Det sorte hullet i sentrum av vår galakse

"Vi behøvde enda skarpere bilder for å avgjøre hvorvidt noe annet enn et sort hull kunne være forklaringen, og vi satte vår lit til VLT. Nå har æraen der vi kan observere og lære om sorte hull, startet for alvor!"

Reinhard Genzel, direktør ved Max-Planck-Instituts für extraterrestrische Physik.
ESO Observations

Hva finnes i midten av Melkeveien? Astronomer har lenge trodd at et sort hull ligger og lurer i hjertet av galaksen vår, men de har ikke kunnet være sikker. Etter 15 år med jevnlig overvåkning av galaksesenteret med ESOs teleskoper på La Silla og Paranal, har forskere fått endelige bevis.

Stjernene nær Melkeveiens sentrum er så tett sammenpakket at det må spesielle avbildningsteknikker til for å øke VLTs oppløsning tilstrekkelig. Ved hjelp av adaptiv optikk kunne astronomene følge enkeltstjerner med overlegen oppløsning idet de bevegde seg rundt galaksesenteret. Banene viste tydelig at stjernene måtte være fanget i et uhyre sterkt gravitasjonsfelt fra et supermassivt sort hull, med en masse tilsvarende nesten tre millioner soler. VLT-observasjonene avslørte dessuten infrarøde lysglimt som kom med jevne mellomrom fra samme område. Forklaringen på dette fenomenet er fortsatt ukjent, men forskerne har foreslått at det kan skyldes at det sorte hullet snurrer raskt. Uansett hva årsaken er, så hersker det ikke mye fred og ro der. Se ESOs pressemeldinger: eso0846, eso0226 og eso0330.

Astronomer bruker også VLT for å trenge inn i sentrene til galakser langt unna vår egen. Også der finner de klare tegn på supermassive sorte hull. I den aktive galaksen NGC 1097 kunne de med uovertruffen oppløsning se et innviklet nettverk av trådlignende strukturer som gikk i spiralbaner inn mot galaksens sentrum. Bildene var muligens de første til å avsløre hvordan materie kanaliseres i galakser – fra galaksens hoveddel og helt inn til kjernen. Se ESOs pressemeldinger eso0109, eso0319, eso0414 og eso0529, samt bildet eso0532.