiona el espectáculo tecnológico de ALMA con el poder del paisaje que nos regala la naturaleza salvaje del llano de Chajnantor, a 5.000 metros sobre el nivel del mar.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.


6 de Enero de 2014

Noches de Paranal

Levante la vista en la noche desde el Observatorio Paranal de ESO en Chile y se encontrará con un impresionante panorama. Manchas de azul, naranja, rojo; cada una es una estrella, galaxia o nebulosa diferente que, en conjunto, conforman un cielo resplandeciente. Los astrónomos escudriñan este hermoso trasfondo, intentando desentrañar los misterios del Universo.

Para lograrlo, utilizan telescopios como los Telescopios Auxiliares del VLT que se aprecian en esta fotografía. La imagen muestra tres de las cuatro unidades móviles que alimentan de luz al Interferómetro del VLT, el instrumento óptico más avanzado del mundo. Combinados para constituir un telescopio de mayor envergadura, son mayores que la suma de sus partes: revelan detalles que serían visibles con un telescopio tan grande como la distancia entre ellos.  


30 de Diciembre de 2013

Noche Luminosa en Paranal

Cuando cae la noche, los observatorios de ESO se llenan de vida. Los astrónomos y técnicos toman sus puestos, apuntando los telescopios hacia el cielo. Esta imagen muestra los cielos prístinos sobre el Observatorio Paranal de ESO, ubicado en el Desierto de Atacama en Chile, lejos de las luces de la ciudad.

En la imagen, Gabriel Brammer, uno de los Embajadores fotográficos de ESO, ha captado la serena belleza de la Vía Láctea, desde la plataforma del Very Large Telescope. Los cuatro bloques masivos que se aprecian en la parte inferior de la fotografía corresponden a los cuatro Telescopios Principales del VLT, cada uno de los cuales alberga espejos de 8.2 metros de increíble precisión. Alrededor de ellos, se aprecian los Telescopios Auxiliares del VLT, que se pueden identificar fácilmente por sus domos redondos y blancos. La mancha brillante a la izquierda es la Luna, brillante como si fuera el Sol y, a la derecha, se ve la sombra del fotógrafo, saludando con sus brazos abiertos.

El cielo nocturno completo es visible gracias al uso de un lente de 180 grados, por el fotógrafo Brammer, creando este efecto circular, con el suelo bordeando el marco.


23 de Diciembre de 2013

Felices Fiestas de parte del Observatorio Europeo Austral

Felices Fiestas de parte de todos quienes trabajan en el Observatorio Europeo Austral. ¡Les deseamos un feliz fin de año y un fructífero 2014!

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16 de Diciembre de 2013

Estelas estelares sobre el VLT en Paranal

Esta imagen fue obtenida por Babak A. Tafreshi, uno de los Fotógrafos Embajadores de ESO, desde el Observatorio Paranal de ESO. Pueden verse tres de los cuatro Telescopios Auxiliares (Auxiliary Telescopes, ATs) del VLTI (Very Large Telescope Interferometer). Sobre ellos, los largos trazos brillantes son estelas de estrellas, y cada una parece  marcar el camino aparente de una estrella a través del oscuro cielo nocturno, provocado por la rotación de la Tierra. Esta técnica también resalta los colores naturales de las estrellas, dando una indicación de su temperatura, que oscila entre los 1.000 grados Celsius para las estrellas más rojas y las pocas decenas de miles para las más calientes, que aparecen azules. En esta remota zona de Chile, de gran altitud, el cielo es extremadamente claro y no hay contaminación lumínica, de ahí el regalo de este magnífico espectáculo de luz.


2 de Diciembre de 2013

El brillo zodiacal ilumina los cielos de Paranal

En esta impresionante fotografía, tomada en la ubicación del Very Large Telescope (VLT) de ESO, en el Observatorio Paranal (Chile), podemos ver, en la zona central izquierda, la Vía Láctea — con su parte de nebulosas, estrellas y nubes de gas — levantándose tras los Telescopios Unitarios del VLT.

Hacia la derecha, compitiendo para destacar a medida que traza un arco sobre el horizonte, vemos una hermosa banda, casi triangular, de luz difusa  junto a la eclíptica, que es el camino aparente que hace el Sol en el cielo visto desde la Tierra.

Este brillo nace de la dispersión de la luz del Sol por las partículas de polvo que se encuentran entre los planetas que se extienden a lo largo del plano del Sistema Solar. Esto coincide en el cielo con la banda conocida como Zodíaco, que se extiende ocho grados de arco a ambos lados de la eclíptica y contiene a las conocidas constelaciones del zodíaco.


25 de Noviembre de 2013

Antiguas constelaciones sobre ALMA

Babak Tafreshi, uno de los Fotógrafos embajadores de ESO, ha captado esta fascinante imagen de las antenas de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) combinando la belleza de los cielos australes con las sorprendentes dimensiones del proyecto astronómico más grande del mundo.

Miles de estrellas se revelan a simple vista en los claros cielos del Llano de Chajnantor. Su noche seca y transparente es una de las razones por las que ALMA se ha construido en este lugar. En la esquina superior izquierda de la imagen vemos el Cúmulo de las Pléyades, un pequeño y compacto puñado de jóvenes estrellas sorprendentemente brillantes que ya conocían las civilizaciones más antiguas. La constelación de Orión (El Cazador) puede distinguirse claramente sobre las antenas más cercanas — el cinturón del cazador está formado por las tres estrellas azules que pueden verse a la izquierda de la luz roja. De acuerdo con la mitología clásica, Orión fue un cazador que capturó a las Pléyades, las hermosas hijas de Atlas. Al mirar al cielo a través de la fina atmósfera que cubre Atacama, casi parece que la épica escena de persecución estuviera teniendo lugar.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.


18 de Noviembre de 2013

Nueva imagen del cometa ISON

Esta nueva imagen del cometa C/2012 S1 (ISON) fue tomada con el telescopio nacional TRAPPIST instalado en el Observatorio La Silla de ESO en la mañana del 15 de noviembre de 2013. El cometa ISON se localizó por primera vez en nuestros cielos en septiembre de 2012, y tendrá su momento de máximo acercamiento al Sol a finales de noviembre de 2013.

TRAPPIST ha estado monitorizando al cometa ISON desde mediados de octubre, utilizando filtros de banda ancha como los usados en esta imagen. También ha estado utilizando filtros de banda estrecha especiales que aislan la emisión de varios gases, permitiendo a los astrónomos contar cuántas moléculas de cada tipo se desprenden del cometa.

El cometa ISON estaba bastante tranquilo hasta el 1 de noviembre de 2013, cuando un primer estallido dobló la cantidad de gas emitida por el cometa. El 13 de noviembre, justo antes de tomar esta imagen, un segundo y gigantesco estallido sacudió al cometa, incrementando su actividad en un factor diez. Ahora es lo suficientemente brillante como para verlo con unos prismáticos desde un lugar oscuro, en los cielos del amanecer mirando hacia el este. A lo largo de las últimas noches, el cometa se ha estabilizado en su nuevo nivel de actividad.

Estos estallidos fueron causados por el intenso calor del Sol que alcanza al hielo que se encuentra en elminúsculo núcleo del cometa a medida que éste se acerca al astro, provocando que el hielo se sublime y lanzando grandes cantidades de polvo y gas al espacio. Para cuando ISON se acerce a su punto máximo al Sol el 28 de noviembre (a tan solo 1,2 millones de kilómetros de su superficie — ¡solo un poco menos del diámetro del Sol!), el calor hará que aún más hielo sublime. Sin embargo, también podría romper todo el núcleo en pequeños frangemtos, que se evaporarían completamente cuando el cometa se aleje del intenso calor del Sol. Si ISON sobrevive a su acercamiento al Sol, se colverá impresionantemente brillante en el cielo del amanecer.

La imagen es una composición de cuatro exposiciones diferentes de 30 segundos con filtros azul, verde, rojo e infrarrojo. A medida que el cometa se movía frente a las estrellas del fondo, estas aparecen como puntos de múltiples colores.

TRAPPIST (TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope) se dedica al estudio de sistemas planetarios a través de dos métodos: la detección y caracterización de planetas situados fuera del Sistema Solar (exoplanetas), y el estudio de cometas orbitando el Sol. El telescopio nacional de 60 cm se opera desde una sala de control  en Lieja (Bélgica), a 12.000 kilómetros de distancia.

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11 de Noviembre de 2013

Vista panorámica de ALMA con la Nebulosa Carina

El fotógrafo embajador de ESO, Babak Tafreshi, captó esta vista panorámica de las antenas de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) bajo los claros cielos del Llano de Chajnantor, en los Andes chilenos.

La mancha rosada que protagoniza el lado izquierdo de la imagen es la Nebulosa Carina. Se encuentra en la constelación de Carina (La Quilla), a unos 7.500 años luz de la Tierra. Esta brillante nube de gas y polvo es una de las nebulosas más brillantes del cielo y contiene varias de las estrellas más brillantes y masivas conocidas de la Vía Láctea, como Eta Carinae. Para ver algunas imágenes recientes de ESO de la hermosa Nebulosa Carina, vean eso1208, eso1145, y eso1031.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile.  La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.


4 de Noviembre de 2013

Visitantes equinos

Una oscura noche de septiembre, en el Observatorio La Silla de ESO, tras pasar la noche en el telescopio, el astrónomo Klaas Wiersema regresaba hacia el restaurante. La mayor parte del trabajo en un observatorio se lleva a cabo durante la noche, por lo que no resulta raro ver a científicos y técnicos caminando en la oscuridad.

Pero esta vez, sucedió algo inesperado. De repente, Klaas oyó un resoplido profundo a sus espaldas y el sonido de pasos persiguiéndole. Estaba convencido de que algún tipo de animal iracundo había emergido de su madriguera y estaba intentando darle caza, por lo que salió corriendo como alma que lleva el diablo. No podía imaginar el tipo de bestia que le perseguía por las desoladas pendientes del desierto de Atacama, a 2.400 metros sobre el nivel del mar, por lo que pasó el resto de la noche intentando desvelar el misterio.

Cuando llegó la luz del día, se decidió a explorar, todo para descubrir que había pasado muy cerca de una manada de caballos salvajes que visitaban el observatorio. Probablemente, el semental intentaba proteger a sus yeguas. Captó esta imagen como prueba de su encuentro la noche anterior.

Klaas envió esta singular imagen al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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28 de Octubre de 2013

Cielo en llamas sobre Paranal

En esta fantasmal imagen nocturna, tomada en el Observatorio Paranal, podemos ver tres de los cuatro Telescopios Auxiliares VLT. Cada uno de ellos es un telescopio de 1,8 metros, diseñado para trabajar junto con los otros tres como un solo telescopio gracias al Interferómetro VLT.

Al fondo, la belleza callada de los cielos de Atacama se ensalza con el centelleo rojo, similar a una aurora, llamado luminiscencia nocturna (airglow en inglés), causado en la atmósfera por reacciones químicas que emiten luz. Normalmente estas emisiones no son tan potentes, pero la noche en la que se tomó esta fotografía era especialmente brillante, dando lugar a esta inusual imagen.


21 de Octubre de 2013

Dos galaxias que pueden verse a simple vista sobre el VLT

Esta impactante fotografía de los claros cielos chilenos muestra a un conjunto de estrellas brillantes y galaxias distantes salpicadas a lo largo de la imagen, suspendidas sobre uno de los cuatro Telescopios Unitarios (UTs, Unit Telescopes) del VLT (Very Large Telescope). Este es el cuarto UT y es conocido como Yepun (Venus).

Dos de los objetos que vemos en esta imagen son más conocidos que sus vecinos. En la parte izquierda de la imagen hay una galaxia que destaca por su tamaño y que forma una mancha en el cielo — Messier 31, o la Galaxia de Andrómeda. Más arriba, a la derecha de este objeto, hay una estrella brillante, que a su vez apunta hacia arriba a una galaxia que se encuentra aproximadamente en la misma línea de visión. Esta estrella es Beta Andromedae — también conocida como Mirach — y la segunda galaxia es Messier 33 (en la parte superior de la imagen). Se cree que estas dos galaxias han interaccionado en el pasado, formando un puente de gas de hidrógeno que abarca el espacio que las separa.

Esta imagen fue tomada por el Fotógrafo embajador de ESO Babak Tafreshi.

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14 de Octubre de 2013

Una nube sorpresa alrededor de una gigantesca estrella

En esta nueva imagen del VST (VLT Survey Telescope), instalado en el Observatorio Paranal de ESO, podemos contemplar el extraordinario supercúmulo estelar Westerlund 1 (eso1034). Este cúmulo excepcionalmente brillante se encuentra a unos 16.000 años luz de la Tierra, en la constelación austral de Ara (El altar). Contiene cientos de estrellas muy masivas y brillantes, todas ellas de tan solo unos pocos millones de años de edad — en términos estelares, son “bebés” estrella. Pero nuestra visión de este cúmulo se ve obstaculizada por el gas y el polvo que impide que la mayor parte de la luz visible que proviene del cúmulo estelar llegue hasta la Tierra.

Ahora, astrónomos que estudian imágenes de Westerlund 1 procedentes de un nuevo sondeo de los cielos australes [1], han localizado algo inesperado en este cúmulo. Alrededor de una de las estrellas — conocida como W26, una supergigante roja y, posiblemente, la mayor estrella conocida— han descubierto nubes de brillante gas de hidrógeno, que podemos apreciar en tonos verdes en esta nueva imagen.

Este tipo de nubes brillantes alrededor de estrellas supermasivas son muy poco usuales, y aún lo son menos en torno a una supergigante roja— se trata de la primera nebulosa ionizada descubierta alrededor de este tipo de estrella. La propia W26 sería demasiado fría para hacer que el gas brillase; los astrónomos especulan con que la fuente de la radiación ionizante pueden ser, o bien estrellas calientes azules que se encuentren en algún lugar del cúmulo, o posiblemente una estrella compañera de W26 más débil, pero mucho más caliente.

W26 finalmente acabará estallando como una supernova. La nebulosa que la rodea es muy similar a la nebulosa que rodea a SN1987A, los restos de una estrella que acabó como supernova en 1987 [2]. SN1987A fue la supernova más cercana a la Tierra observada desde 1604 y, como tal, dio a los astrónomos la oportunidad de explorar las propiedades de este tipo de explosiones. Estudiar objetos como esta nueva nebulosa en torno a W26 ayudará a los astrónomos a comprender los procesos de pérdida de masa que sufren estas estrellas masivas, lo cual las lleva a su explosivo final.

Notas

[1] Esta imagen forma parte de un detallado sondeo público de gran parte de la Vía Láctea llamado VPHAS+ que utiliza las capacidades de VST para buscar nuevos objetos como estrellas jóvenes y nebulosas planetarias. Una reciente y espectacular imagen de la Nebulosa de la Gamba se llevó a cabo utilizando observaciones del mismo sondeo.

[2] Se cree que esta nebulosa rodeó a la estrella progenitora de SN1987A antes de que se convirtiera en una supernova.

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