Exoplanete

Căutarea de planete în afara sistemului nostru solar

"Majoritatea spectrografelor de astăzi ar fi fost incapabile să facă distincția între slabele semnale interceptate de HARPS și «simplul zgomot de fundal»."

Michel Mayor, Observatorul Geneva, codescoperitorul primei exoplanete
ESO Observations

Căutarea planetelor în afara sistemului nostru solar constituie un element cheie în ceea ce privește poate cea mai profundă întrebare a umanității: există viață altundeva în Univers? Observatoarele ESO sunt echipate cu un arsenal unic de instrumente pentru găsirea, studierea și monitorizarea așa-numitelor „exoplanete”.

Grație telescopului VLT, astronomii au putut detecta pentru prima dată slaba strălucire a unei planete din afara sistemului nostru solar, obținând prima fotografie a unei exoplanete. Această nouă lume este de fapt o planetă imensă, de aproximativ cinci ori mai masivă decât Jupiter. Totodată, această observație marchează un prim pas major către unul dintre cele importante țeluri ale astrofizicii moderne: să determine structura fizică și compoziția chimică ale planetelor gigant și, eventual, asemănătoare Pământului. Consultați comunicatul de presă al ESO, nr. eso0507.

Cu HARPS, spectrograful de mare precizie pentru căutarea exoplanetelor (folosind metoda vitezei radiale), astronomii au descoperit nu mai puțin de patru planete care orbitează în jurul unei stele din apropiere, având mase sub cea a lui Neptun, inclusiv una cu dublul masei terestre — cea mai mică descoperită vreodată — și una cu masă de șapte ori mai mare decât cea a Pământului, situată în zona locuibilă a stelei sale. Această planetă realizează o orbită completă în jurul propriei stele în aproximativ 66 de zile. Astronomii cred că planeta în cauză este acoperită de oceane — o lume acvatică. Descoperirea este o etapă majoră în căutarea planetelor care ar putea susține viața. Consultați comunicatul științific pentru presă al ESO, nr. eso0915.

Un alt telescop din La Silla — care utilizează o tehnologie inovatoare cunoscută drept metoda microlentilelor gravitaționale — a făcut parte dintr-o colaborare ce a implicat o rețea de telescoape distribuite pe întreg globul. Această colaborare a condus la descoperirea unei noi exoplanete mult mai asemănătoare Pământului decât orice altă exoplanetă observată până atunci. Această planetă, a cărei masă este de doar cinci ori mai mare decât cea a Terrei, face înconjurul stelei-părinte în circa 10 ani și cel mai probabil are o suprafață compusă din roci și gheață. Consultați comunicatul științific pentru presă al ESO, nr. eso0603.

O broșură specială despre exoplanete este disponibilă în limba engleză.