Imágenes de la semana

9 de Julio de 2012

La pata de gato redescubierta

La Nebulosa Pata de Gato nos ofrece una nueva visión gracias a la combinación de exposiciones llevadas a cabo con el telescopio de 2,2 metros MPG/ESO y los expertos astrónomos aficionados Robert Gendler y Ryan M. Hannahoe. La forma que distingue a esta nebulosa se muestra en infladas nubes rojas de gas brillante que contrastan con el fondo, un cielo oscuro punteado de estrellas.

La imagen se realizó combinando observaciones existentes del telescopio de 2,2 metros MPG/ESO, situado en el Observatorio La Silla, en Chile (ver Foto noticia de ESO eso1003) con una exposición de 60 horas obtenida por Gendler y Hannahoe con un telescopio de 0,4 metros.

La resolución de las observaciones realizadas previamente con el telescopio de 2,2 metros MPG/ESO se combinó (utilizando su “luminosidad” o brillo) con la información de color obtenida con las observaciones de  Gendler y Hannahoe, dando como resultado esta hermosa combinación que mezcla datos logrados con un telescopio profesional y uno aficionado. Por ejemplo, la información adicional de color desvela la débil nebulosidad azulada en la región central, que no puede verse en la imagen original de ESO, mientras que los datos de ESO aportan más detalles y precisión. El resultado es una imagen que es mucho más que la suma de sus partes.

La Nebulosa Pata de Gato (también conocida como NGC 6334) se encuentra en la constelación Scorpius (El Escorpión). Aunque en el cielo aparece cerca del centro de la Vía Láctea, está relativamente cerca de la Tierra, a una distancia de unos 5.500 años luz. Tiene un tamaño de unos 50 años luz y es una de las regiones más activas de formación estelar de nuestra galaxia. Contiene brillantes estrellas jóvenes masivas azules que se han formado en los últimos millones de años. Posiblemente alberga un total de decenas de miles de estrellas, algunas de ellas visibles y otras aún ocultas en las nubes de gas y polvo.

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2 de Julio de 2012

Un oasis para los astrónomos — Ayer y hoy de la Residencia Paranal de ESO

ESO cumple cincuenta años, y para celebrar este importante aniversario, les mostramos retazos de nuestra historia. Una vez al mes, durante el año 2012, un especial “Ayer y hoy” de la Imagen de la Semana, comparará dos imágenes para mostrar cómo han cambiado las cosas a lo largo de las últimas décadas en los observatorios de La Silla y Paranal, en las oficinas de ESO en Santiago de Chile, y en la Sede Central en Garching (Munich, Alemania).

Desde febrero de 2002 (ver eso0205), la Residencia Paranal ha ofrecido alojamiento al personal que trabajaba por turnos en el observatorio insignia de ESO. Paranal, en el desierto chileno de Atacama, es el hogar del Very Large Telescope (VLT) de ESO. Este mes, nuestras fotografías de “Ayer y hoy” — ambas tomadas por el fotógrafo embajador de ESO Gerhard Hüdepohl — nos ofrecen una visión única de cómo fue construido este oasis en el desierto.

La fotografía histórica muestra la residencia en construcción a finales del año 2000. El edificio fue diseñado por la firma alemana de arquitectos Auer+Weber, y está situada sobre una base subterránea en forma de L. Los materiales del edificio tienen el mismo color que el desierto, con el fin de ayudar a integrar el edificio en el paisaje, y la parte central de la residencia, parcialmente acabada, tiene reminiscencias de un anfiteatro, con gradas de piedra abiertas al cielo carente de nubes.

¡Hoy la residencia tiene un aspecto my diferente! A pesar de la ubicación subterránea, el diseño que distingue al edificio crea un interior con sensación de espacio abierto. El recibidor central está protegido por una cúpula de cristal de 35 metros de ancho, que permite la entrada de la luz natural en el edificio. El vacío anfiteatro del año 2000 se ha reinventado como un exuberante jardín tropical, con una piscina en el fondo. Ambos, el jardín y la piscina, han sido diseñados para aumentar la humedad en el interior del edificio, dando a los empleados un respiro, ya que se trata de uno de los lugares más secos de la Tierra y en el exterior se sufren condiciones extremas de aridez.

Gracias al singular diseño de la residencia, su fama ha ido incluso más allá de la comunidad astronómica. Por ejemplo, en el año 2008, se grabaron escenas importantes de la película Quantum of Solace, de la serie de James Bond, en las que la Residencia jugaba el papel del hotel “Perla de las Dunas” [1]. En el año 2009 fue seleccionada como uno de los “edificios top 10 de la década” por el periódico británico Guardian (ver ann0940), y en el 2012, el Observatorio Paranal, junto con su residencia, fue el escenario para la campaña “Perfect Places” de Land Rover (ver ann12008).

Notas

[1] Para más información sobre James Bond en Cerro Paranal ver eso0807, eso0838, y http://www.eso.org/public/outreach/bond/BondatParanal.html

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25 de Junio de 2012

¿Marte, 2099?

Marte, una noche fría y oscura en mitad de un árido desierto. Una estrecha carretera iluminada por luz artificial nos lleva hacia un solitario asentamiento humano en la cima de una antigua montaña. O, al menos, es lo que un aficionado a la ciencia ficción podría imaginar al ver esta imagen casi sobrenatural.

En realidad, la fotografía muestra una imagen terrestre: el Observatorio Paranal de ESO, hogar del Very Large Telescope (VLT). Aún así, es fácil imaginarla como una futura visión de Marte, quizás a finales de siglo. Ese es el motivo por el cual el autor de esta fotografía, Julien Girard, la ha titulado “Marte 2099”.

Ubicado a 2.600 metros de altitud, el Observatorio Paranal de ESO se asienta en una de las zonas más secas y desoladas de la Tierra, el desierto de Atacama, en Chile. De hecho, la panorámica es tan marciana que la Agencia Espacial Europea (European Space Agency, ESA) y la NASA ponen a prueba sus vehículos destinados a Marte en esta región. Por ejemplo, un equipo de ESA probó recientemente el vehículo autodirigido de búsqueda, tal y como contamos en el anuncio ann12048.

Esta imagen fue tomada al atardecer, mirando hacia el VLT en dirección sudoeste, desde el telescopio de sondeo VISTA, en una cima cercana. Al oeste, a tan solo doce kilómetros de Paranal, se encuentra el Océano Pacífico. Elevándose desde la cima de Paranal puede verse la Vía Láctea, portando la marca inconfundible de los cielos australes — el asterismo de la Cruz del Sur.

En Paranal, los cielos pueden ser tan limpios y oscuros en noches sin luna, que solo la luz de la Vía Láctea basta para generar sombras. Ese es el motivo por el cual ESO eligió este emplazamiento para el VLT, y la razón por la cual este observatorio se beneficia de algunas de las mejores condiciones de observación del mundo.

Julien Girard es un astrónomo de ESO que trabaja en el VLT, en Chile. Envió esta fotografía a Tu foto ESO- Grupo Flickr. Este grupo Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para nuestra sección “Imagen de la semana”, o para incluirla en la galería. En 2012, como parte del 50 aniversario de ESO, también abrimos la participación a sus imágenes históricas de ESO.

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18 de Junio de 2012

El láser de Yepun y las Nubes de Magallanes

Uno de los mayores enemigos de los astrónomos es la atmósfera de la Tierra, que hace que los objetos celestes aparezcan borrosos cuando se observan desde telescopios basados en tierra. Para contrarrestar este efecto, los astrónomos utilizan una técnica llamada óptica adaptativa, en la cual espejos deformables controlados por ordenador se ajustan, cientos de veces por segundo, para compensar las distorsiones de la atmósfera.

En esta espectacular imagen, Yepun [1], el cuarto Telescopio Unitario de 8,2 metros de diámetro del conjunto Very Large Telescope (VLT) de ESO, lanza un poderoso rayo láser amarillo al cielo. Excitando una capa de átomos sodio que se encuentra a una altitud de 90 kilómetros, el rayo crea un punto luminoso — una estrella artificial — en la atmósfera de la Tierra. Esta Estrella de Guiado Láser (Laser Guide Star, LGS) es parte del sistema de óptica adaptativa del VLT. La luz que vuelve de esta estrella artificial se utiliza como referencia para controlar los espejos deformables y eliminar los efectos de distorsión de la atmósfera, produciendo imágenes astronómicas casi tan precisas como las obtenidas si el telescopio estuviera en espacio.

El laser de Yepun no es lo único que brilla en el cielo nocturno. A la izquierda y a la derecha del rayo láser, pueden verse, respectivamente, la Pequeña y la Gran Nube de Magallanes. Estas galaxias enanas irregulares, vecinas de la Vía Láctea,  son objetos destacados del hemisferio sur, y pueden observarse fácilmente a ojo. La brillante estrella que destaca a la izquierda de la Gran Nube de Magallanes es Canopus, la estrella más brillante de la constelación de Carina (La Quilla), mientras que la estrella que se encuentra hacia la parte superior derecha de la imagen es Achernar, la más brillante de la constelación de Eridanus (El Rio).

La imagen fue tomada por Babak Tafreshi, un Fotógrafo embajador de ESO.

Notas

[1] Los cuatro Telescopios Unitarios del conjunto VLT tienen nombres de objetos celestes en lengua indígena mapuche, el mapudungun. Los Telescopio Unitario (Unit Telescopes, UTs) se llaman: Antu (UT1, el Sol); Kueyen (UT2, la Luna); Melipal (UT3, la Cruz del Sur); y Yepun (UT4, Venus).

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4 de Junio de 2012

La informática en ESO a través del tiempo — El impresionante avance de la tecnología

ESO cumple cincuenta años, y para celebrar este importante aniversario, les mostramos retazos de nuestra historia. Una vez al mes, durante el año 2012, un especial “Ayer y hoy” de la Imagen de la Semana, mostrará cómo han cambiado las cosas a lo largo de las últimas décadas en los observatorios de La Silla y Paranal, en las oficinas de ESO en Santiago de Chile, y en la Sede Central en Garching (Munich, Alemania).

Nuestro par de fotografías de este mes muestran cómo el poder de la informática utilizado por ESO ha cambiado drásticamente con el paso del tiempo. Ambas imágenes muestran al astrónomo austriaco Rudi Albrecht frente a un sistema informático de ESO, pero en fechas separadas por décadas.

En la imagen histórica, tomada en 1974 en las oficinas de ESO en Santiago (Chile), podemos ver a Albrecht, lápiz en mano, estudiando códigos detenidamente frente a un teletipo. Trabajaba en el software para el instrumento “Spectrum Scanner”, instalado en el Telescopio de 1 metro de ESO [1], en el Observatorio de La Silla. Los datos eran procesados en Santiago utilizando el miniordenador Hewlett Packard 2116 que puede verse tras la impresora. Esta voluminosa computadora, con un procesador y una impresionante memoria de núcleo magnético de 16 kilobytes (!), almacenaba los resultados en una cinta magnética, datos que ya estaban preparados para su posterior procesado por parte de los astrónomos visitantes en las computadoras de sus respectivos centros de investigación. Para manejar archivos de una cinta que fueran mayores que la memoria disponible, Albrecht desarrolló un sistema de memoria virtual, aportándolo al Hewlett Packard Software Center.

La fotografía actual muestra a Albrecht en el Centro de Datos de la Sede Central de ESO en Garching (Munich, Alemania), que archiva y distribuye datos de los telescopios de ESO. Está frente a un estante o “rack” que contiene un sistema con cuarenta núcleos de procesamiento, 138 terabytes de capacidad de almacenamiento y 83 gigabytes de memoria RAM — ¡más de cinco millones de veces más que la máquina que utilizaba en 1974! Incluso el ordenador portátil o “tablet” que tiene entre las manos supera con creces a la vieja máquina y proporciona una moderna alternativa al lápiz y el papel.

A lo largo de los años, los sistemas informáticos de ESO se han desarrollado para manejar el flujo de datos científicos de los telescopios ubicados en los observatorios. Los avances en telescopios, detectores, y tecnología informática se traducen en que, ahora, los observatorios producen cantidades masivas de imágenes, espectros y catálogos. Por ejemplo, los dos telescopios de sondeo de Paranal, VST y VISTA, producen juntos más de 100 terabytes de datos por año. ¡A años luz de los días de las cintas magnéticas y las memorias de 16 kilobytes!

Notas

[1] El telescopio de 1 metro de ESO fue desmantelado en 1994.


28 de Mayo de 2012

La Vía Láctea austral sobre ALMA

El Fotógrafo embajador de ESO Babak Tafreshi, captó esta impresionante imagen de las antenas del conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), con el esplendor de la Vía Láctea como fondo. La riqueza del cielo en esta imagen atestigua las insuperables condiciones para la astronomía que ofrece el llano de Chajnantor, un área de la región chilena de Atacama ubicada a 5.000 metros de altitud.

En esta imagen podemos ver las constelaciones de Carina (La Quilla) y Vela (La Vela). La nubes de polvo de la Vía Láctea, oscuras y tenues, cruzan la imagen desde la parte superior izquierda hacia la parte inferior derecha. La brillante estrella naranja, arriba a la izquierda, es Suhail, en Vela, mientras que la estrella, también anaranjada, que hay en la parte superior (hacia el centro) es Avior, en Carina. De las tres estrellas brillantes azules que forman la “L” cerca de estas estrellas, las dos de la izquierda pertenecen a Vela, y la de la derecha a Carina. Y exactamente en el centro de la imagen, bajo estas estrellas, resplandece con incandescencia rosada la Nebulosa de Carina (eso1208).

ESO, el socio europeo de ALMA, proporciona 25 de las 66 antenas que formarán el telescopio completo. Las dos antenas más cercanas a la cámara, en las cuales el observador puede ver las inscripciones “DA-43” y “DA-41”, son dos de estas antenas europeas. La construcción de todo el conjunto de ALMA se completará en el año 2013, pero el telescopio ya está llevando a cabo observaciones científicas con una parte del conjunto de antenas.

Babak Tafreshi es fundador de The World At Night (El mundo de noche), un programa  para crear y exhibir una colección de imágenes y vídeos de time-lapse impactantes de los lugares más hermosos e históricos del mundo durante la noche, con estrellas, planetas y objetos celestes como fondo.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.


21 de Mayo de 2012

Penitentes helados a la luz de la Luna en Chajnantor

Babak Tafreshi, uno de los Fotógrafos embajadores de ESO, ha captado este curioso fenómenoen el llano de Chajnantor, la ubicación de los telescopios ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array).

Estas extrañas formaciones de hielo y nieve se conocen como “penitentes”. Están iluminadas por la luz de la Luna, visible en la parte derecha de la imagen. A la izquierda, arriba en el cielo, pueden verse débilmente la Pequeña y la Gran Nube de Magallanes, y cerca del horizonte, al fondo a la izquierda, se divisa el brillo rojizo de la nebulosa Carina.

Los penitentes son maravillas naturales que se encuentran en regiones situadas a gran altura, como los Andes chilenos, normalmente a más de 4.000 metros sobre el nivel del mar. Son finos pinchos y espadas de nieve o hielo endurecidos, normalmente formados en grupos, con los extremos apuntando hacia el Sol. Alcanzan alturas que van de unos pocos centímetros (que recuerdan a hierbas bajas), hasta más de cinco metros de altura, dando la impresión de ser un bosque de hielo en mitad del desierto.

Aún no se conocen todos los detalles sobre el proceso de formación que da lugar a los penitentes. Durante muchos años, la gente de la región creyó que eran el resultado de fuertes vientos, comunes en las montañas de los Andes. Aún así, los fuertes vientos tienen un papel limitado en la forma que adquieren estos pináculos helados. Actualmente, se cree que son el producto de una combinación de fenómenos físicos.

El proceso empieza con el brillo del Sol sobre la superficie de la nieve. Debido a las condiciones de extrema sequedad en estas regiones desérticas, el hielo sublime en lugar de derretirse — pasa de estado sólido a gaseoso sin derretirse y sin pasar por el estado líquido. Las irregularidades en la superficie de la nieve atrapan la luz que se refleja, lo que lleva a una mayor sublimación y huecos más profundos. En el interior de esos huecos, el aumento de temperatura y la humedad dan lugar a que pueda derretirse. Este positivo feedback acelera el crecimiento de la característica estructura de los penitentes.

Estas estatuas de hielo se llaman así por los sombreros picudos de los nazarenos, miembros de las cofradías que participan en las procesiones de Semana Santa en todo el mundo. No resulta difícil imaginarlos como una congregación de monjes de hielo, reuniéndose a la luz de la Luna.

La imagen fue tomada junto a la carretera que lleva a los telescopios ALMA. El observatorio, que inició sus primeras operaciones científicas (Early Science) el 30 de septiembre de 2011, estará compuesto por un total de 66 antenas de alta precisión que operarán juntas como un solo telescopio gigante.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

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14 de Mayo de 2012

Poniendo a punto el VLT para obtener imágenes aún más precisas

Esta imagen muestra uno de los telescopios unitarios (UT4) del VLT (Very Large Telescope) de ESO mientras fue brevemente secuestrado por los ingenieros de ESO. Pueden verlo rodeado por un andamiaje temporal como parte de su preparación para el nuevo sistema de óptica adaptativa (Adaptive Optics Facility, AOF). Este proyecto hará de UT4 un telescopio totalmente adaptativo. El AOF corregirá los efectos de distorsión que provoca la atmósfera terrestre y permitirá que los instrumentos HAWK-I y MUSE obtengan imágenes mucho más precisas.

Como parte del AOF se han añadido muchos componentes nuevos a UT4. Entre ellos, el espejo secundario deformable (deformable secondary mirror, DSM): una fina lámina reflectante, con 1,1 metros de diámetro, pero con un grosor de tan solo 2 milímetros. Este espejo es lo suficientemente fino como para ser fácilmente deformable por más de mil actuadores, más de mil veces por segundo, con el fin de compensar las distorsiones provocadas por la atmósfera en la imagen. El DSM es el espejo adaptativo más grande construido hasta el momento (ann12015). Otro elemento de vital importancia son las cuatro instalaciones de estrella de guiado láser (Laser Guide Star Facility, 4LGSF) — cuatro telescopios especiales que lanzan un rayo láser a las capas altas de la atmósfera con el fin de crear estrellas de guiado artificiales [1] (ann12012). Finalmente, los módulos de óptica adaptativa GRAAL y GALACSI serán los responsables de analizar la luz que a su vez emiten estas estrellas de guiado láser.

Esta imagen muestra a un ingeniero de ESO supervisando el trabajo llevado a cabo en UT4. Para permitir el total acceso al telescopio, se ha desinstalado temporalmente la celda del espejo primario. También se han retirado los cables y tuberías y se han sustituido por otros nuevos. Se han añadido andamios para preparar la instalación de los armarios de electrónica y los telescopios de envío de rayo láser para el 4LGSF.

Notas

[1] El rayo laser excita los átomos de sodio de una capa de la atmósfera a una altitud de 90 kilómetros, haciendo que brille como una estrella artificial.


7 de Mayo de 2012

Tres telescopios muy diferentes en La Silla

ESO cumple 50 este año, y para celebrar este importante aniversario, echamos un vistazo a su historia. Una vez al mes, durante el año 2012, un especial “Ayer y hoy” de la imagen de la semana mostrará cómo han cambiado las cosas a lo largo de estas décadas en los observatorios de La Silla y Paranal, en las oficinas de ESO en Santiago de Chile, y en la sede central en Garching (Munich, Alemania).

Estas dos fotografías fueron tomadas en el pico más alto de La Silla, una montaña con una altitud de 2.400 metros, al borde del desierto chileno de Atacama. La Silla fue el primer observatorio de ESO. La fotografía histórica, tomada en 1975, muestra algunos de los camiones y otros equipamientos utilizados para la construcción de la cúpula del telescopio de 3,6 metros de ESO, que estaba en marcha detrás del fotógrafo. A la izquierda pueden verse los tanques de agua.

En la fotografía actual, aparecen tres nuevos telescopios, todos muy diferentes entre sí. A la derecha de los tanques de agua se encuentra el telescopio de ESO NTT (New Technology Telescope), que vio su primera luz el 23 de marzo de 1989. Este telescopio de 3,58 metros fue el primero en disponer de un espejo primario controlado por ordenador, con la capacidad de ajustar su forma durante las observaciones para optimizar la calidad de imagen. La cúpula octogonal que alberga al NTT es otro avance tecnológico, ventilada por un sistema de alerones que hacen que el aire circule suavemente a través del espejo, reduciendo las turbulencias y proporcionando imágenes más precisas.

A la derecha del NTT se encuentra el telescopio suizo de 1,2 metros Leonhard Euler, que tiene una cúpula más tradicional. Lo opera el Observatorio de Ginebra de la Universidad de Ginebra, en Suiza, y vio su primera luz el 12 de abril de 1998. Se utiliza para la búsqueda de exoplanetas en el hemisferio sur del cielo y su primer descubrimiento fue el planet que orbitaba a la estrella Gliese 86 (ver nota eso9855). El telescopio también observa estrellas variables, estallidos de rayos gamma y núcleos galácticos activos.

Al fondo a la derecha hay un edificio apodado “el  sarcófago”, que aloja al telescopio TAROT (siglas en francés de Télescope à Action Rapide pour les Objets Transitoires, Telescopio de Acción Rápida para Objetos en Tránsito), que empezó a funcionar en La Silla el 15 de septiembre de 2006. Este telescopio robótico de movimiento rápido, relativamente pequeño (tiene 25 centímetros) reacciona extremadamente rápido a las alertas enviadas por los satélites cuando encuentran estallidos de rayos gamma, con el fin de fijar con exactitud las posiciones de estos impresionantes y efímeros eventos. Observando estas explosions cósmicas los astrónomos pueden estudiar la formación de agujeros negros y la evolución de las estrellas en el universo temprano. Un consorcio liderado por Michel Boër, del Observatorio de Haute Provence, en France, opera el telescopio TAROT.

ESO opera el telescopio NTT, mientras que el telescopio Leonhard Euler y TAROT están entre los y telescopios y proyectos nacionales albergados en el observatorio de La Silla. Aún hoy, cerca de 40 años tras su inauguración, La Silla sigue estando en la vanguardia de la astronomía.

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30 de Abril de 2012

El Sol, la Luna y los telescopios sobre el desierto

El desierto de Atacama chileno, hogar del Very Large Telescope (VLT) de ESO, nos ofrece en esta panorámica, que se extiende hacia el horizonte, una belleza que parece provenir de otro mundo. En Cerro Paranal, el pico más alto ubicado en el centro de esta imagen, se encuentran los cuatro telescopios unitarios gigantes de VLT, cada uno de los cuales tiene un espejo primario con un diámetro de 8,2 metros. En el pico situado a la izquierda de Cerro Paranal se encuentra el telescopio de rastreo VISTA. Este telescopio de 4,1 metros hace un seguimiento de una amplia zona del cielo, en busca de objetivos interesantes que, posteriormente, serán estudiados en detalle por el VLT, así como por otros telescopios basados en tierra o en el espacio.

Esta región ofrece algunas de las mejores condiciones en todo el mundo para observar el cielo nocturno. A la derecha de esta panorámica de 360 grados, el Sol se pone sobre el Océano Pacífico, lanzando sombras alargadas sobre el paisaje montañoso. A la izquierda, la Luna brilla en el cielo. En breve darán comienzo las observaciones nocturnas.

Esta magnífica panorámica fue obtenida por Serge Brunier, un Fotógrafo embajador de ESO. Es una de las múltiples e impresionantes imágenes en las que ha logrado captar los observatorios de ESO, sus hermosas ubicaciones, y el esplendor de los cielos.

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23 de Abril de 2012

La Luna y el arco de la Vía Láctea

El Fotógrafo Embajador de ESO, Stéphane Guisard, tomó esta increíble fotografía panorámica del lugar en el que está ubicado ALMA, el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, en los Andes chilenos. El Llano de Chajnantor, situado a 5.000 metros de altura, es un lugar extremadamente seco, un entorno perfecto para este telescopio de última tecnología, que estudia el universo en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas.

Numerosas antenas gigantes dominan el centro de la imagen. Cuando ALMA esté completo, tendrá un total de 54 de estas antenas de 12 metros de diámetro. Sobre el conjunto, el arco de la Vía Láctea sirve como resplandeciente telón de fondo. En el momento en que se tomó la panorámica, la Luna lucía en el cielo cerca del centro de la Vía Láctea, iluminando con su luz las antenas con ese inquietante resplandor nocturno. La Pequeña y la Gran Nube de Magallanes, las mayores de las galaxias enanas satélite de la Vía Láctea, aparecen a la izquierda como dos manchas luminosas del cielo. Un meteoro particularmente brillante deja su estela cerca de la Pequeña Nube de Magallanes.

A la derecha pueden verse algunas de las antenas de 7 metros de ALMA (más pequeñas) — doce de las cuales se utilizarán para formar el Atacama Compact Array —. Aún más a la derecha brillan las luces del edificio de operaciones técnicas del conjunto ALMA (Array Operations Site Technical Building). Y por último, resplandeciendo tras este edificio en la oscuridad, el pico montañoso de Cerro Chajnantor.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

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16 de Abril de 2012

APEX, el Centinela de Chajnantor

El telescopio Atacama Pathfinder Experiment (APEX) mira hacia el cielo durante une noche brillante de luna en Chajnantor, uno de los lugares de observación más secos y altos del mundo. Tesoros astronómicos pueblan el cielo sobre el telescopio, una evidencia de las excelentes condiciones de observación que ofrece este lugar de la región chilena de Atacama.

A la izquierda brillan las estrellas que forman la cola de la constelación de Scorpius (El Escorpión). El aguijón del escorpión se representa por las dos brillantes estrellas que se encuentran muy cerca una de la otra. Cruzando el cielo, como una banda de nubes débiles y brillantes, se encuentra el plano de la Vía Láctea.

Entre Scorpius y la siguiente constelación hacia la derecha, Sagittarius (el Arquero), que surge sobre el plato de APEX, puede verse claramente un cúmulo brillante de estrellas. Se trata del cúmulo abierto Messier 7, también conocido como Cúmulo de Ptolomeo. Bajo Messier 7 y ligeramente a la derecha se encuentra el cúmulo de la Mariposa, Messier 6. Aún más a la derecha, justo sobre el borde del plato de APEX, puede verse una débil nube que parece una mancha brillante. Es la famosa Nebulosa de la Laguna (ver eso0936 para una imagen más cercana).

Con un plato primario de 12 metros de diámetro, APEX es el telescopio de ondas submilimétricas monolítico más grande que opera en el hemisferio sur. Tal y como sugiere el nombre del telescopio, está abriendo el camino al mayor observatorio submilimétrico del mundo, el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), que estará completo en 2013 (eso1137). APEX compartirá espacio con las 66 antenas de ALMA en el llano de Chajnantor, que se encuentra a 5.000 metros de altitud, en Chile. El telescopio APEX se basa en un prototipo de antena construida para el proyecto ALMA, y detectará numerosos objetivos que ALMA estudiará posteriormente en detalle.

El fotógrafo Embajador de ESO, Babak Tafreshi, hizo esta panorámica utilizando una lente telefoto. Babak es también el fundador de The World At Night (el mundo de noche), un programa para crear y exhibir una colección de fotografías y vídeos time-lapse sorprendentes de los lugares más hermosos e históricos del mundo con noches cuajadas de estrellas, planetas y acontecimientos celestes como telón de fondo.

Más información

APEX es una colaboración entre el Instituto Max Planck de Radioastronomía (MPIfR), el Observatorio Espacial de Onsala (OSO), y ESO, responsable de las operaciones.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO, en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

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9 de Abril de 2012

Vista panorámica de Chajnantor en 360 grados

Si bien Cerro Chico alcanza la imponente altura de 5300 metros sobre el nivel del mar, no parece más que un pequeño monte en el majestuoso llano de Chajnantor, en los Andes chilenos. Sin embargo, gracias su posición privilegiada en esta enorme explanada, la cumbre de Cerro Chico ofrece una perspectiva excelente y relativamente asequible para disfrutar de una impresionante vista.

Esta imagen panorámica de 360 grados está centrada en el noreste, donde se pueden apreciar los volcanes más altos —la mayoría sobre los 5500 metros. En el centro se encuentra el propio Cerro Chajnantor. A la derecha, en el llano, se puede ver el Atacama Pathfinder Experiment (APEX) con Cerro Chascon en su espalda. Más a la derecha, hacia el sureste, el llano de Chajnantor es completamente visible. Además del telescopio APEX es posible ver tres antenas del Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) a la derecha. Muchas más han sido incorporadas desde que esta vista panorámica fue tomada.

A la derecha del Cerro Chajnantor se encuentra Cerro Toco. Más a la izquierda, hacia el noroeste, se observa el inconfundible cono del volcán Licancabur.

En el llano deChajnantor, a 5000 metros de altura, el aire es tan seco y contiene tan poco oxígeno que los pulmones parecen no llenarse nunca. Gracias a estas condiciones extremas, la radiación milimétrica y submilimétrica que proviene del Universo logra traspasar lo que queda de atmósfera sobre el lugar y es finalmente detectada por tlescopios altamente sensibles como ALMA y APEX.

APEX es una colaboración entre el Instituto Max-Planck de Radio Astronomía (MPIfR), el Observatorio Espacial de Onsala (OSO) y ESO. La operación del telescopio está a cargo de ESO.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una alianza entre Europa, Norteamérica y Asia del Este en colaboración con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA son dirigidas en nombre de Europa por ESO, en nombre de Norteamérica por el Observatorio Radioastronómico Nacional (NRAO), administrado a su vez por Associated Universities, Inc. (AUI), y en representación de Asia del Este por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Observatorio Global ALMA (JAO por su sigla en inglés) proporciona el liderazgo conjunto para conducir la construcción, puesta en funcionamiento y operaciones científicas de ALMA.

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2 de Abril de 2012

La Silla, el Primer Hogar de los Telescopios de ESO — Ayer y Hoy del Primer Observatorio de ESO

ESO cumple cincuenta este año, y para celebrar este importante aniversario, les mostramos retazos de nuestra historia. Una vez al mes, durante el año 2012, un especial “Ayer y hoy” de la Imagen de la Semana, mostrará cómo han cambiado las cosas a lo largo de las últimas décadas en los observatorios de La Silla y Paranal, en las oficinas de ESO en Santiago de Chile, y en la Sede Central en Garching (Munich, Alemania).

Estas imágenes históricas fueron tomadas alrededor de 1970 desde las habitaciones de la residencia de La Silla, situadas a un nivel inferior que las cúpulas de los telescopios. La fotografía muestra el punto más alto de la montaña, a la izquierda. La estructura metálica visible cerca de la cima del pico no es un telescopio, sino un tanque de agua. La cúpula blanca del centro de la imagen es la del telescopio Schmidt de 1 metro de ESO, que empezó a operar en febrero de 1972. En el extremo de la derecha, puede verse en la imagen el telescopio de 1 metro de ESO, justo por encima de los tejados, y a la izquierda se puede ver la parte superior del telescopio Grand Prisme Objectif.

En la fotografía actual, permanecen los edificios de la residencia, pero a lo largo de los años se han construido más dormitorios. Aunque los cambios más notables pueden verse desde el pico de La Silla, a la izquierda. En el punto más alto se encuentra el telescopio de ESO de 3,6 metros, que inició sus operaciones en noviembre de 1976 y actualmente aún está en uso. El telescopio de 3,6 metros aloja al instrumento HARPS, el mayor cazador de planetas (ver eso1134 y eso1214 para algunos resultados recientes). El 3,6 metros que corona la cima, planificado desde los inicios de ESO, es del mayor telescopio del observatorio de La Silla, y fue un logro tecnológico de su tiempo. La cúpula más pequeña, visible frente al telescopio de 3,6 metros, es el telescopio auxiliar de 1,4 metros Coudé Auxiliary Telescope, que complementa a su vecino.

A la derecha del 3,6 metros está el telescopio de 3,58 metros New Technology Telescope (NTT), reconocible por el aspecto angular y metálico de su cúpula. El NTT, que empezó sus operaciones en marzo de 1989, fue el primer telescopio del mundo en usar un espejo controlado por ordenador. Fue utilizado como precursor de los Very Large Telescope para probar la nueva tecnología que se usaría más tarde en ese telescopio.

También puede verse en la fotografía actual el edificio del taller tras los tanques de agua y el Differential Image Motion Monitor (DIMM), utilizado para medir la calidad visual atmosférica (seeing en inglés), y ubicado sobre pilotes entre el taller y el telescopio Schmidt de 1 metro de ESO.

Aún hoy, La Silla sigue siendo un observatorio muy activodonde se llevan a cabo importantes descubrimientos. Ambos, el NTT y el telescopio de 3,6 metros, proporcionaron datos sumamente importantes que llevaron al descubrimiento de la aceleración de la expansión del universo — un descubrimiento que mereció el Premio Nobel de Física de 2011.

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26 de Marzo de 2012

Ojalá estuvieras aquí para ver esto…

El fotógrafo francés Serge Brunier — uno de los Fotógrafos Embajadores de ESO — ha creado esta panorámica uniforme de 360 grados del llano de Chajnantor, en el desierto de Atacama, lugar en el que se está construyendo ALMA,  Gran Conjunto Milimétrico/Submilimétrico de Atacama (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array).

Esta panorámica ha curvado ligeramente la forma de las antenas de ALMA, pero aún así pueden hacerse una idea de qué se siente al estar en medio de este impresionante observatorio en construcción. La vista de 360 grados también muestra el total aislamiento del llano de Chajnantor; a una altitud de 5.000 metros, el fondo aparece monótono, excepto por algunas picos de montaña y colinas.

Pese a que la construcción de un proyecto de estas características en un lugar tan sumamente aislado y hostil sea todo un reto, la altitud de la ubicación es perfecta para la astronomía submilimétrica. Esto se debe a que el vapor de agua en la atmósfera absorbe este tipo de radiación, pero el aire es mucho más seco a grandes altitudes como ocurre en Chajnantor.

ALMA inició sus primeras observaciones científicas el 30 de septiembre de 2011 con parte de su conjunto de antenas ya instaladas. Cuando termine la instalación del observatorio, la impresionante visión de las 50 antenas de 12 metros — y el conjunto de cuatro antenas de 12 metros y doce de 7 metros, conocidas como el Atacama Compact Array (ACA) — hará que este espacio aislado esté menos vacío. Mientras tanto, fotógrafos como Brunier documentan el proceso de estas nuevas instalaciones internacionales.

El proyecto ALMA, una instalación astronómica de carácter internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental en cooperación con la República de Chile. La construcción y operación de ALMA están dirigidas por ESO en representación de Europa, por el Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO) en representación de América del Norte; y por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ) en representación de Asia Oriental. La colaboración JAO (Joint ALMA Observatory) proporciona la gestión y el liderazgo unificados de la construcción, pruebas de puesta a punto y operaciones de ALMA.

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19 de Marzo de 2012

El VLT sale a cazar leones

El Very Large Telescope (VLT) ha capturado a otro miembro del grupo de galaxias Leo I, en la constelación de Leo (El León). La galaxia Messier 95 se muestra con descaro, dejándonos ver claramente su estructura espiral. Los brazos de esta espiral forman un círculo casi perfecto en torno al centro galáctico, hasta que se abren y dispersan, creando un efecto melena del cual cualquier león se sentiría orgulloso.

Otra característica de Messier 95 que puede resultar aún más sorprendente es su centelleante núcleo dorado. Contiene un anillo de formación estelar en el centro, de unos 2.000 años luz de largo, en el cual tiene lugar gran parte de la formación de estrellas de la galaxia. Este fenómeno es característico en las galaxias espirales como Messier 95 y nuestra galaxia anfitriona, la Vía Láctea.

En el grupo Leo I, el brillo de Messier 95 se ve “eclipsado” por el de su hermana Messier 96 (ver potw1143). De hecho, Messier 96 es el miembro más brillante del grupo y — como “líder de la manada” — da a Leo I su nombre alternativo de grupo M 96. Pese a todo, Messier 95 también nos ofrece una imagen espectacular.


12 de Marzo de 2012

Una Capa de Nieve en el Desierto de Atacama

Las cúpulas de los telescopios VLT (Very Large Telescope) de ESO coronan la cumbre de Cerro Paranal, disfrutando de la luz del sol otro glorioso día sin nubes. Pero hay algo diferente en esta imagen: una fina capa de nieve se ha posado sobre la panorámica del desierto. Esto no es algo que pueda verse a menudo, más bien al contrario, ya que el Desierto de Atacama apenas tiene precipitaciones.

Varios factores han contribuido a las condiciones de sequedad de Atacama. La cadena montañosa de los Andes bloquea la lluvia que viene del este, y la cadena costera chilena la que viene del oeste. La fría corriente interior de Humboldt del Océano Pacifico crea en la costa una capa de inversión de aire frío, que evita el desarrollo de nubes de lluvia. Una región de alta presión en el sudeste del Océano Pacífico crea vientos que circulan, formando un anticiclón, lo cual también ayuda a mantener seco el clima de Atacama. Gracias a todos estos factores, ¡la región es considerada como la más seca del mundo!

En Paranal, los niveles de precipitación normalmente son de unos pocos milímetros por año, con una humedad que generalmente está por debajo del 10% y rangos de temperatura que oscilan entre los -8 y los 25 grados Celsius. Las condiciones de sequedad del Desierto de Atacama son uno de los motivos principales que hicieron que ESO lo eligiera, junto con Cerro Paranal, para la ubicación del Very Large Telescope. Pese a que la nieve ocasional altera temporalmente las condiciones de sequedad, al menos deja estampas de extraña belleza como esta.

Esta fotografía fue tomada por el Fotógrafo Embajador de ESO Stéphane Guisard el 1 de agosto de 2011.

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Fotógrafos Embajadores de ESO


5 de Marzo de 2012

Una ventana al pasado — Transformación del Observatorio de La Silla a través del tiempo

ESO cumple 50 este año y, para celebrar este importante aniversario, echamos un vistazo a nuestra historia y te la mostramos. Una vez al mes, durante el 2012, un especial “Ayer y Hoy” comparativo en la Foto de la Semana mostrará cómo han cambiado las cosas a lo largo de estas cinco décadas en los observatorios de La Silla y Paranal, las oficinas de ESO en Santiago de Chile, y la sede central en Garching (Munich), en Alemania.

He aquí dos fotografías de La Silla, tomadas en junio de 1968 y en la actualidad, desde un lugar cercano a los tanques de agua del observatorio, con vistas al resto del lugar. Se pueden comprobar los cambios pasando el ratón por las imágenes y comparándolas.

En la imagen histórica, puede verse al fondo el área residencial provisional. Los tres telescopios son, de izquierda a derecha, el Grand Prism Objectif (GPO, primera luz en 1968), el telescopio de 1 metro de ESO (primera luz en 1966), y el telescopio de 1,5 metros de ESO (primera luz en 1968). Estos tres telescopios fueron los primeros en La Silla. La cúpula blanca en primer plano es el telescopio Schmidt de 1 metro de ESO, que empezó a operar en 1971.

En nuestros días, estas cuatro cúpulas aún existen, pero los tres primeros telescopios han sido desinstalados. El telescopio Schmidt de 1 metro de ESO aún está en operación, pero está dedicado en exclusiva al proyecto LaSilla–QUEST Variability survey (ver potw1201a).

La fotografía actual también muestra dos nuevos telescopios. La cúpula plateada es la del telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, que ha estado operando desde principios de 1984 y ha sido cedido de manera indefinida a ESO por el Max-Planck-Gesellschaft. a la izquierdase encuentra el Telescopio Danés de 1,54 metros, en uso desde 1979; se trata de uno de los telescopios nacionales de La Silla.

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20 de Febrero de 2012

Subiendo audazmente el Cerro Paranal

Las instalaciones del Observatorio Paranal de ESO, tales como la Residencia, le dan a las personas que trabajan en el lugar un bienvenido refugio del ambiente poco hospitalario que las rodean. A pesar de ello, también ofrecen opciones interesantes para aquellos que desean disfrutar de la agreste y silenciosa belleza del Desierto de Atacama.

Entre ellas se encuentra el Camino de las Estrellas, una senda peatonal que conecta la Residencia con la plataforma del Very Large Telescope (VLT), en la cima del Cerro Paranal a 2600 metros. Construido en 2001, el Camino de las Estrellas cubre alrededor de dos kilómetros de distancia y una diferencia de altura de 200 metros. La última parte del camino serpentea por el lado oeste de la montaña, ofreciendo vistas incomparables.

Esta fotografía panorámica de 360 grados está centrada mirando hacia el norte, de modo que las orillas derecha e izquierda de la fotografía corresponden al sur. Hacia el norte, la sala de controles del VLT y parte de la cúpula de una de las Unidades de Telescopio justo se puede ver asomándose sobre un bache local del terreno que esconde la mayor parte de la cima de Paranal. Hacia el oeste, las nubes cubren el Océano Pacífico, a sólo 12 kilómetros de distancia. Hacia el este se pueden ver a la distancia la fachada y la cúpula de la Residencia.

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13 de Febrero de 2012

El Corazón de la Vía Láctea, para el Día de San Valentín (de los Enamorados)

Hay mucho que amar en la astronomía, y – a tiempo para el Día de San Valentín – el fotógrafo Julien Girard ofrece un “sentido” ejemplo en esta fotografía. Un brillante símbolo rosado del amor parece flotar etéreamente contra el telón de fondo del cielo nocturno sobre el Observatorio Paranal de ESO en el norte de Chile. Girard dibujó el corazón en el aire iluminando la cadena de una pequeña linterna hacia la cámara durante una exposición de 25 segundos con un trípode.

La región central de la Vía Làctea aparece en el centro del corazón, a medida que el plano de nuestra galaxia se estira a través de la fotografía. Las estrellas de la constelación de Corona Australis (La Corona Austral) forman un relumbrante arco de joyas encima del lóbulo izquierdo del corazón. El difuso brillo hacia la izquierda del punto inferior del corazón es luz zodiacal, causada por la diseminación de la luz del Sol por partículas de polvo en el Sistema Solar.

En el horizonte a la extrema derecha, los telescopios de 8,2 metros de la instalación del Very Large Telescope (VLT) de ESO sobresalen como siluetas sobre el Cerro Paranal. Las luces de un auto bajando de la plataforma del observatorio pueden verse justo hacia la izquierda de los telescopios.

Julien Girard es un astrónomo de ESO con base en Chile, que trabaja en el VLT. Él es el científico en instrumentos para el instrumento NACO de óptica adaptativa en la Unidad de Telescopio 4 del VLT. Él presentó esta fotografía a  Your ESO Pictures Flickr group, desde donde fue elegida como una Fotografía de la Semana de ESO.

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