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I Pilastri della Creazione in 3D

Un nuovo studio suggerisce che queste strutture ormai entrate nell’immaginario collettivo dovrebbero in realtà chiamarsi Pilastri della Distruzione

30 Aprile 2015

Usando lo strumento MUSE sul VLT (Very Large Telescope) dell'ESO, alcuni astronomi hanno prodotto la prima visione tridimensionale completa dei famosi Pilastri della Creazione nella Nebulosa Aquila, Messier 16. Le nuove osservazioni dimostrano come i diversi pilastri di polvere di questo oggetto famosissimo siano distribuiti nello spazio e svelano molti dettagli nuovi - tra cui un getto mai visto prima proveniente da una giovane stella. La radiazione intensa e i venti stellari delle stelle brillanti dell'ammasso hanno scolpito nel tempo i Pilastri della Creazione e dovrebbero farli evaporare completamente nei prossimi tre milioni di anni.

L'immagine originale dei Pilastri della Creazione fu presa dal telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA vent'anni fa e divenne immediatamente una delle immagini più celebri e suggestive. Da allora queste nubi fluttuanti, che si estendono per alcuni anni luce [1], hanno stupito scienziati e pubblico.

Le strutture sporgenti, insieme con l'ammasso vicino NGC 6611, appartengono a una regione di formazione stellare chiamata Nebulosa Aquila, nota anche come Messier 16 o M16. La nebulosa e gli oggetti associati si trovano a circa 7000 anni luce da noi nella costellazione del Serpente.

I Pilastri della Creazione sono un classico esempio delle forme a colonna che si sviluppano nelle nubi giganti di gas e polvere che costituiscono il luogo di nascita delle nuove stelle. Le colonne si formano quando stelle di tipo O o B, immense, appena formate, producono grandi quantità di intensa radiazione ultravioletta e venti stellari che soffiano via il materiale meno denso dalle vicinanze.

Le zone più dense di gas e polvere, invece, resistono più a lungo all'erosione. Oltre queste sacche di polvere più spesse, il materiale è schermato dal bagliore aspro e intenso delle stelle O e B. Questa schermatura crea "code" scure o "proboscidi", che vediamo come il corpo tetro di un pilastro, che puntano in direzione opposta alla stella brillante.

Lo strumento MUSE dell'ESO, montato sul VLT (Very Large Telescope) ha dato una mano ora a chiarire l'evaporazione in corso nei Pilastri della Creazione con un dettaglio senza precedenti, rivelando il loro orientamento.

MUSE ha mostrato che la punta della colonna a sinistra è rivolta verso di noi, in cima a un pilastro che si trova in realtà dietro a NGC 6611, a differenza degli altri. Questa punta riporta i segni dell'impatto della radiazione delle stelle di NGC 6611, e di conseguenza sembra più brillante ai nostri occhi di quelli in basso a sinistra, in mezzo e a destra, le cui punte sono tutte rivolte in direzione opposta rispetto alla nostra direzione di vista.

Gli astronomi sperano di capire meglio come le stelle giovani di tipo O e B, come quelle in NGC 6611, influenzano la formazione della successiva generazione di stelle. Numerosi studi hanno identificato protostelle che si formano in queste nubi - sono proprio Pilastri della Creazione. Lo studio riporta anche nuovi indizi su due stelle in gestazione nel pilastro a sinistra e in quello in mezzo, così come un getto da una stella giovane che finora era sfuggito all'attenzione.

Perchè molte altre stelle si formino negli ambienti come quelli dei Pilastri della Creazione bisogna vincere la corsa contro il tempo con la radiazione intensa dalle stelle vigorose che continua a limare via i pilastri.

Misurando il tasso di evaporazione dei Pilastri della Creazione, MUSE ha fornito agli astronomi un arco di tempo tra cui i pilastri scompariranno.  Perdono circa 70 volte la massa del Sole ogni milione di anni circa. Basandosi sulla massa attuale di circa 200 volte quella del Sole, i Pilastri della Creazione hanno un'aspettativa di vita di circa tre milioni di anni - un batter d'occhio su scala cosmica. Un nome più adatto per queste colonne cosmiche potrebbe perciò essere i Pilastri della Distruzione.

Note

[1] Il pilastro a sinistra, considerato un oggetto completo dall'alto in basso, sembra avere una lunghezza di circa quattro anni luce. È il più lungo, circa due volte quello a destra.

Ulteriori Informazioni

Questo lavoro è stato presentato nell'articolo intitolato "The Pillars of Creation revisited with MUSE: gas kinematics and high-mass stellar feedback traced by optical spectroscopy" di A. F. McLeod et al., che verrà pubblicato dalla rivista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society il 30 aprile 2015.

L'equipe è composta da A. F. Mc Leod (ESO, Garching, Germania), J. E. Dale (Universitäts-Sternwarte München, München, Germania; Excellence Cluster Universe, Garching bei München, Germania), A. Ginsburg (ESO), B. Ercolano (Universitats-Sternwarte München; Excellence Cluster Universe), M. Gritschneder (Universitats-Sternwarte München), S. Ramsay (ESO) e L. Testi (ESO; INAF/Osservatorio Astrofisico di Arcetri, Firenze, Italia).

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Questa è una traduzione del Comunicato Stampa dell'ESO eso1518.

Sul Comunicato Stampa

Comunicato Stampa N":eso1518it
Nome:M 16, Messier 16
Tipo:Milky Way : Nebula : Type : Star Formation
Facility:Very Large Telescope
Instruments:MUSE
Science data:2015MNRAS.450.1057M

Immagini

Visualizzazione tridimensionale dei Pilastri della Creazione
Visualizzazione tridimensionale dei Pilastri della Creazione
Vista composita a colori dei Pilastri della Creazione dai dati MUSE
Vista composita a colori dei Pilastri della Creazione dai dati MUSE
Vista tridimensionale dei Pilastri della Creazione ottenuta da MUSE
Vista tridimensionale dei Pilastri della Creazione ottenuta da MUSE
Messier 16 nella costellazione della Coda del Serpente
Messier 16 nella costellazione della Coda del Serpente
Immagine DSS (Digitized Sky Survey) della Nebulosa Aquila
Immagine DSS (Digitized Sky Survey) della Nebulosa Aquila

Video

Visualizzazione 3D dei Pilastri della Creazione
Visualizzazione 3D dei Pilastri della Creazione
Visualizzazione 3D dei Pilastri della Creazione
Visualizzazione 3D dei Pilastri della Creazione

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