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Twilight fra le stelle: una stella vampiro gentile!

07 dicembre 2011

Gli astronomi hanno scattato le più belle foto di sempre ad una stella che ha dovuto cedere la maggior parte del proprio materiale ad una stella vampiro!

In quest’immagine si vedono le posizioni della stella grande (quella rossa) e della stella ‘vampiro’ in una serie di fotografie scattate a distanza di un mese e mezzo, mentre le due stelle orbitano attorno allo stesso punto. 

I centri delle due stelle sono lontani soltanto un po’ di più di quanto il Sole sia distante dalla Terra. (A confronto, la stella più vicina al Sole è quasi 870000 volte più lontana!) Poiché queste stelle sono così vicine, la stella vampiro ha già divorato circa metà della massa della stella più grande. 

“Sapevamo che questa stella doppia fosse particolare, e che ci fosse del materiale trasferito da una stella all’altra”, dice l’astronomo Henri Boffin. Ma il trasferimento avviene in un modo diverso da quello che gli astronomi si aspettavano. 

Le nuove osservazioni rivelano che la stella più grande è un po’ più piccola di quanto pensavano gli astronomi. Questo significa che non è grande abbastanza da riempire lo spazio che c’è fra le due stelle. Infatti, è larga appena un quarto della loro distanza. Ciò rende molto più difficile spiegare in che modo la stella più grande abbia ceduto materiale alla compagna più piccola, visto che il vampiro non riesce a raggiungere la sua vittima! 

Gli astronomi adesso pensano che, invece di venire morsa dal vampiro, la stella più grande gli ceda spontaneamente un po’ del suo materiale. La più piccola allora divora soltanto quel materiale che arriva nella sua direzione – insomma, un vampiro gentile!

 

Fatto curioso: Alcune stelle doppie completano un'orbita in meno di un giorno, mentre ad altre occorrono migliaia di anni! 

Questa è una versione per ragazzi del comunicato stampa dell'ESO eso1148.