Imágenes de la semana

17 de Junio de 2013

Rayos y relámpagos

En esta electrizante imagen, tomada el viernes 7 de junio de 2013, una furiosa tormenta descarga con poderosa rabia sobre Cerro Paranal. Las colosales cúpulas de los cuatro Telescopios Unitarios del VLT, cada una del tamaño de un edificio de ocho plantas, empequeñecen bajo el golpe de esta potente tormenta.

A la izquierda de la imagen, una solitaria estrella emerge para ser testigo del espectáculo — un único punto de luz sobre el oscuro cielo. Se trata de Procyon, una brillante estrella binaria en la constelación de Canis Minor (El Can Menor).

Es raro que haya nubes sobre el Observatorio Paranal de ESO. En promedio, el lugar experimenta la sorprendente cifra de 330 días claros al año. Los rayos son aún más raros de ver, ya que el observatorio se encuentra en uno de los lugares más secos del mundo: el desierto de Atacama, en el norte de Chile, situado a 2.600 metros sobre el nivel del mar. Si hay nubes, por lo general el observatorio está por encima de ellas.

A lo largo de sus 16 años trabajando como ingeniero en Paranal, el Fotógrafo embajador de ESO Gerhard Hüdepohl, ha visto rayos solo en otra ocasión anterior — por lo que agarró su cámara y se aventuró al exterior, exponiéndose a los elementos, para captar esta singular imagen.


10 de Junio de 2013

Ascenso y caída de una supernova

Esta nueva e inusual secuencia de vídeo muestra el rápido aumento de brillo y el lento palidecer de una explosión de supernova en la galaxia NGC 1365. La supernova, denominada SN 2012fr, fue descubierta por el astrónomo francés Alain Klotz el 27 de octubre de 2012. Las imágenes, captadas por el pequeño telescopio robótico TAROT, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, han sido compiladas para crear esta impresionante película.

Las supernovas son el resultado de la explosiva y cataclísmica muerte de cierto tipo de estrellas. Son tan brillantes que pueden brillar más que su galaxia anfitriona durante semanas antes de empezar a apagarse lentamente y desparecer de nuestra vista.

La supernova 2012fr [1] fue descubierta por Alain Klotz en la tarde del 27 de octubre de 2012. Estaba midiendo el brillo de una débil estrella variable en una imagen del telescopio robótico TAROT (Telescopio de Acción Rápida para Objetos Transitorios) instalado en el Observatorio La Silla de ESO, cuando se dio cuenta de que había un nuevo objeto que no estaba en la imagen obtenida tres días antes. Tras confirmarlo con telescopios y astrónomos de todo el mundo, se confirmó que el brillante objeto era una supernova de Tipo Ia.

Algunas estrellas cohabitan con una segunda estrella, orbitándose mutuamente en torno a un centro de gravedad común. En algunos casos, una de ellas puede ser una enana blanca que esté robando material de su compañera. Llegados a un punto, la enana blanca ha absorbido tanto material de su compañera que se vuelve inestable y explota. Esto se conoce como supernova de Tipo Ia.

Este tipo de supernova se ha revelado como sumamente importante, ya que son la forma más fiable de medir distancias a galaxias muy remotas en el universo temprano. Más allá del grupo local de galaxias, los astrónomos necesitaban encontrar objetos muy brillantes con propiedades predecibles que pudieran actuar como puntos de referencia con el fin de ayudarles a definir la historia de la expansión del universo. Las supernovas de Tipo Ia son ideales, ya que su brillo alcanza su máximo y se apaga casi del mismo modo en cada explosión. Las medidas de las distancias a las supernovas de Tipo Ia llevaron al descubrimiento de la expansion acelerada del universo, un trabajo premiado con el Premio Nobel de Física de 2011.

La galaxia anfitriona de esta supernova es NGC 1365 (ver también potw1037a), una elegante galaxia espiral barrada, situada a 60 millones de años luz hacia la constelación de Fornax (El Horno). Con un diámetro de unos 200.000 años luz, destaca entre otras galaxias del cúmulo de Fornax. Una colosal barra atraviesa la galaxia, con un núcleo en el centro. La nueva supernova puede distinguirse claramente sobre el núcleo, en el centro de la imagen.

Los astrónomos han descubierto más de 200 nuevas supernovas en 2012, y SN 2012fr es de las más brillantes. La supernova fue localizada cuando aún era muy débil, el 27 de octubre de 2012, y alcanzó su pico de brillo el 11 de noviembre de 2012 [2]. Entonces fue fácil verla como una estrella débil con un telescoipio de aficionados de tamaño medio. El vídeo fue compilado a partir de una serie de imagines de la galaxia tomadas durante un period de tres meses, desde su descubrimiento en octubre de 2012 hasta mediados de enero de 2013.

TAROT es un telescopio óptico robótico de 25 centímetros, capaz de moverse muy rápido y de iniciar una observación en un segundo. Se instaló en el Observatorio La Silla en 2006 con el propósito de detectar estallidos de rayos gamma. Las imágenes que descubrieron a SN 2012fr se tomaron utilizando filtros azules, verdes y rojos.

Notas

[1] Las supernovas se designan por el año en que fueron descubiertas y por el orden de descubrimiento utilizando letras del alfabeto. El hecho de que esta supernova haya sido descubierta por un equipo francés y haya sido designada con las letras “fr” es pura coincidencia.

[2] En aquel momento tenía magnitud de 11,9. Esto es unas 200 veces demasiado débil para ser vista por el ojo humano incluso en una noche despejada y oscura. Pero si  pudiéramos ver la supernova en su pico de brillo y nuestro Sol, la una junto a la otra, a la misma distancia del observador, la supernova se vería unos 3.000 millones de veces más brillante que el Sol.

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3 de Junio de 2013

El baile de tres planetas sobre La Silla

Es un verdadero regalo tanto para los fotógrafos como para los astrónomos: nuestros cielos están siendo testigos en estos días de un fenómeno conocido como syzygy — tres cuerpos celestes (o más) se alinean en el cielo. Cuando los cuerpos celestes tienen una  longitud eclíptica similar este fenómeno también se conoce como una triple conjuncion cercana. Por supuesto, se trata tan solo de un efecto de perspectiva, pero eso no lo hace menos espectacular. En este caso, los tres cuerpos son planetas, y lo único necesario para disfrutar del espectáculo es un cielo despejado al atardecer.

Afortunademente, esto es lo que le ocurrió al Fotógrafo embajador de ESO Yuri Beletsky, quien tuvo la suerte de captar esta imagen espectacular desde el Observatorio La Silla, en el norte de Chile, el pasado domingo 26 de mayo. Tras el atardecer, sobre las redondas cúpulas de los telescopios, podían verse tres de los planetas de nuestro Sistema Solar — Júpiter (arriba), Venus (abajo a la izquierda), y Mercurio (abajo a la derecha) — enlazados en una danza cósmica.

Un alineamiento como este tiene lugar solo una vez cada varios años. El último fue en mayo de 2011, y el próximo no será hasta octubre de 2015. Este triángulo celeste tuvo su culmen durante la última semana de mayo, pero aún puede entreverse a los tres planetas formando figuras cambiantes a lo largo de su viaje por el cielo.

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·         Imagen: El baile de tres planetas sobre La Silla (con anotaciones)


27 de Mayo de 2013

Ondas en el cielo chileno

A primera vista, esta cautivadora imagen se parece a las ondas causadas por la caída de una piedra en el centro de un estanque. Pero se trata del resultado del movimiento aparente de las estrellas a través del cielo austral sumado a algo de magia por parte del fotógrafo. La imagen fue tomada en Cerro Armazones, el pico de una montaña situada a 3.060 metros sobre nivel del mar y que se encuentra en la parte central del desierto de Atacama, en los Andes chilenos.

Las largas rayas brillantes son el rastro dejado por estrellas y cada raya marca el camino de una única estrella a través del oscuro cielo nocturno. Dejando el obturador de la cámara abierto durante un largo periodo de tiempo, el movimiento de las estrellas, imperceptible a simple vista, se revela. Tiempos de exposición de tan solo 15 minutos son suficientes para conseguir este efecto. En este caso, el fotógrafo combinó muchas exposiciones cortas para obtener la imagen final. La lente de amplio campo utilizada para esta serie muestra el polo celeste a la derecha y el ecuador justo encima de la pequeña torre.

La sorprendente cantidad de rastros de estrellas de esta imagen revela a su vez la increíble calidad  del cielo nocturno en Armazones: la atmósfera es extremadamente clara y no hay contaminación lumínica gracias a la remota ubicación de la cima de la montaña. Ese es uno de los motivos por los cuales se eligió esta montaña para ser el futuro hogar del que será el mayor ojo del mundo para mirar al cielo: el inminente European Extremely Large Telescope (E-ELT).


20 de Mayo de 2013

Admirando la galaxia

Incluso para el astrónomo más veterano es difícil resistirse a la tentación de tomarse un respiro, durante un apretado plan de observaciones, y levantar la vista hacia el glorioso y rico cielo austral. Esta imagen es un autorretrato obtenido por el astrónomo Alan Fitzsimmons, que captó esta fotografía entre dos sesiones de observación en el Observatorio La Silla de  ESO.

Esta atrevida foto muestra el contraste entre una figura sencilla, quieta y oscura sobre la Tierra y el brillante y luminoso cielo nocturno estrellado. En esta imagen, el cielo está dominado por el enorme chorro de estrellas y polvo que adornan el centro de la Vía Láctea, nuestra galaxia anfitriona.

Los observatorios de ESO están ubicados en el desierto de Atacama, en el norte de  Chile, una región con muy pocos habitantes, que combina noches muy oscuras con condiciones atmosféricas extremadamente despejadas, factores que, unidos, favorecen unas observaciones de alta calidad.

La Silla es el primer observatorio de ESO. Inaugurado en 1969, alberga varios telescopios con espejos primarios de más de 3,6 metros. Con más de 300 noches claras al año, La Silla es el lugar ideal para alojar instrumentos avanzados de observación, pero también es un lugar fabuloso para, sencillamente, parase y fijar los ojos en el cielo.

Alan envió esta fotografía al Grupo de Flickr “Your ESO Pictures”. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

 


13 de Mayo de 2013

La Vía Láctea brilla sobre un nevado observatorio La Silla

En las afueras del Desierto de Atacama, lejos de la contaminación lumínica de las ciudades del norte de Chile, tras la puesta de Sol, los cielos son totalmente negros. Estos cielos tan oscuros permiten que allí tengan lugar algunas de las mejores observaciones astronómicas — a una altitud de 2.400 metros, el Observatorio La Silla de ESO tiene unas vistas del cielo nocturno increíblemente despejadas. Sin embargo, pese a ser un lugar remoto, alto y seco, no siempre puede escapar a las condiciones meteorológicas que, a veces, acompañan a los meses de invierno, cuando la nieve llega a cubrir el pico de la montaña y las cúpulas de sus telescopios.

Esta imagen muestra una La Silla invernal bajo un chorro de estrellas de nuestra Vía Láctea, cuyo plano se ve oblicuo en este fotograma. A la vista (de derecha a izquierda) el telescopio de 3,6 metros de ESO, el telescopio de 3,58 metros NTT (New Technology Telescope), el telescopio Schmidt de un metro de ESO, y el telescopio de 2,2 metros MPG/ESO, con nieve sobre su cúpula. Junto al telescopio de 3,6 metros de ESO, puede verse la pequeña cúpula del Coudé Auxiliary Telescope, fuera de servicio, y entre este y el NTT se encuentran los tanques de agua del observatorio.

Pese a que ver un paisaje nevado en La Silla pueda parecer sorprendente, los lugares de observación de ESO están a tal altitud que pueden experimentar, a lo largo del año, temperaturas que pueden ir de lo más frío a lo más caluroso y, ocasionalmente, pueden padecer condiciones muy duras.

Esta fotografía fue tomada por José Francisco Salgado, un Fotógrafo Embajador de ESO.


6 de Mayo de 2013

Lore en movimiento

En esta fotografía podemos ver a uno de los dos transportadores de ALMA, Lore, moviendo una de las antenas de 7 metros de diámetro de ALMA, el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array. Lore y su gemelo, Otto, son dos vehículos amarillos de 28 ruedas construidos especialmente para mover las antenas de ALMA a lo largo de la superficie del Llano de Chajnantor, que se encuentra a una altura de 5.000 metros. De este modo, pueden reconfigurar el conjunto del telescopio para optimizar las observaciones dependiendo del objetivo. También mueven las antenas entre Chajnantor y las instalaciones destinadas a su mantenimiento (Operations Support Facility), situadas a menor altitud.

ALMA tiene un conjunto principal de cincuenta antenas de 12 metros, y un conjunto adicional de doce antenas de 7 metros y cuatro de 12 metros conocidas como “Conjunto Compacto de Atacama” (ACA, Atacama Compact Array). Lore transporta una de las antenas más pequeñas de ACA, de 7 metros de diámetro. Las antenas de 12 metros del conjunto principal no pueden situarse a menos de 15 metros entre ellas, ya que correrían el riesgo de chocar. Esta separación mínima entre antenas limita la escala máxima de características que pueden detectar en el cielo. Esto significa que el conjunto principal no puede observar los aspectos generales de objetos extensos como nubes gigantes de gas molecular en la Vía Láctea, o galaxias cercanas. ACA está diseñado específicamente para ayudar a ALMA a hacer mejores observaciones de esos amplios objetos. Sus antenas de 7 metros pueden situarse juntas entre sí, facilitando que puedan medir las estructuras más grandes que el conjunto principal no capta.

Estas extrañas formaciones puntiagudas de hielo al frente de la imagen se conocen como “penitentes”. Los penitentes son un curioso fenómeno natural que se encuentra en regiones situadas a gran altura, normalmente a más de 4.000 metros sobre el nivel del mar. Son finos pinchos y espadas de nieve o hielo endurecidos con los extremos apuntando hacia el Sol que alcanzan alturas que van de unos pocos centímetros hasta varios metros.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental, en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

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29 de Abril de 2013

“Alas para la Ciencia” vuela sobre ALMA

En esta hermosa imagen, tomada en diciembre de 2012, vemos el conjunto de antenas de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), el mayor proyecto astronómico en marcha en la actualidad, situado en el Llano de Chajnantor, en los Andes chilenos. Las antenas grandes tienen 12 metros de diámetro, y las más pequeñas, que pueden verse juntas en el centro de la imagen, forman el conjunto compacto ACA (ALMA Compact Array), compuesto por 12 antenas de siete metros de diámetro. Una vez completado, el conjunto contará con 66 antenas.

ESO ha iniciado una colaboración para hacer divulgación junto con el proyecto ORA Wings for Science (ORA alas para la ciencia), una organización sin ánimo de lucro que ofrece soporte aéreo a la investigación pública mientras realiza un viaje de un año alrededor del mundo. Los dos miembros de la tripulación del proyecto Alas para la Ciencia, Clémentine Bacri y Adrien Normier, vuelan en un ultraligero especial, respetuoso con el medio ambiente, para ayudar a los científicos proporcionándoles capacidades aéreas que van desde el apoyo en tareas de toma de muestras de aire hasta arqueología, observación de la biodiversidad y modelado 3D de terrenos.

Las películas cortas e impresionantes imagines producidas durante sus vuelos se utilizan cion finalidades educativas y para promocionar la investigación local. Su  circumnavegación comenzó en junio de 2012 y finalizará en junio de 2013 con un aterrizaje en el espectáculo Paris Air Show.

Notas

[1] El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. ALMA está financiado en Europa por ESO, en América del Norte por la fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos (NSF) en cooperación con Consejo Nacional de Investigación de Canadá (NRC) y el Consejo Nacional de Ciencias (NSC) de Taiwán; y en Asia Oriental  por los Institutos Nacionales de Ciencias Naturales de Japón (NINS) en cooperación con la Academia Sinica (AS) de Taiwán.  La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

[2] La avioneta ultraligera ha sido ganadora del premio de la NASA Pipistrel Virus SW 80 y utiliza solo 7 litros de combustible por cada 100 kilómetros — menos que la mayoría de los coches.

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22 de Abril de 2013

Azul y plateado en Paranal

Lo que sería un hermoso y claro día en cualquier parte del mundo, es un inusual día nublado en el Observatorio Paranal de ESO, en el desierto de Atacama. Dado que este es uno de los lugares más secos del mundo, es muy poco común ver nubes en el cielo. Muchos de los astrónomos e ingenieros que pasan tiempo en este lugar consideran que una de las cosas más sorprendentes de trabajar en el desierto de  Atacama es poder contemplar un cielo sin nubes. Esta impresionante foto panorámica de 360 grados, tomada por Dirk Essl (contratista de ESO) en 15 exposiciones individuales, ha capturado uno de esos días raros en los que hay nubes en Paranal. Sobre las cúpulas del Very Large Telescope pueden verse unos pocos cirros finos. Estas nubes se forman a grandes altitudes y están compuestas de diminutos cristales de hielo.

El Observatorio Paranal recoge menos de 10 milímetros de lluvia al año, y este es uno de los motivos por los que se eligió esta montaña de 2.600 metros de altura como lugar de ubicación del VLT (Very Large Telescope) de ESO. Esta panorámica incluye a los cuatro telescopios unitarios que forman el VLT y a los cuatro telescopios auxiliares en sus cúpulas redondeadas, uno en el frente y el resto al fondo de la imagen. Los raíles del suelo permiten que los telescopios auxiliares se muevan para conformar diferentes posiciones.

Dirk envió esta imagen al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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15 de Abril de 2013

Bajo el conjuro de las Nubes de Magallanes

Esta hermosa imagen del Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), en la que podemos ver las antenas del telescopio bajo el impresionante cielo nocturno estrellado, es obra de Christoph Malin, un Fotógrafo embajador de ESO. Es un fotograma de uno de sus meticulosos vídeos timelapse de ALMA, también disponible (ver ann12099).

Situado en el Llano de Chajnantor, a una altitud de 5.000 metros, ALMA es el telescopio más potente del mundo para el estudio del universo en los rangos milimétrico y submilimétrico. Los trabajos de construcción de ALMA se completarán en el año 2013, y un total de 66 antenas de gran precisión estarán operativas.

Brillando intensamente en el cielo, la Pequeña y la Gran Nube de Magallanes permanecen sobre las antenas. Estas cercanas galaxias enanas irregulares son objetos visibles en el hemisferio sur, incluso a simple vista. Estas galaxias orbitan a la Vía Láctea — nuestra galaxia — y hay evidencias de que ambas han sido fuertemente distorsionadas por su interacción con la Vía Láctea dado que se encuentran muy cerca.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

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8 de Abril de 2013

Un centelleante lazo de estrellas — El sur de la Vía Láctea sobre La Silla

Esta fotografía panorámica, obtenida por Alexandre Santerne, muestra una visión del disco de la Vía Láctea (nuestra galaxia anfitriona) desde dentro, así como una fría noche de invierno con una ligera nevada en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Desde nuestra ventajosa ubicación en ella, el disco de la Vía Láctea aparece como un lazo centelleante de estrellas que se estira a lo largo del cielo. En esta imagen panorámica, la Vía Láctea se ve distorsionada, en forma de arco, debido a la proyección de la lente gran angular.

Echando un vistazo más allá de la colina, a la izquierda de la imagen, se encuentra el telescopio de 3,6 metros de ESO, hogar del famoso cazador de planetas HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher). Lejos, a la derecha, el telescopio suizo de 1,2 metros Leonhard Euler, construido y operado por el Observatorio de Ginebra.

Hay muchas razones por las cuales La Silla es un lugar idóneo para observar el cielo nocturno en general y la Vía Láctea en particular. En primer lugar, está ubicado en el hemisferio sur, lo que nos da una mejor visión de la rica región central de la galaxia y, en segundo lugar, se encuentra lejos de la luz y la contaminación urbanas, a una altitud de 2.400 metros sobre el nivel del mar, haciendo que las noches sean oscuras y la atmósfera clara.

Alexandre envió esta fotografía al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería. Desde el envío de esta foto, Alexandre también es Fotógrafo embajador de ESO.

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1 de Abril de 2013

Las estrellas circulan sobre la Residencia en el Cerro Paranal

Esta imagen del embajador fotográfico de ESO, Farid Char, del cielo nocturno austral sobre la Residencia, el "hotel" del observatorio Paranal en Chile, presenta una bella y dinámica vista del cielo lleno de estrellas.

Para hacer los remolinos de estrellas de la imagen, Farid tomó una exposición de 30 minutos para revelar el movimiento de las estrellas debido a la rotación de la Tierra. En el centro, está aparentemente quieto el polo sur celeste. En la izquierda, al tope de la imagen, están la Pequeña y Gran Nube de Magallanes, las galaxias vecinas de la Vía Láctea.

El domo de vidrio opaco abajo del remolino de estrellas es parte del techo de la Residencia. Este edificio único en su tipo y, parcialmente enterrado, ha sido usado desde el 2002 por los científicos e ingenieros que trabajan en el observatorio. Durante el día, el domo de 35 metros de diámetro, permite la entrada de luz natural al edificio.

En el observatorio, situado en una montaña a una altura de 2600 metros en el árido desierto de Atacama, las excelentes condiciones astronómicas tienen un precio. La gente enfrenta la intensa radiación del Sol durante el día, baja humedad, y una gran altitud que hace difícil el respirar. Para ayudarlos a relajarse y rehidratarse luego de los largos turnos en la cima de la montaña, hay un oasis artificial en la residencia, con un pequeño jardín, una piscina que humidifica el aire, un descanso, un comedor y otras áreas recreacionales. El edificio puede albergar a 100 personas.

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25 de Marzo de 2013

La galaxia perdida

En esta imagen podemos ver la galaxia NGC 4535, en la constelación de Virgo (La Virgen), con un bello telón de fondo formado por numerosas galaxias distantes débiles. Su apariencia casi circular nos dice que casi la observamos de cara. En el centro de la galaxia hay una estructura en forma de barra bien definida, con caminos de polvo que se curvan antes de que los brazos de la espiral se rompa hacia el final de la barra. El color azulado de los brazos de la espiral indica la presencia de un amplio número de estrellas jóvenes calientes. En el centro, sin embargo, estrellas más frías y viejas dan al bulbo de la galaxia una apariencia amarillenta.

Esta imagen visible fue captada con el instrumento FORS1, instalado en el telescopio VLT (Very Large Telescope) de 8,2 metros de ESO. La galaxia también puede verse con telescopios de aficionado pequeños y fue observada por primera vez por William Herschel en 1785. Cuando se observa con un telescopio más pequeño, NGC 4535 tiene una apariencia fantasmal y difusa, lo cual inspiró al conocido astrónomo aficionado, Leland S. Copeland, a llamarla “La galaxia perdida” en la década de 1950.

NGC 4535 es una de las mayores galaxias del cúmulo de Virgo, un cúmulo masivo con, al menos, unas 2.000 galaxias, y que se encuentra a unos 50 millones de años luz de distancia. Pese a que el cúmulo de Virgo no es mucho mayor en diámetro que el Grupo Local — el cúmulo de galaxias al cual pertenece la Vía Láctea —  contiene casi cincuenta veces más galaxias.


11 de Marzo de 2013

Cometas y estrellas fugaces bailan sobre Paranal

Esta impresionante imagen fue tomada por Gabriel Brammer, uno de los Fotógrafos embajadores de ESO, y muestra un atardecer en el Observatorio Paranal, con dos cometas atravesando veloces los cielos del sur como protagonistas. Cerca del horizonte, en la parte derecha de la imagen, el cometa C/2011 L4 (PAN-STARRS), el más brillante de los dos, enseña su brillante cola generada principalmente por los reflejos del Sol en el polvo. En el centro de la imagen, justo encima de la ladera derecha de la montaña Paranal, puede distinguirse la coma verdosa — una envoltura nebulosa que rodea al núcleo — del cometa C/2012 F6 (Lemmon), seguida de una cola más débil. El color verde es el resultado de la ionización de los gases en la coma provocada por la luz del Sol. Puede que se deje engañar y piense que hay un tercer cometa visible en esta fotografía, pero el objeto brillante que pasa zumbando entre los cometas Lemmon y Pan-STARRS es una fortuita estrella fugaz ardiendo en la atmósfera en el sitio adecuado y en el momento adecuado.


4 de Marzo de 2013

Llega la nieve al desierto de Atacama

El desierto de Atacama es uno de los lugares más secos del mundo. Varios factores contribuyen a sus condiciones áridas. La magnífica cordillera de los Andes y la cordillera de la costa chilena bloquean las nubes procedentes del este y el oeste, respectivamente. Además, las frías Corrientes de Humboldt del litoral del Océano Pacífico, que crean una capa de inversión de aire frío en la costa, dificultan la formación de nubes de lluvia. A esto se suma que la región de alta presión de la zona sudeste del Océano Pacífico crea vientos circulantes que forman anticiclones, lo cual también ayuda a mantener seco el clima del desierto de Atacama. Estas condiciones áridas fueron uno de los motivos principales para que ESO decidiera instalar en Paranal, en el desierto de Atacama, el telescopio VLT (Very Large Telescope). En el Observatorio Paranal, situado en la cima del Cerro Paranal, los niveles de precipitación suelen estar por debajo de los diez milímetros por año, con una humedad a menudo por debajo del 10%. Las condiciones de observación son excelentes, con más de 300 noches claras al año.

Las espléndidas condiciones para las observaciones astronómicas en el desierto de Atacama se ven alteradas en raras ocasiones por el clima. Sin embargo, durante un par de días al año, la nieve visita el desierto de  Atacama. Esta imagen muestra una bella panorámica de Cerro Paranal. El VLT se encuentra en el pico de la izquierda, y el telescopio de sondeo VISTA está en el pico que está algo más abajo, un poco a la derecha. El cielo azul demuestra que se trata de otro día claro y soleado. Esta vez, sin embargo, hay algo diferente: una fina capa de nieve ha transformado el paisaje desértico, ofreciéndonos una visión inusual de extraordinaria belleza.

Esta fotografía fue tomada por el Fotógrafo Embajador de ESO Stéphane Guisard el 1 de agosto de 2011.

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25 de Febrero de 2013

El cometa y el láser

Gerhard Hüdepohl, uno de los Fotógrafos embajadores de ESO, captó esta espectacular imagen del VLT (Very Large Telescope) de ESO durante las pruebas de un nuevo láser para el VLT el 14 de febrero de 2013. Se utilizará como parte vital de la Conjunto de Estrella de Guiado Láser (LGSF, Laser Guide Star Facility), que permite a los astrónomos corregir la mayor parte de las perturbaciones provocadas por el constante movimiento de la atmósfera con el fin de generar imágenes más precisas. Sin embargo, es difícil no pensar en un futurista cañón láser apuntando hacia algún tipo de lejano invasor espacial.

Además de las impresionantes vistas de la Vía Láctea sobre el telescopio, hay otro protagonista que hace de esta imagen algo aún más especial. A la derecha del centro de la imagen, justo encima de la Pequeña Nube de Magallanes y casi oculta entre la infinidad de estrellas que pueblan los oscuros cielos chilenos, hay un punto verde con una débil cola que se estira a su izquierda. Es el Cometa Lemmon, recientemente descubierto y más brillante de lo esperado, que actualmente viaja atravesando el cielo del hemisferio austral.


18 de Febrero de 2013

Pruebas del espejo superdelgado en ESO

Este impresionante espejo delgado deformable ha sido entregado a ESO en Garching, Alemania, y en la foto se muestra pasando una de sus pruebas. Tiene un tamaño de 1.120 milímetros, pero solo 2 milímetros de grosor, lo que hace que sea mucho más delgado que la mayor parte de las ventanas de vidrio. El espejo es muy fino, de manera que es lo suficientemente flexible como para que las fuerzas magnéticas aplicadas alteren la forma de su superficie reflectora. Cuando se instale, la superficie del espejo cambiará constantemente por pequeñas cantidades  de estas fuerzas que corregirán los efectos de deformación de la atmósfera de la Tierra, generando así imágenes mucho más precisas.

El nuevo espejo secundario deformable (DSM por las siglas en inglés de Deformable Secondary Mirror) reemplazará al actual espejo secundario en uno de los telescopios unitarios del VLT. La estructura secundaria completa incluye un conjunto de 1.170 actuadores que aplican fuerza a 1.170 imanes pegados a la parte trasera del fino espejo. Un sofisticado sistema electrónico, desarrollado específicamente para este dispositivo, controla el comportamiento del fino espejo delgado. La superficie reflectante puede deformarse más de mil veces por segundo gracias a la acción de los actuadores.

El sistema DSM fue proporcionado a ESO por las compañías italianas Microgate y ADS en diciembre de 2012, concluyendo ocho años de esfuerzo constantes en su desarrollo y fabricación. Es el espejo deformable más grande jamás construido para fines astronómicos y es el último de una larga línea de este tipo de espejos. La amplia experiencia de estos contratistas se refleja en el alto rendimiento del sistema y su fiabilidad. Se espera que su instalación en el VLT comience en el año 2015.

Este espejo delgado (ann12015) fue fabricado por la empresa francesa REOSC. Es una lámina de material cerámico, pulido para obtener una forma muy precisa. El proceso de fabricación comienza con un bloque de Zerodur, un material cerámico proporcionado por la empresa Schott Glass (Alemania) de más de 70 milímetros de grosor. La mayor parte de este material is eliminado durante el proceso de pulido para crear la lámina final, que debe ser delicadamente sujeta en todo momento dada su extrema fragilidad.

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11 de Febrero de 2013

Pintando con la luz y el láser

En una noche clara, en Bavaria, el personal de ESO asistió a la grabación de un episodio de los ESOcast, cuyo tema principal era la nueva unidad de estrella de guiado láser compacto, que podemos ver en acción en la imagen en el Observatorio Público de Allgäu, en Ottobeuren (Alemania). Utilizando el brillo de sus teléfonos móviles, los empleados aprovecharon la larga exposición de la fotografía para dibujar con luz las letras “ESO”, mientras permanecían frente al observatorio. Justo a la izquierda del rayo laser vertical, puede verse la Vía Láctea. Sobre el horizonte, encima del observatorio, puede apreciarse el rastro de un avión. El láser tiene un poderoso rayo de 20 vatios, y para proteger a los pilotos y a los pasajeros, el Deutsche Flugsicherung (responsable del control del tráfico aéreo en Alemania) ha creado una zona de seguridad en torno al observatorio en la que no pueden sobrevolar aviones durante las horas de observación nocturnas.

Las estrellas de guiado láser son estrellas artificiales creadas en la atmósfera de la Tierra utilizando un rayo láser. El láser excita los átomos de sodio en una capa de la atmósfera situada a 90 kilómetros de altura, haciéndolos brillar, y creando así una estrella artificial en el cielo que puede ser observada por un telescopio. Utilizando las medidas que proporciona la estrella artificial, los instrumentos de óptica adaptativa pueden corregir el efecto emborronador que la atmósfera provoca en las observaciones.

La innovadora idea de ESO utiliza un poderoso láser cuyo rayo se lanza con un pequeño telescopio, unido a una única unidad modular que puede montarse directamente en un gran telescopio. El concepto, patentado y autorizado por ESO, se utilizará para proporcionar al VLT (Very Large Telescope) cuatro unidades de láser similares. A su vez, jugará un importante papel en las unidades que equiparán el futuro E-ELT (European Extremely Large Telescope).

Durante la grabación, la unidad estaba pasando su fase de pruebas antes de ser transportada al Observatorio Paranal de ESO, en Chile, hogar del VLT.

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4 de Febrero de 2013

Atardecer en el Observatorio Paranal

Babak Tafreshi, un Fotógrafo Embajador de ESO, ha capado esta bonita imagen del Observatorio Paranal de ESO iluminado por la luz del atardecer. El hermoso cielo claro habla por sí solo de las excepcionales condiciones atmosféricas del lugar; uno de los motivos principales por los cuales ESO eligió Paranal como ubicación del telescopio VLT (Very Large Telescope), su instalación estrella.

El VLT — que puede contemplarse sobre el Cerro Paranal, el pico más alto de la imagen, con una altitud de 2.600 metros —  es el observatorio astronómico del rango óptico más avanzado del mundo. Consiste en cuatro Telescopios Unitarios (Unit Telescopes, UTs), cada uno con un espejo primario de 8,2 metros, y cuatro Telescopios Auxiliares (Auxiliary Telescope, ATs) de 1,8 metros. El VLT opera en los rangos visible e infrarrojo, y entre las observaciones pioneras llevadas a cabo utilizando el VLT, se encuentran la primera imagen directa de un exoplaneta (ver eso0515) y el seguimiento de estrellas orbitando el agujero negro central de la Vía Láctea (ver eso0846 y eso1151).

En Cerro Paranal también se encuentra el telescopio de sondeo VST (VLT Survey Telescope). Su cúpula, más pequeña, puede entreverse frente a una de las cúpulas de los telescopios unitarios del VLT, en la cima de la montaña. El VST es la última adquisición en Paranal y proporcionó sus primeras imágenes en 2011 (ver eso1119). Tiene un espejo primario de 2,6 metros, lo que lo convierte en el telescopio más grande diseñado para rastrear el cielo en luz visible.

Otro telescopio de sondeo en el Observatorio Paranal es VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy), que puede verse en otra cima, detrás del Cerro Paranal. VISTA es el telescopio de sondeo más grande del mundo, con un espejo de 4,1 metros, y opera en longitudes de onda del infrarrojo cercano. El telescopio comenzó a funcionar en 2009 (ver eso0949).

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28 de Enero de 2013

Un peso pesado intergaláctico

Esta imagen de campo profundo muestra lo que se conoce como un supercúmulo de galaxias — un grupo gigantesco de cúmulos de galaxias que a su vez están agrupadas. Este en concreto, conocido como Abell 901/902, incluye tres cúmulos principales independientes y numerosos filamentos de galaxias, típicos de estas superestructuras. Por encima, a la derecha de la prominente estrella roja de fondo que se encuentra cerca del centro de a imagen, puede verse un cúmulo, Abell 901a. Aún más a la derecha de Abell 901a, y ligeramente más abajo, se encuentra otro cúmulo, Abell 901b. Finalmente, justo debajo de la estrella roja, hacia el extremo de la imagen, está el cúmulo Abell 902.

El supercúmulo Abell 901/902 se encuentra a poco más de dos mil millones de años luz de la Tierra, y contiene cientos de galaxias en una región de un tamaño de unos 16 millones de años luz. Si hacemos una comparación, el Grupo Local de galaxias — que contiene a nuestra Vía Láctea entre otras más de 50 — mide aproximadamente diez millones de años luz.

Esta imagen fue captada por la cámara Wide Field Imager (WFI), instalada en el  telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, que se encuentra en el Observatorio La Silla, en Chile. Utilizando datos de WFI y del Telescopio Espacial Hubble, de NASA/ESA, en 2008 los astrónomos fueron capaces de cartografiar con precisión la distribución de la materia oscura en este supercúmulo, mostrando que los cúmulos y las galaxias individuales que forman la superestructura están inmersas en vastas aglomeraciones de materia oscura. Para ello, los astrónomos observaron cómo la luz de 60.000 galaxias distantes, situadas tras el supercúmulo, era distorsionada por la influencia gravitatoria de la materia oscura que contiene, lo cual reveló su distribución. Se estima que la masa de los cuatro conglomerados principales de materia oscura de Abell 901/902 debe estar en torno a los diez billones de veces la masa del Sol.

Las observaciones que se observan en esta imagen forman parte del sondeo COMBO-17, llevado a cabo con 17 filtros ópticos diferentes, utilizando la cámara WFI. Hasta el momento, el proyecto COMBO-17 ha descubierto unas 25.000 galaxias.

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