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Noticias do Universo para crianças de todo o mundo

O primo careca de Plutão

21 de Novembro de 2012

Makemake, um planeta anão do nosso Sistema Solar, parece não ter atmosfera; é careca! Isto significa que não é capaz de “travar” os poucos raios de sol que recebe, pois está mais distante do Sol que o seu primo, Plutão. 

Até há poucos anos atrás, Plutão era considerado o planeta mais distante do nosso Sistema Solar, até ser despromovido para planeta anão como Makemake. Planetas anões são basicamente, demasiado pequenos para serem rotulado como planetas, mas são objetos esféricos – como os planetas- e maiores do que asteróides. Sabemos muito pouco sobre os nossas planetas anões mais próximos e não sabemos praticamente nada sobre Makemake. Para estudar esse objeto longínquo, os astrónomos tinham de esperar que ele se movesse em frente de uma estrela. Então eles esperaram. E depois de algum tempo, a sua paciência foi recompensada. 

Se houvesse atmosfera em torno de Makemake, a estrela teria lentamente desaparecido à medida que o planeta anão a fosse tapando. Tal como o pôr do sol na terra, quando a estrela no centro do nosso Sistema Solar — o Sol — escurece gradualmente à medida que desaparece abaixo do horizonte. Mas com Makemake, a estrela de fundo de repente desapareceu e reapareceu novamente após um minuto, com nenhum escurecimento gradual. Isso diz-nos que Makemake carece de atmosfera e deve ser mais frio do que esperávamos, ainda mais frio do que o pólo norte durante o inverno! 

Facto curioso: além de Makemake existem outros quatro planetas anões no nosso Sistema Solar: Plutão, Ceres, Haumea e Éris.

Esta é a versão para crianças da Nota de Imprensa do ESO eso1246.