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eso1334it-ch — Comunicato Stampa Scientifico

Dalla padella alla brace: da formazione esplosiva a fiasco nella produzione di stelle

ALMA fa luce sul mistero della galassie massicce mancanti

24 luglio 2013

Nuove osservazioni con il telescopio ALMA in Cile hanno offerto agli astronomi la miglior veduta finora di come una formazione stellare vigorosa può spazzar via il gas da una galassia e privare le successive generazioni di stelle del carburante di cui hanno bisogno per formarsi e crescere. Le immagini straordinarie mostrano enormi deflussi di gas molecolare espulso dalle regioni di formazione stellare nella vicina galassia dello Scultore. Questi nuovi risultati servono a spiegare la strana penuria di galassie molto massicce nell'Universo. Lo studio viene pubblicato dalla rivista Nature il 25 luglio 2013.

Le galassie - sistemi simili alla Via Lattea che contiene fino a qualche centinaio di miliardi di stelle - sono gli elementi di base del cosmo. Una meta ambiziosa dell'astronomia contemporanea è di comprendere in che modo le galassie crescono ed evolvono. Una domanda chiave è la formazione delle stelle: che cosa determina il numero di nuove stelle che si formeranno in una galassia?

La Galassia dello Scultore, nota anche come NGC 253, è una galassia a spirale nella costellazione australe dello Scultore. A una distanza di circa 11,5 milioni di anni luce dal Sistema Solare è una delle nostre vicine intergalatttiche più strette e la più vicina galassia "starburst" [1] visibile dall'emisfero meridionale. Usando ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) alcuni astronomi hanno scoperto fluttuanti colonne di gas freddo e denso in fuga dal centro del disco della galassia.

"Con la superba risoluzione e sensibilità di ALMA possiamo chiaramente vedere per la prima volta le enormi concentrazioni di gas freddo rilasciate bruscamente dai gusci di intensa pressione in espansione creati dalle giovani stelle", dice Alberto Bolatto dell'University of Maryland, USA, primo autore dell'articolo. "La quantità di gas che misuriamo ci dà la prova che alcune galassie durante la crescita gettino fuori più gas di quello che entra. Potrebbe essere un esempio attuale di un fenomeno molto comune nell'Universo primordiale".

Questi risultati ci aiutano a spiegare perchè gli astronomi hanno trovato stranamente poche galassie di alta massa nel cosmo. Modelli al computer mostrano che le galassie più vecchie e rosse dovrebbero avere molta più massa e un maggior numero di stelle di quello che osserviamo oggi. Sembra che i venti galattici o le fuoriuscite di gas siano così forti da deprivare la galassia del carburante che serve per la formazione della successiva generazione di stelle [2].

"Queste caratteristiche formano un arco quasi perfettmente allineato con il brodo del flusso di gas caldo e ionizzato in uscita dalla galassia che era stato osservato in precedenza", nota Fabian Walter, rcercatore del Max Planck Institute for Astronomy in Heidelberg, Germania, e co-autore dell'articolo: "Possiamo ora vedere passo per passo la progressione della formazione di stelle che diventa deflusso".

I ricercatori hanno determinato che vaste quantità di gas molecolare - ogni anno circa dieci volte la massa del Sole, e forse molto di più - vengono espulse dalla galassia a velocità comprese tra 150 000 e quasi 1 000 000 di chilometri all'ora [3]. La quantità totale di gas espulso è maggiore di quella che contribuisce alla formazione delle stelle della galassia nello stesso periodo di tempo. A questo ritmo, la galassia potrebbe consumare tutto il gas in appena 60 milioni di anni.

"Secondo me questo è un esempio lampante di come nuovi strumenti plasmano il futuro dell'astronomia. Abbiamo studiato la regione di formazione stellare di NGC 253 e di altre galassie "starburst" vicine per ameno dieci anni. Ma prima di ALMA non avevamo alcuna possibilita di vedere questi dettagli", dice Walter. Lo studio ha utilizzato la configurazione iniziale di ALMA con sole 16 antenne. "È entusiasmante pensare che cosa potrà farci vedere per questo tipo di deflussi la versione completa di ALMA con 66 anntenne!", aggiunge Walter.

Nuovi studi con la schiera completa di ALMA aiuteranno a determinate il fato ultimo del gas trasportato dal vento, che svelerà se i venti prodotti dallo "starburst" stanno riciclando o veramente rimuovendo il materiale che serve per la formazione delle stelle.

Note

[1] Le galassie "starburst" producono nuove stelle a un tasso eccezionalmente alto. Poichè NGC 253 è uno degli esempi più vicini di questo tipo di galassie, è l'oggetto ideale per studiare l'effetto che questa crescita frenetica provoca sulla galassia ospite.

[2] Osservazioni precedenti avevano mostrato gas più caldo ma molto meno denso che defluisce dalle regioni di formazione stellare di NGC 253, ma da solo questo avrebbe un impatto limitato o nullo sul fato della galassia e sulla sua abilità di formare future generazioni di stelle. Questi nuovi dati di ALMA mostrano il gas molecolare, molto più denso, ricevere il "calcio" iniziale dalla formazione di nuove stelle e quindi essere trascinato via insieme al gas più tenute e caldo verso l'alone galattico.

[3] Anche se le velocità sono elevate, potrebbero non essere sufficienti per espellere il gas dalla galassia: rimarrebbe così intrappolato nell'alone galattico per molti milioni di anni, e potrebbe alla fine ricadere sul disco, producendo nuovi episodi di formazione stellare.

Ulteriori Informazioni

Questo lavoro è stato presentato nell'articolo “The Starburst-Driven Molecular Wind in NGC 253 and the Suppression of Star Formation”, di Alberto D. Bolatto et al., che viene pubblicato sulla rivista Nature il 25 Luglio 2013.

L'equipe è composta da A. D. Bolatto (Department of Astronomy, Laboratory for Millimeter-wave Astronomy, and Joint Space Institute, University of Maryland, USA), S. R. Warren (University of Maryland), A. K. Leroy (National Radio Astronomy Observatory, Charlottesville, USA), F. Walter (Max-Planck Institut für Astronomie, Heidelberg, Germania), S. Veilleux (University of Maryland), E. C. Ostriker (Department of Astrophysical Sciences, Princeton University, USA), J. Ott (National Radio Astronomy Observatory, New Mexico, USA), M. Zwaan (European Southern Observatory, Garching, Germania), D. B. Fisher (University of Maryland), A. Weiss (Max-Planck-Institut für Radioastronomie, Bonn, Germania), E. Rosolowsky (Department of Physics, University of Alberta, Canada) e J. Hodge (Max-Planck Institut für Astronomie, Heidelberg, Germania).

L'ESO (European Southern Observatory, o Osservatorio Australe Europeo) è la principale organizzazione intergovernativa di Astronomia in Europa e l'osservatorio astronomico più produttivo al mondo. È sostenuto da 15 paesi: Austria, Belgio, Brasile, Danimarca, Finlandia, Francia, Germania, Gran Bretagna, Italia, Olanda, Portogallo, Repubblica Ceca, Spagna, Svezia, e Svizzera. L'ESO svolge un ambizioso programma che si concentra sulla progettazione, costruzione e gestione di potenti strumenti astronomici da terra che consentano agli astronomi di realizzare importanti scoperte scientifiche. L'ESO ha anche un ruolo di punta nel promuovere e organizzare la cooperazione nella ricerca astronomica. L'ESO gestisce tre siti osservativi unici al mondo in Cile: La Silla, Paranal e Chajnantor. Sul Paranal, l'ESO gestisce il Very Large Telescope, osservatorio astronomico d'avanguardia nella banda visibile e due telescopi per survey. VISTA, il più grande telescopio per survey al mondo, lavora nella banda infrarossa mentre il VST (VLT Survey Telescope) è il più grande telescopio progettato appositamente per produrre survey del cielo in luce visibile. L'ESO è il partner europeo di un telescopio astronomico di concetto rivoluzionario, ALMA, il più grande progetto astronomico esistente. L'ESO al momento sta progettando l'European Extremely Large Telescope o E-ELT (significa Telescopio Europeo Estremamente Grande), un telescopio da 39 metri che opera nell'ottico e infrarosso vicino e che diventerà "il più grande occhio del mondo rivolto al cielo".

La traduzione dall'inglese dei comunicati stampa dell'ESO è un servizio dalla Rete di Divulgazione Scientifica dell'ESO (ESON: ESO Science Outreach Network) composta da ricercatori e divulgatori scientifici da tutti gli Stati Membri dell'ESO e altri paesi. Il nodo italiano della rete ESON è gestito da Anna Wolter.

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Questa è una traduzione del Comunicato Stampa dell'ESO eso1334.
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Sul Comunicato Stampa

Comunicato Stampa N":eso1334it-ch
Facility:Atacama Large Millimeter/submillimeter Array
Science data:2013Natur.499..450B

Immagini

Rappresentazione tridimensionale del deflusso di gas da NGC 253
Rappresentazione tridimensionale del deflusso di gas da NGC 253
La galassia "starburst" NGC 253 osservata da VISTA e da ALMA
La galassia "starburst" NGC 253 osservata da VISTA e da ALMA
La galassia NGC 253 nella costellazione dello Scultore
La galassia NGC 253 nella costellazione dello Scultore
Panoramica di NGC 253 dal telescopio per survey del VLT
Panoramica di NGC 253 dal telescopio per survey del VLT

Video

Rappresentazione tridimensionale delle osservazioni di ALMA del deflusso di gas da NGC 253
Rappresentazione tridimensionale delle osservazioni di ALMA del deflusso di gas da NGC 253
Three-dimensional view of ALMA observations of the outflows from NGC 253
Three-dimensional view of ALMA observations of the outflows from NGC 253
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