Telescopios de Sondeo

Haciendo un detallado mapa del cielo

Survey TelescopeDos nuevos y poderosos telescopios, el Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy (VISTA) y el VLT Survey Telescope (VST), están operando en el Observatorio Paranal de ESO, en el norte de Chile. Puede decirse que son los telescopios más potentes del mundo dedicados a rastrear el cielo, y aumentarán enormemente el potencial de descubrimientos científicos del Observatorio Paranal.

Muchos de los objetos astronómicos más interesantes son escasos, desde los pequeños, pero potencialmente peligrosos, asteroides cercanos a la Tierra, hasta los más remotos cuásares. Encontrarlos es como buscar una aguja en un pajar. Los más grandes telescopios, tales como el Telescopio Muy Grande (Very Large Telescope, VLT) y el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, sólo pueden estudiar una parte mínima del cielo en unas circunstancias dadas, pero VISTA y el VST están diseñados para hacer imágenes de grandes áreas de forma rápida y profunda. Los dos telescopios dedicarán cinco años a la realización de un total de nueve sondeos cuidadosamente diseñados y crearán vastos archivos tanto de imágenes como de catálogos de objetos que serán "cosechados" por los astrónomos en las próximas décadas. Los Telescopios de Sondeo jugarán un papel fundamental en la preparación de las futuras instalaciones, tales como el Telescopio Europeo Extremadamente Grande (European Extremely Large Telescope, E-ELT) y el Telescopio Espacial James Webb (JWST, James Webb Space Telescope).

Interesantes objetos descubiertos por los Telescopios de Sondeo constituirán los objetivos para el estudio detallado tanto por telescopios VLT como por otros basados en Tierra y en el espacio. Ambos Telescopios de Sondeo están instalados en cúpulas cercanas al VLT y comparten las mismas condiciones excepcionales de observación, así como un modelo operacional altamente eficiente.

VISTA tiene un espejo primario de 4,1 metros de diámetro, lo que lo convierte en el mayor telescopio del mundo dedicado a sondear el cielo a longitudes de onda de infrarrojo cercano. Fue concebido y desarrollado por el Reino Unido, que luego lo entregó a ESO como parte del convenio de acceso, financiado por el Consejo de Instalaciones de Ciencia y Tecnología de dicho país (Science and Technology Facilities Council, STFC). El espejo principal es el más curvo que existe en su tamaño y su construcción es un logro formidable. En el corazón de VISTA hay una cámara de 3 toneladas que contiene 16 detectores especiales sensibles a la luz infrarroja con un total combinado de 67 megapixeles. Se trata de la cámara astronómica de infrarrojo cercano con la cobertura más amplia.

Observando a longitudes de onda más largas que las que son visibles al ojo humano, VISTA estudia objetos fríos, oscurecidos por nubes de polvo o porque su luz se ha desplazado a longitudes de onda más rojas debido a la expansión del espacio durante el largo viaje de la luz desde el Universo temprano.

VISTA puede detectar y catalogar objetos a través de todo el cielo austral con una sensibilidad 40 veces superior a la lograda por el Steven Beard-UKATC, Two Micron All-Sky Survey. Los Sondeos de VISTA comenzaron a principios del año 2010.

El VST es un telescopio de vanguardia de 2,6 metros equipado con OmegaCAM, una enorme cámara CCD de 268 megapixeles con un campo visual equivalente a cuatro veces el área de la Luna llena. Complementa a VISTA y explorará el rango visible de la luz. El VST es el resultado de una alianza entre ESO y el Capodimonte Astronomical Observatory (OAC) de Nápoles, un centro de investigación del Italian National Institute for Astrophysics (INAF). El VST entró en operación en Paranal en el año 2011.

Las metas científicas de los sondeos incluyen muchas de las cuestiones más apasionantes de la astrofísica de hoy, que van desde la naturaleza de la energía oscura hasta la amenaza de asteroides cercanos a la Tierra. Grandes equipos de astrónomos de toda Europa dirigirán los sondeos. Algunos cubrirán la mayor parte del cielo austral, mientras que otros se enfocarán en áreas más pequeñas.

Tanto VISTA como el VST producirán enormes cantidades de información -una sola imagen tomada por VISTA tiene 67 megapixeles; imágenes de OmegaCam en el VST tienen 268 megapixeles. Los dos Telescopios de Sondeo producirán mucha más información cada noche que todos los demás instrumentos del VLT combinados. Juntos, el VST y VISTA, producirán más que 100 Terabytes de información al año.