eso1911nb — Pressemelding

Breakthrough Watch og European Southern Observatory oppnår «første lys» med oppgradert planetjaktende instrument for å søke etter jordlignende planeter i nærmeste stjernesystem

10. juni 2019

Nybygd planetjaktende instrument installert på Very Large Telescope i Chile, begynner hundre timers observasjon av de nærliggende stjernene Alpha Centauri A og B, med mål om å være den første som direkte avbilder en beboelig eksoplanet.

Breakthrough Watch, det globale astronomiske programmet som leter etter jordlignende planeter rundt nærliggende stjerner, og European Southern Observatory (ESO), Europas fremste mellomstatlige astronomiske organisasjon, kunngjorde i dag «første lys» med et nybygd planetjaktende instrument på ESOs Very Large Telescope  i Atacamaørkenen i Chile.

Instrumentet som benyttes, kalt NEAR (Near Earths in the AlphaCen Region), er designet for å jakte på eksoplaneter i vårt nabostjernesystem, Alpha Centauri. Fokuset er på planeter som befinner seg innenfor de «beboelige sonene» rundt sine to sollignende stjerner, hvor vann kan potensielt eksistere i flytende form. NEAR har blitt utviklet de siste tre årene og ble bygd i samarbeid med Universitetet i Uppsala i Sverige, Universitetet i Liège i Belgia, California Institute of Technology i USA og Kampf Telescope Optics i München i Tyskland.

Siden 23. mai har ESOs astronomer ved ESOs Very Large Telescope (VLT) gjennomført en ti-dagers observasjonsrunde for å etablere tilstedeværelsen eller fraværet av en eller flere planeter i stjernesystemet. Observasjonene vil konkluderes i morgen, 11. juni. Planeter i systemet kan oppdages med den oppgraderte instrumenteringen dersom de er to ganger større enn Jorden eller mer. Det nær-infrarøde til det termisk-infrarøde bølgelengdeområdet er viktig, da det korresponderer med varmen som stråles ut fra en kandidatplanet, og dermed gjør det mulig for astronomer å bestemme om planetens temperatur tillater flytende vann.

Alpha Centauri er det nærmeste stjernesystemet til vårt solsystem, med en avstand på 4,37 lysår (ca. 25 milliarder mil). Den består av to sollignende stjerner, Alpha Centauri A og B, pluss den røde dvergstjernen Proxima Centauri. Nåværende kunnskap om Alpha Centauris planetsystemer er sparsom. I 2016 oppdaget et team en jordlignende planet i bane rundt Proxima Centauri ved å benytte ESO-instrumenter. Men Alpha Centauri A og B forblir ukjente systemer: Det er ikke klart hvor stabile slike dobbeltstjernesystemer er for jordlignende planeter, og den mest lovende måten å fastslå om planeter eksisterer rundt disse nærliggende stjernene, er ved å forsøke å observere dem.

Det er imidlertid en stor teknisk utfordring å avbilde slike planeter, siden stjernelyset som reflekteres av dem vanligvis er tusenvis av ganger svakere enn lyset som kommer til oss fra stjernen. Å se en liten planet nær en stjerne med en avstand fra oss på flere lysår er blitt sammenlignet med å se en møll som sirkler rundt en gatelampe dusinvis av mil unna. For å løse dette problemet lanserte Breakthrough Watch og ESO i 2016 et samarbeid om å bygge et spesielt instrument kalt en termisk infrarødt koronagraf. Den er designet for å blokkere det meste av lyset som kommer fra stjernen, og er optimalisert for å fange det infrarøde lyset som kommer fra den varme overflaten av en planet i bane, fremfor den lille mengden stjernelys den reflekterer. Akkurat som objekter nær Solen som til vanlig er gjemt i dens blendende lys, kan ses under en total formørkelse, skaper koronagrafen en form for kunstig formørkelse av stjernen, slik at lyset blokkeres og det er mulig å oppdage lyssvake objekter i nærheten. Dette markerer et betydelig fremskritt innen observasjonelle evner.

Koronagrafen er installert på en av VLTs fire 8-metersteleskoper, og bidrar til en oppgradering og modifisering av et eksisterende instrument, kalt VISIR, for å optimalisere følsomheten for infrarøde bølgelengder knyttet til potensielt beboelige eksoplaneter. Det vil derfor kunne lete etter varmesignaturer som ligner Jordens, som absorberer energi fra Solen og avgir den i det termiske infrarøde bølgelengdeområdet. NEAR modifiserer det eksisterende VISIR-instrumentet på tre måter, og kombinerer flere banebrytende astronomiske ingeniørkunster. For det første tilpasser det instrumentet til koronagrafen, slik at det kan drastisk redusere lyset fra stjernen og dermed avsløre signaturene til potensielle jordlignende planeter. For det andre bruker den en teknikk som kalles adaptiv optikk for å strategisk deformere teleskopets sekundærspeil for å kompensere for uskarpheten produsert av Jordens atmosfære. For det tredje benyttes det nye strategier som reduserer støy, samt muliggjør at instrumentet raskt bytter mellom stjerner – så fort som hver 100 millisekunder – som maksimerer bruken av tilgjengelig teleskoptid.

Pete Worden, administrerende direktør for Breakthrough Initiatives, sa: «Vi er glade for å samarbeide med ESO i design, bygging, installasjon og bruk av dette innovative nye instrumentet. Hvis det finnes jordlignende planeter rundt Alpha Centauri A og B, er det store nyheter for alle på vår planet.» 

«ESO er glade for å bidra med sin kompetanse, eksisterende infrastruktur og observasjonstid på Very Large Telescope til NEAR-prosjektet», kommenterte ESO-prosjektleder Robin Arsenault.

«Dette er en verdifull mulighet. For i tillegg til sine egne vitenskapelige mål, er NEAR-eksperimentet også et skritt på veien mot fremtidige planetjaktende instrumenter for det kommende Extremely Large Telescope», sier Markus Kasper, ESOs ledende forsker for NEAR.

«NEAR er det første og (for tiden) eneste prosjektet som kan direkte avbilde en beboelig eksoplanet. Det markerer en viktig milepæl. Vi krysser fingrene og håper en stor beboelig planet går i bane rundt Alpha Cen A eller B», kommenterte Olivier Guyon, ledende forsker for Breakthrough Watch.

«Mennesker er oppdagelsesreisende av natur», sa Yuri Milner, grunnlegger av Breakthrough Initiatives. «Det er på tide vi finner ut hva som ligger bortenfor den neste dalen. Dette teleskopet vil la oss se dit.»  

Mer informasjon

Dataene fra NEAR-eksperimentet er offentlig tilgjengelige fra ESO-arkivet under program ID 2102.C-5011. En forhåndsbehandlet og kondensert pakke med alle dataene vil bli gjort tilgjengelig kort tid etter at kampanjen avsluttes. I tillegg er det Python-baserte datareduseringsverktøyet PynPoint blitt tilpasset for å behandle NEAR-data, og vil bli gitt til medlemmer av det astronomiske samfunnet som ønsker å bruke dataene, men som ikke har egne datareduksjonsverktøy. 
https://pynpoint.readthedocs.io/en/latest/near.html

Breakthrough Watch er et globalt astronomisk program med sikte på å identifisere og karakterisere planeter rundt nærliggende stjerner. Programmet drives av et internasjonalt team av eksperter innen deteksjon og avbildning av eksoplaneter. 
https://breakthroughinitiatives.org/initiative/4 

Breakthrough Initiatives er en serie vitenskapelige og teknologiske programmer, grunnlagt av Yuri Milner, som undersøker livet i universet. Sammen med Breakthrough Watch inkluderer de Breakthrough Listen, det største astronomiske søket noensinne etter tegn på intelligent liv utenfor Jorden, og Breakthrough Starshot, det første betydelige forsøket på å designe og utvikle en romsonde som er i stand til å nå en annen stjerne.
https://breakthroughinitiatives.org 

Yuri Milner grunnla Mail.ru Group i 1999, og under hans ledelse ble det et av Europas ledende internettbedrifter. Han gjorde virksomheten offentlig i 2010 og grunnla DST Global for å fokusere på globale internettinvesteringer. DST Global ble en av verdens ledende teknologiinvestorer og porteføljen har inkludert noen av verdens mest fremtredende internettbedrifter, som Facebook, Twitter, WhatsApp, Snapchat, Airbnb, Spotify, Alibaba og andre. Yuri bor i Silicon Valley med sin familie.

Yuri ble uteksaminert i 1985 med en avansert grad i teoretisk fysikk og utførte deretter forskning innen kvantefeltteori. Yuri og hans kone Julia samarbeider med Sergey Brin, Priscilla Chan og Mark Zuckerberg, Pony Ma og Anne Wojcicki for å finansiere Breakthrough Prizes – verdens største vitenskapelige priser, som hyller viktige prestasjoner innen grunnleggende fysikk, livsvitenskap og matematikk . I juli lanserte Yuri sammen med Stephen Hawking Breakthrough Listen-initiativet til en verdi av $100 millioner for å gjenopplive søket etter utenomjordisk intelligens i universet, og i april 2016 lanserte de Breakthrough Starshot – et $100 millioner forsknings- og ingeniørprogram som søker å utvikle en teknologi for interstellar reise.
http://www.yurimilner.com 

ESO, European Southern Observatory, er den fremste mellomstatlige astronomiorganisasjonen i Europa og verdens desidert mest produktive astronomiske observatorium. Organisasjonen er finansiert av 16 land: Belgia, Danmark, Finland, Frankrike, Irland, Italia, Nederland, Polen, Portugal, Spania, Storbritannia, Sveits, Sverige, Tsjekkia, Tyskland og Østerrike, samt vertsnasjonen Chile og med Australia som en strategisk partner. ESOs ambisiøse virksomhet fokuserer på design, bygging og drifting av effektive bakkebaserte observasjonsanlegg for å muliggjøre banebrytende vitenskapelige oppdagelser. ESO spiller også en ledende rolle i å fremme og organisere samarbeid innenfor astronomisk forskning. ESO driver tre unike, verdensledende observatorier i Chile: La Silla, Paranal og Chajnantor. Ved Paranal har ESO oppført Very Large Telescope og det verdensledende Very Large Telescope Interferometer, samt de to kartleggingsteleskopene VISTA som observerer i infrarødt og VLT Survey Telescope som observerer i synlig lys. ESO er også en viktig partner i to fasiliteter ved Chajnantor, APEX og ALMA, som er nåtidens største astronomiprosjekt. På Cerro Armazones, ikke langt fra Paranal, er ESO i ferd med å bygge Extremely Large Telescope (ELT). Med en speildiameter på 39 meter vil dette bli det største «øye» i verden som ser opp på himmelen.

Linker

Kontakter

Maria Hammerstrøm (oversetter & norsk pressekontakt)
Universitetet i Oslo
Oslo, Norge
E-post: eson-norway@eso.org

Janet Wootten
Rubenstein Communications, Inc.
New York, USA
Tlf.: +1 212 843 8024
E-post: jwootten@rubenstein.com

Mariya Lyubenova
Head of ESO Media Relations Team
Garching bei München, Germany
Tlf.: +49 89 3200 6188
E-post: pio@eso.org

ESO i sosiale medier

Dette er en oversettelse av ESOs pressemelding eso1911 i regi av ESON, et nettverk av personer i ESOs medlemsland (samt noen utenfor ESO, som Norge) som fungerer som lokale mediekontakter i forbindelse med pressemeldinger og andre nyheter fra ESO.

Om pressemeldingen

Pressemld. nr.:eso1911nb
Navn:Near Earths in the AlphaCen Region
Type:Unspecified : Technology : Observatory : Instrument
Facility:Very Large Telescope

Bilder

NEAR-eksperimentet ser sitt første lys
NEAR-eksperimentet ser sitt første lys
NEAR på VLT
NEAR på VLT
Under konstruksjon
Under konstruksjon
Kunstnerisk framstilling av planeten rundt Proxima Centauri
Kunstnerisk framstilling av planeten rundt Proxima Centauri

Se også