eso1005fr-ch — Communiqué de presse photo

Derrière le rideau … les étoiles

3 février 2010

L’ESO vient de diffuser une magnifique image, prise avec le VLT, de la nurserie stellaire géante entourant NGC 3603 dans laquelle des étoiles naissent en permanence. Un amas de jeunes étoiles massives, parmi les plus lumineux et les plus compacts de la Voie Lactée, est enfoui dans cette pittoresque nébuleuse et représente ainsi un excellent modèle « local » des régions de formations très actives d’étoiles dans les autres galaxies. Cet amas abrite également l’étoile la plus massive « pesée » jusqu’à présent.

NGC 3603 est une région à très fort taux de formation stellaire : une usine cosmique où les étoiles se forment frénétiquement à partir d'immenses nuages de gaz et de poussière de la nébuleuse. Située à 22 000 années-lumière de notre Soleil, c’est la plus proche région de ce type connue dans notre galaxie, fournissant ainsi aux astronomes un terrain d’observation local pour étudier les processus de  formation intense d’étoiles, très courants dans les autres galaxies, mais difficiles à observer en détail à cause de leur très grande distance de la Terre.

La nébuleuse doit sa forme à la lumière intense et aux vents venant des jeunes étoiles massives qui « lèvent le rideau » de gaz et de poussière révélant une multitude de soleils embrasés. Le centre de l’amas d’étoiles à l’intérieur de NGC 3603 abrite des milliers d’étoiles de toutes sortes (eso9946) : la majorité a une masse similaire ou plus petite que celle de notre Soleil, mais les plus spectaculaires sont les quelques étoiles très massives proches de la fin de leur vie. Plusieurs étoiles bleues super-géantes sont entassées dans un volume inférieur à un cube d’une année-lumière de côté (une année-lumière = 9 461 milliards de km) avec trois étoiles de type Wolf-Rayet – des étoiles extrêmement brillantes et massives qui éjectent de grandes quantités de matière avant de terminer dans de gigantesques explosions connues sous le nom de supernovae. En utilisant une autre série d’observations récemment réalisées avec l’instrument SINFONI sur le très grand télescope (le VLT) de l’ESO, les astronomes ont confirmé que l’une de ces étoiles est environ 120 fois plus massive que notre Soleil, se distinguant ainsi comme l’étoile la plus massive de la Voie Lactée connue à ce jour [1].

Les nuages de NGC 3603 nous offrent une photo de famille d’étoiles à différents stades de leur vie, avec des structures gazeuses qui sont encore en train d’évoluer en étoiles, des étoiles récemment nées, des étoiles adultes et d’autres approchant la fin de leur vie.  Toutes ces étoiles ont à peu près le même âge, un million d’années, un clin d’œil comparé aux cinq milliards d’années de notre Soleil et du système solaire. Le fait que certaines étoiles commencent à peine leur vie alors que d’autres sont déjà en train de mourir est dû à l’extraordinaire diversité de leur masse : Les étoiles ayant une grande masse, étant très lumineuses et très chaudes, se consument beaucoup plus rapidement au cours de leur vie que leurs homologues, moins massives, moins lumineuses et plus froides.

La toute nouvelle image publiée, obtenue avec l’instrument FORS sur le VLT au Cerro Paranal, au Chili, dépeint un grand champ autour de l’amas d’étoiles et révèle la riche texture des nuages de gaz et de poussière environnants.

Notes

[1] L’étoile NGC 3603-A1 est un système à éclipses de deux étoiles orbitant l’une autour de l’autre en 3,77 jours. La masse de l’étoile la plus massive est estimée à 116 masses solaires tandis que son compagnon a une masse de 89 masses solaires.

Plus d'informations

L’ESO - l’Observatoire Européen Austral - est la première organisation intergouvernementale pour l’astronomie en Europe et l’observatoire astronomique le plus productif au monde. L’ESO est soutenu par 14 pays : l’Allemagne, l’Autriche, la Belgique, le Danemark, l’Espagne, la Finlande, la France, l’Italie, les Pays-Bas, le Portugal, la République Tchèque, le Royaume-Uni, la Suède et la Suisse. L’ESO conduit d’ambitieux programmes pour la conception, la construction et la gestion de puissants équipements pour l’astronomie au sol qui permettent aux astronomes de faire d’importantes découvertes scientifiques. L’ESO joue également un rôle de leader dans la promotion et l’organisation de la coopération dans le domaine de la recherche en astronomie. L’ESO gère trois sites d’observation uniques, de classe internationale, au Chili : La Silla, Paranal et Chajnantor. A Paranal, l’ESO exploite le VLT « Very Large Telescope », l’observatoire astronomique observant dans le visible le plus avancé au monde et VISTA, le plus grand télescope pour les grands relevés. L’ESO est le partenaire européen d’ALMA, un télescope astronomique révolutionnaire. ALMA est le plus grand projet astronomique en cours de réalisation. L’ESO est actuellement en train de programmer la réalisation d’un télescope européen géant – l’E-ELT- qui disposera d’un miroir primaire de 42 mètres de diamètre et observera dans le visible et le proche infrarouge. L’E-ELT sera « l’œil tourné vers le ciel » le plus grand au monde.

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ESO
Garching, Germany
Tel: +49 89 3200 6222
Email: hboffin@eso.org

Ce texte est une traduction du communiqué de presse de l'ESO eso1005.

A propos du communiqué de presse

Communiqué de presse N°:eso1005fr-ch
Facility:Very Large Telescope

Images

La pépinière d'étoiles NGC 3603
La pépinière d'étoiles NGC 3603
Star formation in the constellation of Carina
Star formation in the constellation of Carina
Seulement en anglais

Vidéos

Zooming in on NGC 3603
Zooming in on NGC 3603
Seulement en anglais
Panning across NGC 3603
Panning across NGC 3603
Seulement en anglais

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