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Noticias do Universo para crianças de todo o mundo

Velas Cósmicas “lançam luz” sobre o tamanho do Universo

6 de Março de 2013

Desde há cem anos que os astrónomos têm tentado determinar com exatidão a distância a uma das galáxias vizinhas mais próximas de nós, a Grande Nuvem de Magalhães É muito complicado medir distâncias num universo tão vasto: não podemos viajar com uma fita métrica e as nossas réguas teriam que ser muito longas! No entanto, os astrónomos inventaram alguns truques muito inteligentes para medir distâncias, usando apenas luz.

No caso da Grande Nuvem de Magalhães, determinou-se a sua distância observando pares de estrelas que orbitam entre si e a que chamamos de 'sistemas binários'. Na imagem pode observar a visão artística de um 'sistema binário' . Da Terra, vemos as estrelas passando periodicamente uma em frente da outra. Cada vez que isto acontece, o brilho conjunto das estrelas cai. Seguindo atentamente as mudanças de brilho, os astrónomos podem retirar todos os tipos de informação: o quão grande as estrelas são, a quantidade de material que possuem e mesmo até que ponto estão distantes da Terra.

Usando esta técnica, temos agora uma distância muito mais precisa desta nossa vizinha: 163 000 anos-luz de distância! Isto significa que se conseguir enganar a física e viajar à velocidade da luz — a coisa mais rápida que conhecemos — levaria ainda 163 000 anos para a alcançar! Encontrar a distância exata para a Grande Nuvem de Magalhães é um avanço importante, porque a distância às estrelas dessa galáxia pode ser usada para calcular distâncias a galáxias ainda mais remotas.

Ao medir a escala do universo, os astrónomos usam algo chamado de 'velas padrão'. Trata-se de objetos astronómicos com brilho conhecido. Se sabemos a distância às 'velas padrão' próximas — na Grande Nuvem de Magalhães, por exemplo — podemos calcular a distância às que estão mais longe. Isto é porque os objetos mais distantes parecem mais fracos. Mas a cadeia é tão precisa como o seu elo mais fraco, o que costumava ser a Grande Nuvem de Magalhães. Agora que sabemos a distância exata até ela, podemos determinar com mais exatidão a distância para as galáxias mais distantes no universo.

Facto Curioso:À exceção de Mercúrio e Marte todos os outros planetas do nosso sistema solar possuem satélites naturais mais conhecidos por 'luas'. É interessante notar que a nossa galáxia - a Via Láctea - também tem alguns satélites naturais em órbita. Estes satélites são chamados de "galáxias anãs" porque são muito mais pequenas que as galáxias normais como a nossa. A Grande Nuvem de Magalhães é uma delas.

Esta é a versão para crianças da Nota de Imprensa do ESO eso1311.