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El reino de los gigantes enterrados

2 de Marzo de 2016

En esta nueva y enorme imagen, nubes de gas carmesí están siendo iluminadas por excepcionales estrellas masivas que acaban de encenderse y que aún están enterradas en gruesas nubes de polvo. Estas jóvenes y abrasadoras estrellas no son más que fugaces personajes en el escenario cósmico y sus orígenes siguen siendo un misterio. La gran nebulosa de donde nacieron estas gigantes, junto con sus entornos ricos y fascinantes, han sido captados en detalle por el VST (VLT Survey Telescope) de ESO, instalado en el Observatorio Paranal, en Chile.

RCW 106 es una extensa nube de gas y polvo situada a unos 12.000 años luz de distancia, en la constelación meridional de Norma (la regla del carpintero). La región debe su nombre a la entrada número 106 de un catálogo de regiones H II en la zona sur de la Vía Láctea [1]. Las regiones H II, como RCW 106, son nubes de gas de hidrógeno que están siendo ionizadas por la intensa y abrasadora luz de las estrellas jóvenes, haciendo que brillen y adoptando extrañas y maravillosas formas.

En esta imagen, RCW 106 es la nube roja sobre del centro, aunque gran parte de esta enorme región H II está oculta por el polvo y es mucho más extensa que la parte visible. En esta imagen de amplio campo del VST también pueden verse muchos otros objetos no relacionados. Por ejemplo, los filamentos de la derecha son los restos de una antigua supernova, y los brillantes filamentos rojos de la parte inferior izquierda rodean a una estrella muy caliente poco usual [2]. En toda la panorámica cósmica pueden apreciarse  parches de polvo oscuro.

Los astrónomos llevan tiempo estudiando a RCW 106, aunque lo que llama su atención no son las nubes carmesís, sino el misterioso origen de las potentes estrellas masivas enterradas en su interior. Aunque son muy brillantes, estas estrellas no pueden verse en imágenes de luz visible como ésta, ya que el entorno de polvo es demasiado espeso, aunque sí pueden verse claramente en imágenes obtenidas en longitudes de onda más largas.

En el caso de estrellas menos masivas, como el Sol, se conoce bastante bien su proceso de nacimiento —a medida que las nubes de gas se atraen debido a la gravedad, la densidad y la temperatura aumentan y comienza la fusión nuclear—  pero esta explicación no parece ser adecuada para las estrellas más masivas, enterradas en regiones como RCW 106. Estas estrellas —conocidas por los astrónomos como estrellas de tipo O—, pueden llegar a tener varias decenas de veces la masa del Sol y no está claro cómo se las arreglan para reunir y almacenar la cantidad suficiente de gas para formarse.

Al parecer, las estrellas de tipo O se forman en las partes más densas de nubes como RCW 106 y son bastante difíciles de estudiar. Aparte del oscurecimiento por el polvo, otro desafío es la brevedad de la vida de una estrella de tipo O. Queman su combustible nuclear en apenas unas decenas de millones de años, mientras que las estrellas menos masivas tienen vidas que abarcan muchas decenas de miles de millones de años. La dificultad de formar una estrella de esta masa y la brevedad de su vida, implican que se trata de objetos muy escasos, sólo una de cada 3 millones de estrellas de nuestro vecindario cósmico es una estrella de tipo O. Ninguna de las que existen están lo suficientemente cerca como para llevar a cabo una investigación detallada, por lo que la formación de estas fugaces gigantes estelares sigue siendo un misterio, aunque su enorme influencia es inconfundible en brillantes regiones H II como ésta.

Notas

[1] El catálogo fue compilado en 1960 por tres astrónomos del Observatorio de Monte Stromlo, en Australia, cuyos apellidos eran Rodgers, Campbell y Whiteoak, de ahí el prefijo RCW.

[2] El remanente de supernova es SNR G332.4-00.4, también conocido como RCW 103. Tiene cerca de 2.000 años. Los filamentos de más abajo son RCW 104, y rodean a la estrella de tipo Wolf-Rayet conocida como WR 75. Aunque estos objetos llevan números RCW, detalladas investigaciones posteriores revelaron que ninguno de ellos era regiones H II.

Información adicional

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Esta es una traducción de la nota de prensa de ESO eso1607.

Acerca de la nota de prensa

Nota de prensa No.:eso1607es
Nombre:RCW 106
Tipo:Milky Way : Nebula : Type : Supernova Remnant
Milky Way : Nebula : Type : Star Formation
Milky Way : Star : Type : Wolf-Rayet
Facility:VLT Survey Telescope

Imágenes

El cielo alrededor de la región de formación estelar RCW 106
El cielo alrededor de la región de formación estelar RCW 106
El cielo alrededor de la región de formación estelar RCW 106 (imagen de amplio campo).
El cielo alrededor de la región de formación estelar RCW 106 (imagen de amplio campo).
El cielo alrededor de la región de formación estelar RCW 106 (con anotaciones).
El cielo alrededor de la región de formación estelar RCW 106 (con anotaciones).
La región de formación estelar RCW 106 en la constelación de Norma.
La región de formación estelar RCW 106 en la constelación de Norma.

Videos

Una mirada más de cerca al cielo que rodea a la región de formación estelar RCW 106
Una mirada más de cerca al cielo que rodea a la región de formación estelar RCW 106

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