Svært gamle stjerner

Bestemmelse av universets alder

"Spektraene som er tatt av denne relativt svake stjernen, er aldeles praktfulle. Inntil nylig var faktisk en slik kvalitet forbehold kun lyssterke stjerner synlige med det blotte øye. Til tross for den svake lysstyrken kan uraniumlinjen likevel måles med meget god nøyaktighet."

Roger Cayrel, Paris-observatoriet
ESO Observations

Astronomer har brukt Very Large Telescope for å utføre unike målinger som åpner for en uavhengig bestemmelse av alderen på universet. De målte for første gang andelen av den radioaktive isotopen uranium-238 i en stjerne som ble født når Melkeveien, galaksen vi bor i, fortsatt holdt på å dannes. Se ESOs pressemelding eso0106.

På samme måte som karbondatering i arkeologi, men over mye lengre tidsskala, måler denne "uraniumklokken" stjernens alder. Resultatet ble 12,5 milliarder år. Universet må være enda eldre, siden stjernens alder opplagt ikke kan være større enn universets. Dette stemmer overens med det vi vet fra kosmologi, der universets alder er estimert til 13,8 milliarder år. Stjernen og galaksen vår må ha blitt dannet like etter Big Bang.

Et annet resultat presser astronomiteknologien til det ytterste og kaster nytt lys over Melkeveiens barndom. Astronomene gjennomførte den første målingen av berylliuminnholdet i to stjerner i en kulehop. Dette brukte de til å undersøke tidsrommet mellom dannelsen av de første stjernene i Melkeveien og stjernene i stjernehopen. De fant ut at den første generasjon stjerner i Melkeveien må ha blitt dannet like etter slutten av den rundt 200 millioner år lange "mørketiden" som fulgte etter Big Bang. Se ESOs pressemelding eso0425.