Una Mirada a ESO

La Astronomía es descrita a menudo como la ciencia más antigua. No cabe duda que una mirada hacia el majestuoso grupo de estrellas de la Vía Láctea –al extenderse a través del cielo en una noche clara- debe haber constituido una vista impresionante para las personas de todas las edades y culturas. Hoy en día, la astronomía destaca como una de las ciencias más dinámicas y modernas, que utiliza algunas de las más avanzadas tecnologías. Estos son tiempos apasionantes para la astronomía pues la tecnología nos permite estudiar objetos en los lejanos confines del Universo y detectar evidencia de planetas alrededor de otras estrellas. Podemos comenzar a responder una pregunta fundamental que fascina a cada uno de nosotros: ¿estamos solos en el Universo?

Paranal ObservatoryESO es la organización intergubernamental de ciencia y tecnología de mayor importancia en la astronomía. Lleva a cabo un ambicioso programa orientado al diseño, construcción y operación de potentes instalaciones terrestres para permitir que la astronomía desarrolle importantes descubrimientos científicos. ESO también cumple un rol principal en la difusión y organización de cooperación en la investigación científica.

ESO opera tres sitios únicos de observación de calidad mundial en el Desierto de Atacama chileno: La Silla, Paranal y Chajnantor. El primer sitio de ESO está en La Silla a 2.400 metros de altura y a 600 kilómetros de Santiago de Chile. Está equipado con varios telescopios ópticos con espejos de hasta 3,6 metros de diámetro. El New Technology Telescope de 3,5 metros estableció nuevos parámetros para la ingeniería y el diseño de telescopios y fue el primero en el mundo en tener un espejo principal controlado por un computador, una tecnología desarrollada en ESO y aplicada ahora en la mayoría de los grandes telescopios del mundo. El Telescopio de 3,6 metros de ESO alberga actualmente al buscador de exoplanetas más importante del mundo: HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher o Buscador de Planetas con Velocidad Radial de Alta Precisión), un espectrógrafo con precisión inigualable.

Mientras La Silla permanece a la vanguardia de la astronomía, y es aún el segundo científicamente más productivo en astronomía terrestre, el sitio de Paranal a 2.600 metros de altura, con el Very Large Telescope (VLT), es el emblema de la astronomía europea. Paranal está situado unos 130 kilómetros al sur de Antofagasta en Chile, 12 kilómetros hacia el interior desde la costa del Pacífico, en una de las áreas más secas del mundo. Las operaciones científicas comenzaron en 1999 y han dado como resultado varios programas de investigación extremadamente exitosos.

El VLT es un telescopio muy inusual basado en la última tecnología. No es sólo uno, sino un conjunto de cuatro telescopios, cada uno con un espejo principal de 8,2 metros de diámetro. Con un telescopio de esas características se han obtenido, en una hora de exposición, imágenes de objetos celestes apenas visibles de una magnitud de 30. Esto equivale a ver objetos que son cuatro mil millones de veces más débiles que aquellos que se ven a simple vista.

Una de las características más apasionantes del VLT es la opción de usarlo como un interferómetro óptico gigante (VLT Interferometer o VLTI). Esto se realiza combinando la luz desde varios de los telescopios, incluyendo uno o más de los cuatro Telescopios Auxiliares movibles de 1,8 metros. En este modo interferométrico, el telescopio posee una visión tan aguda como la de un telescopio del tamaño equivalente a la distancia entre los espejos más lejanos. En el caso del VLTI, esto es 200 metros.

Cada año, se presentan alrededor de 2.000 propuestas para utilizar los telescopios de ESO, solicitando entre cuatro a seis veces más noches de las que están realmente disponibles. ESO es el observatorio terrestre más productivo en el mundo, lo que ha resultado en muchas publicaciones cada año: sólo en el 2008 se publicaron 700 artículos en revistas científicas especializadas basados en la información de ESO.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), el proyecto astronómico terrestre más grande en existencia, es una instalación revolucionaria para la astronomía mundial. ALMA se compondrá de un conjunto de 66 antenas gigantes de 12 y 7 metros de diámetro observando a longitudes de onda milimétricas y submilimétricas. La construcción de ALMA comenzó en el 2003 e iniciará las observaciones científicas en el 2011. ALMA está ubicado en el Llano de Chajnantor, a 5.000 metros de altura, uno de los emplazamientos astronómicos más altos del mundo. El proyecto ALMA es una alianza entre Europa, Asia Oriental y Norteamérica en cooperación con la República de Chile. ESO es el socio europeo en ALMA. El sitio de Chajanantor también alberga a APEX, el telescopio milimétrico y submilimétrico de 12 metros que es operado por ESO en representación del Observatorio Espacial Onsala, el Instituto Max Planck para Radioastronomía y la misma ESO.

El próximo paso más allá del VLT es construir el European Extremely Large optical/infrared Telescope (E-ELT) con un espejo principal de 42 metros de diámetro. El E-ELT será “el ojo más grande del mundo en el cielo”: el mayor telescopio óptico y de infrarrojo cercano en el mundo para lo cual ESO está elaborando detallados planes de construcción en conjunto con la comunidad. El E-ELT afrontará varias de las más apremiantes preguntas de la astronomía aún sin resolver. Posiblemente podría revolucionar nuestra percepción del Universo, tal como lo hizo el telescopio de Galileo hace 400 años. En el 2011 se espera la aprobación de la construcción, con el objetivo de comenzar las operaciones a comienzos de la próxima década.

Las oficinas centrales de ESO están ubicadas en Garching, cerca de Munich, Alemania. Este es el centro científico, técnico y administrativo de ESO, donde se llevan a cabo programas de desarrollo técnico para proporcionar los instrumentos más avanzados a los observatorios. También alberga el Telescopio Espacial, la Instalación Coordinadora Europea operada en conjunto por ESO y la Agencia Espacial Europea.