Meget gamle stjerner

Bestemmelsen af Universets alder

"Spektrene af denne forholdsvis lyssvage stjerne er simpelthen fremragende – faktisk af en kvalitet som indtil for nylig kun var mulig for stjerner, der kan ses med det blotte øje. På trods af den lave lysstyrke kan uran-linjen derfor måles med meget god nøjagtighed."

Roger Cayrel, Observatoriet i Paris
ESO Observations

Et hold astronomer har benyttet Very Large Telescope (VLT) til at foretage enestående målinger, der baner vejen for en uafhængig bestemmelse af Universets alder. De målte for første gang nogensinde mængden af den radioaktive isotop uran-238 i en stjerne, der blev født da vores galakse, Mælkevejen, stadigvæk var i gang med at blive dannet (læs mere i pressemeddelelsen eso0106).

Ligesom ved kulstofdatering i arkæologi, men over meget længere tidsrum, angiver dette 'uran-ur' stjernens alder. Det viser, at stjernen er 12,5 milliarder år gammel. Eftersom stjernen ikke kan blive ældre end Universet selv, må Universet være endnu ældre. Det stemmer overens med, hvad vi ved fra kosmologien, som peger på en alder af Universet på 13,7 milliarder år. Stjernen, og vores galakse, Mælkevejen, må derfor være dannet meget hurtigt efter Big Bang.

Et andet resultat, der har presset astronomisk teknologi til det yderste, kaster nyt lys over de tidligste tider i Mælkevejen. Astronomer foretog de første målinger af mængden af beryllium i to stjerner i en kugleformet stjernehob. Derved kunne de sammenligne den første fase i dannelsen af de første stjerner i Mælkevejen og stjernerne i denne kuglehob. De fandt ud af, at den første generation af stjerner i Mælkevejen må have været dannet hurtigt efter slutningen på den ca. 200 millioner år lange 'mørke tidsalder', der fulgte efter Big Bang (læs mere i pressemeddelelsen eso0425).