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ASTRÓNOMOS DESCUBREN ESTRELLAS NACIDAS DEL VIENTO

8 de Octubre de 2008

Telescopios en la Tierra y en el espacio se han unido para componer una imagen colorida que ofrece una mirada fresca a la historia de la región NGC llena de estrellas. Este nuevo y etéreo retrato en el que diferentes longitudes de onda se arremolinan como acuarelas, revela nueva información sobre cómo se forman las estrellas.

La imagen combina luz infraroja, visible y de rayos-X del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, del New Technology Telescope (NTT) de ESO en La Silla y del telescopio orbital XMM-Newton de rayos-X de la Agencia Espacial Europea, respectivamente. Las imágenes del NTT en luz visible permitieron a los astrónomos detectar gas brillante en la región y las imágenes de multi-longitud de onda entregaron una nueva visión que sólo fue posible gracias a esta inusual combinación de datos.

NGC 346 es la región más brillante donde se forman estrellas en la Pequeña Nube de Magallanes, una galaxia enana irregular que orbita la Vía Láctea a una distancia de 210.000 años luz.

“NGC 346 es un verdadero zoológico astronómico”, dice Dimitrios Gouliermis del Instituto Astronómico Max Planck en Hildelberg, Alemania, y autor principal del artículo al describir las observaciones. “Cuando combinamos información en distintas longitudes de onda, fuimos capaces de separar qué es lo que está pasando en distintas partes de esta región tan interesante”.

Pequeñas estrellas están repartidas a través de la región NGC 346, mientras que las estrellas masivas habitan su centro. Estas estrellas masivas y la mayoría de las pequeñas surgieron al mismo tiempo de una densa nube, mientras que las estrellas menos masivas se crearon más tarde a través de un proceso llamado “formación de estrellas gatilladas”. La intensa radiación proveniente de las estrellas masivas fue tragada por la nube de polvo circundante, provocando que el gas se expandiera y creara ondas de shock que comprimieron el polvo y el gas frío de las cercanías para formar nuevas estrellas. Los filamentos rojo-anaranjados que rodean el centro de la imagen muestran el lugar dónde ocurre este proceso.

Pero otras estrellas jóvenes menos masivas en la región, que aparecen como una mancha rosada en la parte superior de la imagen, no pudieron ser explicadas a través de este mecanismo. “Estamos especialmente interesados en saber qué causó la formación de este grupo de estrellas aparentemente aislado”, dice Gouliermis.

Combinando la información en multi-longitudes de onda de NGC 346, Gouliermis y su equipo fueron capaces de determinar que el gatillante habría sido una estrella muy masiva que estalló en una explosión supernova hace unos 50.000 años atrás. Violentos vientos provenientes de la estrella masiva que se extingue, y no la radiación, unieron al gas con el polvo, comprimiéndolos en nuevas estrellas y dando vida a las estrellas jóvenes aisladas.

El hallazgo demuestra que la formación de estrellas gatillada tanto por viento como por radiación están en juego en la misma nube. Según Gouliemis, “el resultado nos muestra que la formación de estrellas es un proceso mucho más complicado de lo que pensábamos, constituyendo diferentes mecanismos competitivos y colaborativos”.

La nueva imagen también revela una burbuja, que es vista a la izquierda como un halo azul, causada por la explosión supernova de la estrella masiva. Análisis posteriores muestran que esta burbuja está ubicada dentro de una gran y creciente concha gaseosa, posiblemente propulsada por la explosión y por los vientos de otras estrellas brillantes del vecindario.

El análisis solo fue posible gracias a la combinación de información obtenida a través de equipos y técnicas muy diferentes. Esto revela el poder de esta colaboración y de la sinergia entre observaciones realizadas desde la Tierra y el espacio.

Información adicional

D. Gouliermis et al., NGC 346 in the Small Magellanic Cloud. IV. Triggered Star Formation in the H II Region N 66, será publicado en Astrophysical Journal. Otros autores de este trabajo son Thomas Henning, Wolfgang Brandner, Eva Hennekemper, y Felix Hormuth del Instituto Astronómico Max Planck, y You-Hua Chu y Robert Gruendl de la Uiversidad de Illinois en Urbana-Champaign, EE.UU.

El New Technology Telescope (NTT) de ESO de 3,5 metros, ubicado en La Silla en Chile, fue el primero en el mundo en tener un espejo principal deformable controlado por computador (óptica activa), una tecnología desarrollada en ESO y ahora aplicada en los grandes telescopios de la mayor parte del mundo.

Contactos

Valentina Rodríguez
Encargada de Prensa de ESO en Chile
Santiago, Chile
Tlf.: +56 2 463 3123
Correo electrónico: vrodrigu@eso.org

Dimitrios Gouliermis
Max Planck Institute for Astronomy
Heidelberg, Germany
Correo electrónico: dgoulier@mpia.de

Esta es una traducción de la nota de prensa de ESO eso0834.

Acerca de la nota de prensa

Nota de prensa No.:eso0834es-cl
Legacy ID:PR 34/08
Nombre:NGC 346
Facility:New Technology Telescope
Science data:2008ApJ...688.1050G

Imágenes

Región de formación de estrellas NGC 346
Región de formación de estrellas NGC 346

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