ESO pe scurt

Astronomia este descrisă deseori ca fiind cea mai veche știință și, fără nici o îndoială, o privire spre maiestuoasa centură de stele a Căii Lactee — care străbate cerul în nopțile senine — trebuie să fi fost o priveliște uimitoare pentru oamenii de toate vârstele și culturile. Astăzi, astronomia iese în evidență ca una dintre cele mai moderne și dinamice științe, utilizând unele dintre cele mai avansate tehnologii și sofisticate tehnici disponibile oamenilor de știință. Iar acest lucru înseamnă vremuri interesante pentru astronomie: astăzi, tehnologia ne permite să studiem obiecte aflate la extremitatea Universului și să constatăm existența planetelor din jurul altor stele. Acum putem încerca să răspundem la întrebarea care ne fascinează pe fiecare dintre noi: „Suntem singuri în Univers?”

Paranal ObservatoryESO este organizația interguvernamentală proeminentă, de știință și tehnologie în domeniul astronomiei. Desfășoară un program ambițios, axat pe proiectarea, construcția și operarea unei infrastructuri performante de observații astronomice terestre care să permită descoperiri științifice importante. De asemenea, ESO joacă un rol important în promovarea și organizarea cooperării în domeniul cercetării astronomice.

ESO operează trei locații unice de observare, de clasă mondială, în Deșertul Atacama din Chile: La Silla, Paranal și Chajnantor. Prima locație se află pe La Silla, un munte de 2400 m înălțime, situat la 600 km nord de Santiago de Chile. Aici se găsesc câteva telescoape optice ale căror oglinzi au diametre de până la 3,6 metri. Telescopul NTT (New Technology Telescope) de 3,5 metri nu numai că a deschis noi drumuri în ingineria și designul telescoapelor, dar a fost și primul telescop din lume a cărui oglindă principală a fost controlată prin calculator, o tehnologie dezvoltată de ESO și, în prezent, aplicată marilor telescoape din lume. Telescopul ESO de 3,6 m găzduiește cel mai cunoscut „vânător” de exoplanete din lume: HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher), un spectrograf de o precizie neegalată.

În timp ce La Silla rămâne în prim planul astronomiei, fiind încă al doilea cel mai productiv telescop terestru din punct de vedere științific, locația din Paranal aflată la 2600 m altitudine, cu a sa rețea de telescoape foarte mari (Very Large Telescope — VLT) este vârful de lance al astronomiei europene. Paranal este situat la 130 km sud de Antofagasta, Chile și la 12 km de coasta Pacificului, într-una dintre cele mai aride regiuni ale lumii. Operațiunile științifice au început în anul 1999 și au avut ca rezultat programe de cercetare de succes.

VLT este unul dintre cele mai neobișnuite telescoape, bazat pe tehnologie de ultimă oră. Nu este compus dintr-un singur instrument, ci dintr-o rețea de patru telescoape individuale, fiecare având câte o oglindă principală de 8,2 metri în diametru. Cu un asemenea telescop se pot obține, după doar o oră de expunere, imagini ale unor obiecte cerești foarte slab strălucitoare cu o magnitudine de 30. Acest lucru înseamnă că pot fi observate obiecte de 4 miliarde de ori mai slabe decât cele observabile cu ochiul liber. În plus, VLT dispune de încă patru Telescoape Auxiliare mobile de 1,8 m.

Una dintre cele mai interesante caracteristici ale telescopului VLT o reprezintă opțiunea de a putea fi folosit ca un gigant interferometru optic (VLT Interferometer sau VLTI). Acest lucru se realizează prin combinarea luminii de la mai multe telescoape, fie de la cele patru telescoape individuale, fie de la cele patru Telescoape Auxiliare. În acest mod interferometric, telescopul are un câmp de observare la fel de mare ca al unui telescop cu o dimensiune egală cu distanța dintre cele mai îndepărtate oglinzi. Pentru VLTI, incluzând și Telescoapele Auxiliare, această dimensiune ajunge până la 200 de metri.

În fiecare an sunt depuse aproximativ 2000 de cereri pentru utilizarea telescoapelor ESO, acest lucru traducându-se printr-un număr de nopți mai mare de patru până la șase ori decât cel disponibil. ESO este cel mai productiv observator astronomic din lume, ceea ce conduce anual la multe apariții științifice (prin procedura comitetului de referenți): numai în anul 2010 au fost publicate peste 750 de articole bazate pe datele obținute la ESO.

ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), cel mai mare proiect astronomic terestru existent, este o construcție revoluționară pentru astronomia mondială. ALMA va cuprinde o rețea de 66 de antene gigantice cu diametre de 12 și 7 m, ce vor face observații în domeniul lungimilor de undă milimetrice și submilimetrice. Construirea rețelei ALMA a început în anul 2003, iar observațiile științifice vor porni în 2011. ALMA este situată pe Llano de Chajnantor, la altitudinea de 5000 m, fiind una din cele mai înalte locații din lume dedicate observațiilor astronomice. Proiectul ALMA este realizat în cadrul unui parteneriat între Europa, Asia de Est și America de Nord, în cooperare cu Republica Chile; ESO este partenerul european în cadrul ALMA. Locația Chajnator găzduiește, de asemenea, și telescopul milimetric și submilimetric APEX, operat de ESO în numele Observatorului Spațial Onsala, al Institutului Max Planck pentru Radioastronomie, cât și al ESO ca atare.

Următorul pas după VLT este construirea unui telescop european extrem de mare (E-ELT — European Extremely Large optical / infrared Telescope) în domeniul optic și infraroșu, cu o oglindă principală de 40 m. E-ELT va deveni „cel mai mare ochi către cer din lume” — cel mai mare telescop din lume în domeniul optic și infraroșu apropiat —, ESO ocupându-se de elaborarea detaliată a planurilor de construcție, alături de comunitatea științifică. E-ELT va aborda multe dintre problemele cele mai presante și nesoluționate încă ale astronomiei. Acesta, în cele din urmă, va putea revoluționa percepția noastră asupra Universului, așa cum telescopul lui Galileo a făcut-o acum 400 ani. Unda verde pentru startul construcției este așteptată în anul 2011 cu începerea operațiunilor planificată la începutul deceniului următor.

Sediul central al ESO este situat în Garching, lângă München, Germania. Aici se află sediul tehnic și administrativ al ESO unde sunt realizate programe de dezvoltare tehnică pentru a furniza cele mai avansate instrumente observatoarelor.