Інтерферометрія

The principle of interferometryЗгідно теорії, чим більше головне дзеркало телескопа - тим менші подобиці воно може показати. Такі технології, як адаптивна оптика та активна оптика, які використовуються в ESO, можуть розкрити весь потенціал великих дзеркал. Адаптивна оптика допомагає нейтралізувати дію атмосферного тремтіння, а активна оптика використовується, щоб стабілізувати головні 8.2 м дзеркала Дуже Великого Телескопа (VLT) ESO. Ці два потужних методи дозволяють чотирьом окремим телескопам групи VLT добре розрізнити деталі із кутовими розмірами до 0.05": під таким кутом видно монету два євро на відстані 100 км. Здатність телескопа розрізнювати деталі відома, як його роздільна здатність.

Продовжувати збільшувати розмір дзеркал телескопів - то не легке технічне завдання, саме тому астрономи придумали нову технологію інтерферометрії, щоб побачити ще менші деталі. Цей метод спостережень поєднує у собі світло, що приймається двома або більше телескопами, що дає їм можливість діяти, як єдине ціле (як один величезний телескоп) з діаметром уявного дзеркала, котре еквівалентне відстані між телескопами.

The VLTI tunnelsІнженери розробили VLT таким чином, що він також може бути використаний, як інтерферометр. Поряд з чотирма Основними 8.2 м Телескопами, знаходяться чотири рухомі 1.8 м Допоміжні Телескопи (ATs), котрі входять до складу структури Дуже Великого Телескопа-інтерферометра (VLTI). ATs можуть переміщатися між 30 різними пунктами: в даний час, телескопи можуть формувати групи з двох або трьох одиниць для сеансів інтерферометрії.

Using interferometryСкладна система дзеркал скеровує світло від різних телескопів в астрономічні прилади, де воно поєднується та оброблюється. Цей "науковий подвиг" вимагає приголомшливої технічної майстерності, оскільки світлові траєкторії повинні збігатись в одну із точністю 1/1000 мм, незважаючи на їх довжини по кілька сотень метрів. Таке поєднання Основних Телескопів дозволяє отримате уявне дзеркало із діаметром до 130 метрів, а при їх додатковому поєднанні із Допоміжними Телескопами, еквівалентні діаметри уявного дзеркала можуть бути досягнута до 200 метрів. Це у 25 разів краще, ніж роздільна здатність одного телескопа групи VLT.

VLTI дає астрономам можливість вивчати небесні об'єкти у безпрецедентних подробицях. Із ним можна побачити деталі на поверхні зірок і навіть вивчати навколишнє середовище близько до чорної діри. VLTI дозволив астрономам отримати одне із наразі найгостріших зображень зорі із дозволом всього 4 мілісекунди дуги. Під таким кутом видно голівку звичайного гвинта на відстані 300 км.