eso1220fr — Communiqué de presse photo

VISTA observe une grande boule d’étoiles

9 mai 2012

Une nouvelle image de Messier 55 réalisée par VISTA, le télescope de l’ESO dédié aux grands sondages de l’Univers dans l’infrarouge, montre des dizaines de milliers d’étoiles serrées les unes contre les autres ressemblant ainsi à un essaim d’abeilles. Au-delà du fait que ces étoiles sont entassées dans un espace relativement petit, elles sont parmi les plus anciennes de l’Univers. Les astronomes étudient Messier 55 et d’autres objets anciens similaires, appelés amas globulaires, afin de comprendre comment les galaxies évoluent et les étoiles vieillissent.

Les amas globulaires restent assemblés sous cette forme sphérique très concentrée grâce à la gravité. Dans Messier 55, les étoiles doivent certainement rester très proches les unes des autres : approximativement cent mille étoiles sont entassées dans une sphère d'un diamètre correspondant environ à 25 fois la distance entre le Soleil et son plus proche système stellaire, Alpha du Centaure.

Environ 160 amas globulaires ont été repérés tout autour de notre Galaxie, la Voie Lactée, la plupart vers son bulbe central. Les deux dernières découvertes, réalisées avec VISTA, ont été annoncées récemment (eso1141). Les plus grandes galaxies peuvent avoir des milliers d'abondants regroupements d'étoiles de ce type en orbite autour d'elles.

Les observations des étoiles des amas globulaires révèlent qu'elles se sont formées à peu près en même temps – il y a plus de 10 milliards d'années- et à partir du même nuage de gaz. Etant donné que cette période de formation a eu lieu à peine quelques milliards d'années après le Big Bang, la plupart du gaz disponible était le plus simple, le plus léger et le plus commun, à savoir l'hydrogène, avec un peu d'hélium et une beaucoup plus petite quantité d'éléments chimiques plus lourds comme l'oxygène et l'azote.

Ainsi, étant essentiellement composés d'hydrogène, les résidents des amas globulaires peuvent être distingués des étoiles qui se sont formées plus tard, comme le Soleil, qui sont enrichies d'éléments plus lourds créés par les générations d'étoiles précédentes. Le Soleil s'est allumé il y a quelque 4,6 milliards d'années, son âge est donc à peine équivalent à la moitié de celui des étoiles âgées de la plupart des amas globulaires. La composition chimique du nuage dans lequel le Soleil s'est formé se reflète dans l'abondance des éléments que l'on trouve dans tout le Système Solaire – dans les astéroïdes, les planètes et même notre propre corps.

Les astronomes amateurs peuvent trouver Messier 55 dans la constellation du Sagittaire. Cet amas remarquablement grand couvre pratiquement les deux tiers du diamètre de la pleine Lune et n'est pas du tout difficile à voir avec un petit télescope, bien qu'il soit situé à environ 17 000 années-lumière de la Terre.

L'astronome français Nicolas Louis de Lacaille observa le premier ce groupement stellaire vers 1752 et, 26 années plus tard, un autre astronome français, Charles Messier, incluait cet amas dans son fameux catalogue astronomique en tant que 55e membre. Cet objet est également enregistré en tant que NGC 6809 dans le Nouveau Catalogue Général, un catalogue astronomique plus important et très utilisé créé à la fin du 19e siècle.

Cette nouvelle image a été réalisée en lumière infrarouge par le télescope de 4,1 mètres VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy, eso0949) à l'Observatoire Paranal de l'ESO au nord du Chili.

Cette image de VISTA révèle certes les étoiles de Messier 55, mais aussi de nombreuses galaxies se trouvant bien au-delà de l'amas. Une galaxie spirale vue par la tranche, particulièrement proéminente, apparaît en haut à gauche du centre de l'image.

Plus d'informations

L'année 2012 marque le 50e anniversaire de la création de l'Observatoire Européen Austral (ESO). L'ESO est la première organisation intergouvernementale pour l'astronomie en Europe et l'observatoire astronomique le plus productif au monde. L'ESO est soutenu par 15 pays : l'Allemagne, l'Autriche, la Belgique, le Brésil, le Danemark, l'Espagne, la Finlande, la France, l'Italie, les Pays-Bas, le Portugal, la République Tchèque, le Royaume-Uni, la Suède et la Suisse. L'ESO conduit d'ambitieux programmes pour la conception, la construction et la gestion de puissants équipements pour l'astronomie au sol qui permettent aux astronomes de faire d'importantes découvertes scientifiques. L'ESO joue également un rôle de leader dans la promotion et l'organisation de la coopération dans le domaine de la recherche en astronomie. L'ESO gère trois sites d'observation uniques, de classe internationale, au Chili : La Silla, Paranal et Chajnantor. À Paranal, l'ESO exploite le VLT « Very Large Telescope », l'observatoire astronomique observant dans le visible le plus avancé au monde et deux télescopes dédiés aux grands sondages. VISTA fonctionne dans l'infrarouge. C'est le plus grand télescope pour les grands sondages. Et, le VLT Survey Telescope (VST) est le plus grand télescope conçu exclusivement pour sonder le ciel dans la lumière visible. L'ESO est le partenaire européen d'ALMA, un télescope astronomique révolutionnaire. ALMA est le plus grand projet astronomique en cours de réalisation. L'ESO est actuellement en train de programmer la réalisation d'un télescope européen géant (E-ELT pour European Extremely Large Telescope) de la classe des 40 mètres qui observera dans le visible et le proche infrarouge. L'E-ELT sera « l'œil le plus grand au monde tourné vers le ciel ».

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Observatoire Astronomique de Marseille Provence (OAMP)
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Email: thierry.botti@oamp.fr

Richard Hook
ESO, La Silla, Paranal, E-ELT and Survey Telescopes Public Information Officer
Garching bei München, Germany
Tel: +49 89 3200 6655
Mobile: +49 151 1537 3591
Email: rhook@eso.org

Ce texte est une traduction du communiqué de presse de l'ESO eso1220.
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A propos du communiqué de presse

Communiqué de presse N°:eso1220fr
Nom:Messier 55
Type:• Milky Way : Star : Grouping : Cluster : Globular
Facility:Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy

Images

Image infrarouge de l’amas globulaire Messier 55 prise par VISTA
Image infrarouge de l’amas globulaire Messier 55 prise par VISTA
L’amas globulaire Messier 55 dans la constellation du Sagittaire
L’amas globulaire Messier 55 dans la constellation du Sagittaire
Image grand champ du ciel autour de l’amas globulaire Messier 55
Image grand champ du ciel autour de l’amas globulaire Messier 55

Vidéos

Zoom sur l’amas globulaire Messier 55
Zoom sur l’amas globulaire Messier 55
Vue panoramique de l’image infrarouge de l’amas globulaire Messier 55 prise par VISTA.
Vue panoramique de l’image infrarouge de l’amas globulaire Messier 55 prise par VISTA.

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