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VISTA Captura los Secretos del Gato Cósmico

21 de Abril de 2010

La Nebulosa Pata de Gato, NGC 6334, es una enorme zona de formación estelar, lugar de nacimiento de cientos de estrellas masivas. En una magnífica imagen tomada con VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy) desde el Observatorio Paranal en Chile, la luz infrarroja logra atravesar las brillantes nubes de gas y polvo que oscurecen las “maternidades” estelares, revelando algunas de las estrellas jóvenes del Gato que estaban escondidas.

Hacia el corazón de la Vía Láctea, a 5.500 años-luz de la Tierra en la Constelación de Scorpius (el Escorpión), la Nebulosa Pata de Gato alcanza una extensión de 50 años-luz. En luz visible, el gas y polvo son iluminados por estrellas jóvenes y calientes, creando extrañas formas de color rojizo que dan origen a su apodo. Una imagen reciente del Wide Field Imager (WFI) de ESO en el Observatorio La Silla, ofreció una visión muy detallada en luz visible. NGC 6334 es una de las “maternidades” de estrellas masivas más activas en nuestra galaxia.

VISTA, la última adquisición del Observatorio Paranal de ESO en el Desierto de Atacama, en Chile, es el telescopio de sondeo más grande del mundo (Ver comunicado de ESO). Trabaja en longitudes de onda infrarroja, lo que le permite ver a través de buena parte del polvo -un aspecto bello pero a la vez distractor- de la nebulosa, revelando objetos que permanecen ocultos a los telescopios en luz visible. Mientras la luz visible tiende a dispersarse y a ser absorbida por el polvo interestelar, este mismo polvo resulta casi transparente a la luz infrarroja.

VISTA posee un espejo principal de 4,1 metros de diámetro y está equipado con la cámara infrarroja más grande que existe en un telescopio. Comparte las espectaculares condiciones de observación del Very Large Telescope (VLT) de ESO, que está ubicado en un cerro cercano. Con este poderoso instrumento a su disposición, los astrónomos estaban entusiasmados por ver el nacimiento de grandes estrellas jóvenes en la Nebulosa Pata de Gato, algunas de ellas con una masa de unas diez veces la de nuestro Sol. La visión en infrarrojo es notablemente distinta de la obtenida en luz visible. Con el polvo obscureciendo mucho menos la visión, los astrónomos pueden aprender más acerca de cómo se forman estas estrellas y cómo éstas se desarrollan en sus primeros millones de años de vida. El amplísimo campo de visión de VISTA permite obtener, en una sola fotografía, una imagen completa de toda la zona de formación estelar con más claridad que nunca.

La imagen de VISTA está llena de innumerable estrellas de nuestra galaxia, la Vía Láctea, que subyacen junto a nubes de polvo oscuro, visibles en su totalidad por primera vez. En algunos lugares el polvo es lo suficientemente denso como para bloquear incluso la radiación en infrarrojo cercano que percibe la cámara de VISTA. En muchas de las áreas de polvo, como aquéllas cercanas al centro de la imagen, se aprecian formaciones de color naranja, evidencia -que de otra manera habría permanecido oculta- de la presencia de estrellas jóvenes muy activas y sus respectivos chorros. Más lejos aún, estrellas un poco más antiguas yacen desnudas ante la mirada de VISTA, revelando el proceso que las llevó desde su primera fusión nuclear hasta la inestable senda recorrida en sus primeros millones de años de vida. 

El telescopio VISTA está ahora emprendiendo varias e importantes búsquedas en el cielo austral que tardarán años en completarse. El gran espejo del telescopio, sus imágenes de alta calidad, su sensible cámara y su enorme campo de visión, lo convierten en el más poderoso telescopio de sondeo en infrarrojo que existe en la Tierra. Tal como muestra esta sorprendente imagen, VISTA mantendrá ocupado a los astrónomos analizando datos que, de otra forma, no podrían haber obtenido.

Información adicional

ESO, el Observatorio Europeo Austral, es la principal organización astronómica intergubernamental en Europa y el observatorio astronómico más productivo del mundo. Es apoyado por 14 países: Alemania, Austria, Bélgica, Dinamarca, España, Finlandia, Francia, Holanda, Italia, Portugal, el Reino Unido, República Checa, Suecia y Suiza. ESO desarrolla un ambicioso programa enfocado en el diseño, construcción y operación de poderosas instalaciones de observación terrestres que permiten a los astrónomos hacer importantes descubrimientos científicos. ESO también cumple un rol principal en promover y organizar la cooperación en investigación astronómica. ESO opera tres sitios únicos de observación de clase mundial en Chile: La Silla, Paranal y Chajnantor. En Paranal, ESO opera el Very Large Telescope, el observatorio óptico más avanzado del mundo. ESO es el socio europeo de un revolucionario telescopio, ALMA, el proyecto astronómico más grande en desarrollo. ESO está actualmente planificando un European Extremely Large Telescope, el E-ELT, telescopio óptico y de infrarrojo cercano de 42 metros de diámetro, que llegará a ser “el ojo más grande del mundo hacia el cielo”.

Enlaces

Contactos

Dr. Miguel Mas-Hesse
Centro de Astrobiologia (CAB; CSIC-INTA)
Villanueva de la Cañada, España
Correo electrónico: mm@cab.inta-csic.es

Richard Hook
Survey Telescopes PIO
Garching, Germany
Tlf.: +49 89 3200 6655
Correo electrónico: rhook@eso.org

Esta es una traducción de la nota de prensa de ESO eso1017.
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Acerca de la nota de prensa

Nota de prensa No.:eso1017es
Nombre:NGC 6334
Tipo:• X - Nebulae
Facility:Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy

Imágenes

Imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Lo más destacado de la imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Lo más destacado de la imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Comparación de imágenes infrarroja/visible de la Nebulosa Pata de Gato
Comparación de imágenes infrarroja/visible de la Nebulosa Pata de Gato

Videos

Acercamiento a la imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Acercamiento a la imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Recorrido por la imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Recorrido por la imagen infrarroja de la Nebulosa Pata de Gato tomada por VISTA
Fundido de imágenes infrarroja/visible de la Nebulosa Pata de Gato
Fundido de imágenes infrarroja/visible de la Nebulosa Pata de Gato

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