Imágenes de la semana

7 de Octubre de 2013

¿Un oasis o una guarida secreta?

En esta imagen podemos ver un oscuro cielo chileno plagado de espectaculares rastros estelares — originados en la imagen que capta la cámara por la rotación de la Tierra durante una larga exposición. Bajo estas impresionantes rayas se encuentra  la Residencia Paranal, un oasis para el personal y las visitas que acuden al VLT (Very Large Telescope) de ESO, situado a gran altura, en Cerro Paranal, en el desierto chileno.

La construcción de la Residencia se inició en 1998 y se completó en 2002. Desde entonces, ha ofrecido a los científicos e ingenieros que trabajan en el Paranal Observatory un descanso acogedor frente al severo y seco clima del desierto.

Este edificio de cuatro plantas tiene la mayor parte de su estructura enterrada en la tierra. La instalación es un diseñó de los arquitectos alemanes Auer+Weber que se adapta al entorno del lugar. Desde algunos ángulos, la combinación de una arquitectura utilitarista de alta tecnología y el diseño que intenta hacer que el edificio pase casi inadvertido, cercano al camuflaje, recuerda casi a la guarida secreta de un villano. Tal vez no sea una sorpresa que la Residencia fuese elegida como escenario para la batalla final en la película de James Bond de 2008, Quantum of Solace.

El usuario de Flickr John Colosimo envió esta fotografía  al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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30 de Septiembre de 2013

Desvelando estrellas y galaxias distantes

Esta imagen de campo profundo, cargada de estrellas y galaxias distantes, fue obtenida con el instrumento Wide Field Imager (WFI), una cámara instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, situado en el Observatorio La Silla, en Chile.

Fue tomada como parte del sondeo COMBO-17 (Classifying Objects by Medium-Band Observations in 17 filters), un proyecto que obtenía imágenes de cinco pequeñas zonas del cielo con 17 filtros ópticos de diferentes colores. El área total de cielo explorado en cada uno de los campos de COMBO-17 equivale, aproximadamente, al mismo tamaño que la Luna llena, y ha revelado numerosos objetos distantes — demostrando cuánto nos queda aún por descubrir de nuestros cielos.

La zona de la imagen también fue estudiada por otro proyecto, FORS Deep Field (FDF), con el fin de examinar en profundidad varias áreas del cielo con mucho detalle utilizando el instrumento FORS2, un espectrógrafo instalado actualmente en el VLT (Very Large Telescope) de ESO en el Observatorio Paranal (Chile). Sin embargo, las imágenes de WFI utilizaban muchos más filtros que las obtenidas previamente por FDF y estudiaban zonas más amplias del cielo, obteniendo como resultado imágenes como las que les mostramos.

Estos pequeños vistazos al universo han revelado decenas de miles de estrellas distantes, galaxias y cuásares ocultos antes a nuestros ojos, y se han utilizado para investigar las lentes gravitacionales y la distribución de la materia oscura en galaxias y cúmulos.

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23 de Septiembre de 2013

Una nueva estrella en el vecindario

En el centro de esta nueva imagen (sobre la que podemos hacer zoom), obtenida por el telescopio VISTA de ESO, podemos ver a VVV BD001, una enana marrón recién descubierta. Se trata de la primera enana marrón detectada por el sondeo VVV en nuestra vecindad cósmica. VVV BD001 se encuentra a unos 55 años luz de distancia, hacia el atestado centro de nuestra galaxia.

Las enanas marrones son estrellas que no han conseguido crecer hasta convertirse en estrellas como, por ejemplo, nuestro Sol. A menudo son denominadas "estrellas fallidas”; su tamaño es mayor que el de planetas como Júpiter, pero menor que el de una estrella.

Esta enana es peculiar por dos motivos: primero, es la primera encontrada si miramos en dirección al centro de la Vía Láctea, una de las regiones más atestadas del cielo. Y segundo, pertenece a un tipo inusual de estrellas conocidas como “enanas marrones inusualmente azules” — aún no se sabe muy bien por qué estas estrellas son más azules de lo esperado.

Las enanas marrones nacen igual que las estrellas, pero no tienen la suficiente masa como para desencadenar la "quema" de hidrógeno y convertirse así en una estrella normal. Por este motivo son objetos mucho más fríos y emiten mucha menos luz, haciendo que sean más difíciles de detectar. Por lo general, los astrónomos buscan este tipo de objetos utilizando telescopios especiales y cámaras que observan en el infrarrojo medio y cercano, un rango sensible a estos objetos tan fríos, pero suelen evitan mirar en zonas plagadas de estrellas — como la región central de nuestra galaxia, por ejemplo.

VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy, Telescopio de Sondeo para Astronomía Visible e Infrarroja) es el telescopio de sondeo más grande del mundo y se encuentra en el Observatorio Paranal de ESO, en Chile. Está llevando a cabo seis sondeos independientes del cielo, y el sondeo VVV (VISTA Variables in the Via Lactea) está diseñado para catalogar mil millones de objetos situados en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. VVV BD001 fue descubierta por casualidad durante este sondeo.

Los científicos han utilizado el catálogo VVV para crear un mapa de 3 dimensiones del bulbo central de la Vía Láctea (eso1339). Los datos también se han utilizado para crear una gigantesca imagen a color de 108.200 por 81.500 píxeles que contiene cerca de nueve mil millones de píxeles (eso1242), una de las imágenes astronómicas  más grandes jamás producida.

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Sondeo VVV (Variables de VISTA en la Vía Láctea)


16 de Septiembre de 2013

Toconao visto desde arriba

El pequeño pueblo de Toconao es el asentamiento más cercano al proyecto astronómico más grande que existe: ALMA [1], el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array. Toconao tiene menos de 800 habitantes y se encuentra a 2.475 metros sobre el nivel del mar en un oasis natural alimentado por un pequeño río de montaña, al borde del desierto de Atacama, el más seco del mundo. El río no fluye durante todo el año por lo que, hacienda gala de prudencia, los granjeros locales han construido una red de presas y canales para regular el flujo de agua, de manera que puedan tener cosechas durante todo el año.

Si miramos esta imagen con detenimiento, en el extremo del lado izquierdo podemos distinguir algunos edificios, construidos con materiales tradicionales como el adobe y la roca volcánica, como la Iglesia de San Lucas y el Campanario.

En paralelo a sus trabajos científicos, el personal de ALMA ha trabajado con los Ancianos Atacameños de Toconao y de otras áreas para recuperar la visión que sus culturas tienen del Universo con el fin de preservar este legado cultural y científico para las generaciones venideras.

ALMA también apoya desde 2008 un plan educativo en la Escuela E-21, un centro educativo público rural en Toconao. El plan, respaldado por la comunidad, se centra en la promoción de la educación en ciencias y en el aprendizaje del inglés.

Esta imagen aérea fue tomada por los dos miembros de la tripulación del proyecto ORA Wings for Science, Clémentine Bacri y Adrien Normier, quienes han pilotado un ultraligero especial, respetuoso con el medio ambiente [2] en un viaje de un año que les ha llevado por todo el mundo para ayudar a los científicos proporcionándoles capacidades aéreas que van desde el apoyo en tareas de toma de muestras de aire hasta arqueología, observación de la biodiversidad y modelado 3D de terrenos.

ESO mantiene una colaboración para hacer divulgación con esta organización sin ánimo de lucro. Las películas cortas y las impresionantes imágenes producidas durante sus vuelos se utilizarán con fines educativos y para promocionar la investigación local. Su  circumnavegación comenzó en junio de 2012 y finalizó el 17 de  junio de 2013 con un aterrizaje en el espectáculo Paris Air Show.

Notes

[1] El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental  en cooperación con la República de Chile. ALMA está financiado en Europa por ESO, en América del Norte por la fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos (NSF) en cooperación con Consejo Nacional de Investigación de Canadá (NRC) y el Consejo Nacional de Ciencias (NSC) de Taiwán; y en Asia Oriental  por los Institutos Nacionales de Ciencias Naturales de Japón (NINS) en cooperación con la Academia Sinica (AS) de Taiwán.  La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

[2] La avioneta ultraligera ha sido ganadora del premio de la NASA Pipistrel Virus SW 80 y utiliza solo 7 litros de combustible por cada 100 kilómetros — menos que la mayoría de los coches.

 


9 de Septiembre de 2013

Armazones a vista de pájaro

Esta espectacular imagen aérea de Cerro Armazones, tomada por el Fotógrafo embajador de ESO Gerhard Hüdepohl, representa un momento maravilloso en la vida de un fotógrafo: cuando todas las circunstancias parecen ponerse de acuerdo con el fin de que la foto sea perfecta.

Hüdepohl también es ingeniero electrónico en el telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Europeo Austral, en Cerro Paranal, el observatorio astronómico óptico más avanzado del mundo y la instalación insignia de ESO. Hüdepohl captó esta imagen durante un vuelo comercial de Antofagasta a Santiago. Poco después de despegar, el avión tomó la ruta aérea ideal para hacer una foto desde los cielos de Cerro Armazones — y Hüdepohl no podía haber soñado con mejores condiciones. Aprovechando ese momento, pudo captar esta inusual perspectiva, sobrevolando esta zona espectacular.

En la imagen podemos ver el desierto de Atacama con una sorprendente nitidez, distinguiendo claramente el fino y zigzagueante camino del polvoriento terreno. Este camino de tierra puede verse a trozos, a medida que sube hacia la cima de Cerro Armazones. Actualmente el lugar está ocupado por una selección de equipamiento de sondeo, pero pronto se convertirá en el hogar del European Extremely Large Telescope (E-ELT), un telescopio de 39 metros que no solo responderá a las preguntas actuales de la astronomía, sino que, al mismo tiempo generará nuevas preguntas — y quién sabe si no ofrecerá también respuestas a estas últimas.

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2 de Septiembre de 2013

PESSTO capta una supernova en Messier 74

El sondeo PESSTO de ESO ha captado esta imagen de Messier 74, una impactante galaxia espiral con unos brazos en remolino muy bien definidos. Sin embargo, el protagonista real de esta imagen es el nuevo punto brillante añadido a la galaxia a finales de julio de 2013: una supernova de tipo II denominada SN2013ej y que podemos ver como un objeto muy brillante en la esquina superior izquierda de la imagen.

Este tipo de fenómeno tiene lugar cuando el núcleo de una estrella masiva colapsa debido a su propia gravedad al final de su vida. Como resultado del colapso, tiene lugar una explosión masiva que eyecta material al espacio, alcanzando grandes distancias. La detonación resultante puede ser más brillante que la luez que emite toda la galaxia que la alberga y puede ser detectable para los observadores durante semanas o incluso meses.

El sondeo PESSTO (Public ESO Spectroscopic Survey for Transient Objects) está diseñado para estudiar objetos que aparecen brevemente en el cielo nocturno, como las supernovas. Lo hace utilizando una serie de instrumentos instalados en el telescopio NTT (New Technology Telescope), situado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Esta nueva imagen de SN2013ej fue obtenida con el NTT durante este sondeo.

SN2013ej es la tercera supernova observada en Messier 74 desde que comenzara el milenio, siendo las otras dos SN 2002ap y SN 2003gd. El 25 de julio de 2013, el equipo del telescopio KAIT, en California, informó de su presencia por primera vez, y la primera imagen de archivo (precovery image) fue obtenida por la astrónoma aficionada Christina Feliciano, quien utilizó la cámara de acceso público SLOOH Space Camera para observar la región en los días y horas que precedieron a la explosión.

Messier 74, en la constelación de Piscis (El Pez), es uno de los objetos Messier más difíciles de detectar para los astrónomos aficionados debido a su escaso brillo superficial, pero los astrónomos aficionados más minuciosos podrán observar a SN2013ej en las próximas semanas como una débil estrella que palidece.

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26 de Agosto de 2013

Esculpida por estrellas masivas

En esta imagen, obtenida por el VLT (Very Large Telescope) de ESO, en Paranal, podemos ver una pequeña parte de la conocida nebulosa de emisión NGC 6357, situada a unos 8.000 años luz de distancia, en la cola de la constelación austral de Scorpius (El Escorpión). La imagen brilla con el color rojo que caracteriza a las regiones H II, y contiene una gran cantidad de gas de hidrógeno ionizado y excitado.

La nube está bañada por una intensa radiación ultravioleta — procedente, principalmente, del cúmulo estelar abierto Pismis 24, hogar de algunas estrellas jóvenes azules y masivas — que reemite como luz visible en ese característico tono azul.

El propio cúmulo está fuera del campo de visión de esta imagen, y vemos cómo su luz difusa ilumina la nube (en el centro a la derecha de la imagen). Estamos contemplando una imagen más de cerca de la nebulosa, y vemos una red de gas, polvo oscuro, y estrellas recién nacidas aún formándose.


19 de Agosto de 2013

Noche estrellada en La Silla

Una penetrante y brillante cortina de estrellas hace de telón de fondo en esta hermosa imagen tomada por el astrónomo Håkon Dahle. La figura que forma la silueta al frente es el propio Håkon rodeado tan solo por dos de las oscuras y enormes cúpulas que ocupan la montaña del Observatorio La Silla de ESO.

Muchos astrónomos profesionales son también entusiastas fotógrafos  — ¿quién podría culparles? Los observatorios de ESO en el Desierto de Atacama se encuentran entre los mejores lugares de la Tierra para observar las estrellas y, por la misma razón, son lugares espléndidos para fotografiar el cielo nocturno.

Håkon tomó estas fotos durante una semana de observaciones en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros. Durante ese tiempo, el telescopio también fue utilizado por otros equipos de observación, dándole a Håkon la oportunidad de admirar la noche estrellada — y así capturarla para que nosotros podamos contemplarla.

Dada la forma en que la región austral de nuestro planeta apunta hacia el denso centro galáctico, la Vía Láctea brilla más en el hemisferio sur que en el hemisferio norte. Pero incluso en el sur, la Vía Láctea en el cielo nocturno es bastante débil. Para la mayor parte de nosotros, la contaminación lumínica de nuestras ciudades e incluso la Luna pueden eclipsar el débil brillo de la galaxia, ocultándolo a nuestros ojos.

Una de las mejores bazas del Observatorio La Silla es que está apartado de las brillantes luces de la ciudad, proporcionándole uno de los cielos más oscuros de la Tierra. La atmósfera también es muy clara, de manera que no hay nubes que enturbien aún más la visión. Los cielos de La Silla son tan oscuros que es posible ver sombras creadas tan solo por la luz de la Vía Láctea.

Håkon envió esta fotografía as grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

 


12 de Agosto de 2013

Calma antes de la tormenta

Esta hermosa imagen retrata a las galaxias NGC 799 (debajo) y NGC 800 (encima) situadas en la constelación de Cetus (La Ballena). Este par de galaxias fue observado por primera vez por el astrónomo americano Lewis Swift allá por 1885.

Situada a una distancia de unos 300 millones de años luz, nuestra visión “de cara” nos permite apreciar claramente sus formas. Como la Vía Láctea — nuestra galaxia — estos dos objetos son galaxias espirales, con largos brazos muy característicos serpenteando hacia la brillante protuberancia central. En los prominentes brazos espirales, hay cúmulos en los que se están formando numerosas estrellas jóvenes azules y calientes  (en la imagen se ven como diminutos puntitos azules) mientras que, en la protuberancia central, un gran grupo de estrellas más viejas, frías y rojas se congrega en una región compacta y casi esférica.

A primera vista, estas galaxias parecen iguales, pero el secreto está en los detalles. Aparte de la obvia diferencia de tamaño, solo NGC 799 cuenta con una estructura en forma de barra que se extiende desde la protuberancia central, y los brazos espirales se alargan desde los extremos de la barra. Se cree que las barras galácticas actúan como un mecanismo que canaliza el gas desde los brazos espirales hacia el centro, intensificando la formación estelar. En el año 2004, también se observó una supernova en NGC 799, y fue denominada SN2004dt.

Otra interesante característica que las diferencia es el número de brazos espirales. La pequeña NGC 800 tiene tres enroscados y brillantes brazos espirales, mientras que  NGC 799 solo tiene dos brazos relativamente tenues pero muy anchos. Estos comienzan al final de la barra y casi rodean por completo la galaxia, formando una estructura que casi parece un anillo.

Pese a que pueda parecer que en esta imagen vemos dos impresionantes galaxias espirales coexistiendo en eterna paz, nada más lejos de la realidad. Podríamos estar siendo testigos de la calma antes de la tormenta. No sabemos exactamente qué ocurrirá en el futuro pero, por lo general, cuando dos galaxias están lo suficientemente cerca la una de la otra, interaccionan a lo largo de cientos de millones de años debido a las perturbaciones gravitatorias. En algunos casos pueden ser solo interacciones pequeñas que causen distorsiones en la forma, pero otras veces las galaxias chocan, fusionándose para formar una única y nueva galaxia de mayor tamaño.

La imagen fue obtenida utilizando el instrumento FORS1, instalado en el telescopio VLT (Very Large Telescope) de 8,2 metros de ESO en la cima de Cerro Paranal, en Chile. Combina exposiciones tomadas a través de tres filtros (B, V, R).

También pueden verse cinco asteroides — ¿puede encontrarlos todos? Los asteroides se han movido entre exposición y exposición, dejando coloridos rastros en la imagen.

 


29 de Julio de 2013

Messier 100 — el esplendor de una galaxia espiral de gran diseño


Normalmente, las galaxias espirales son objetos muy atractivos desde un punto de vista estético, y aún más cuando las vemos de cara. En concreto esta imagen es un espléndido ejemplo de ello: es la galaxia espiral de gran diseño Messier 100, situada en la zona sur de la constelación de Coma Berenices (Cabellera de Berenice), que se encuentra a unos 55 millones de años luz de la Tierra.

Pese a que Messier 100 muestra unos brazos en espiral muy definidos, también muestra en su centro la estructura en forma de barra más débil, lo que la clasifica entre las galaxias de tipo SAB. A pesar de que en la imagen no sea fácil de distinguir, los científicos han podido confirmar la existencia de la barra observándola en otras longitudes de onda.

En esta detallada imagen podemos ver las principales características que se esperan encontrar en una galaxia de este tipo: grandes nubes de hidrógeno en forma de gas, brillando en áreas rojas cuando reemiten la energía absorbida de la estrellas masivas cercanas recién nacidas; el brillo uniforme de las estrellas amarillentas, más viejas, cercanas al centro; y las tiras negras de polvo entretejiéndose en los brazos de la galaxia.

Messier 100 es uno de los miembros más brillantes del Cúmulo de Virgo, el cúmulo de galaxias más cercano a nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, y que contiene unas 2.000 galaxias, incluyendo espirales, elípticas e irregulares. Esta imagen combina imágenes obtenidas con el instrumento FORS, instalado en el VLT (Very Large Telescope) de ESO, en el Observatorio Paranal (Chile), tomadas con los filtros rojo (R), verde (V) y azul (B).

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22 de Julio de 2013

El NTT girando como un trompo

En esta dinámica imagen podemos ver el telescopio New Technology Telescope (NTT), situado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. La distintiva cúpula del telescopio, con su peculiar forma, está borrosa debido a la imagen en movimiento, mientras el telescopio rota para apuntar hacia el objeto que desea observar. La foto fue tomada con una exposición de 30 segundos.

Una de las primeras cosas que llaman la atención en esta imagen es que el exterior del edificio del telescopio tiene una forma con un ángulo peculiar, al contrario que la mayoría, que son diseños de cúpulas circulares. Las características de su diseño han sido copiadas en muchas ocasiones, por ejemplo por el Very Large Telescope de ESO, pero el NTT fue pionero cuando el telescopio se inauguró en 1989.

Su revolucionario diseño tiene como objetivo alcanzar una calidad de imagen óptima, por ejemplo, con una ventilación cuidadosamente controlada, lo cual optimiza la circulación del aire a través del NTT, minimizando las alteraciones causadas por las turbulencias del aire en el interior. En la imagen borrosa podemos distinguir una de las partes clave de este sistema, los grandes persianas.

Otra característica avanzada para la época en que se construyó fue el espejo del NTT. Su tamaño, 3,58 metros de diámetro, no hacía de él un espejo especialmente grande, pero su diseño fue muy innovador. El espejo es flexible, y puede ajustarse en tiempo real para mantener una forma perfecta en todo momento, ya que no hacerlo puede alterar la calidad de imagen. ESO y el NTT fueron pioneros en la utilización de esta tecnología, llamada óptica activa, y actualmente se utiliza de manera habitual en los telescopios modernos.

El NTT cuenta con dos instrumentos que los astrónomos utilizan para llevar a cabio sus observaciones: SOFI (nombre corto para Son of ISAAC, un instrumento del VLT), una cámara visible y espectrógrafo infrarrojo, y EFOSC2, un espectrógrafo y cámara diseñado para detectar objetos débiles.

El Observatorio La Silla se encuentra en la parte sur del desierto de Atacama, 600 kilómetros al norte de Santiago de Chile, a una altitud de 2.400 metros. 

La imagen fue realizada por Malte Tewes, astrónomo de la Escuela Politécnica Federal de Lausanne, Suiza.

Malte envió esta fotografía al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

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15 de Julio de 2013

“Alas para la ciencia” vuela sobre Paranal

Esta inusual vista aérea del Observatorio Paranal fue tomada en diciembre de 2012 por Clémentine Bacri y Adrien Normier, quienes pilotan un ultraligero especial, respetuoso con el medio ambiente [1], en un viaje de un año que les ha llevado por todo el mundo. Esta impactante imagen muestra la belleza natural del paisaje que rodea al remoto hogar de una de las instalaciones astronómicas más precisas del mundo, en telescopio VLT (Very Large Telescope) de ESO, con sus cuatro telescopios independientes de 8,2 metros situados en la cima de Cerro Paranal.

ESO mantiene una colaboración para hacer divulgación con el proyecto ORA Wings for Science (ORA alas para la ciencia), una organización sin ánimo de lucro que ofrece soporte aéreo a la investigación pública. Los dos miembros de la tripulación del proyecto Alas para la Ciencia sobrevolaron los observatorios del norte de Chile, entre otras ubicaciones, antes de dejar Sudamérica y poner rumbo a Australia. Durante su viaje, ayudan a los científicos proporcionándoles capacidades aéreas que van desde el apoyo en tareas de toma de muestras de aire hasta arqueología, observación de la biodiversidad y modelado 3D de terrenos.

Las películas cortas e impresionantes imágenes producidas durante sus vuelos se utilizan con finalidades educativas y para promocionar la investigación local. Su  circumnavegación comenzó en junio de 2012 y finalizó el 17 de  junio de 2013 con un aterrizaje en el espectáculo Paris Air Show.

Notas

[1] La avioneta ultraligera ha sido ganadora del premio de la NASA Pipistrel Virus SW 80 y utiliza solo 7 litros de combustible por cada 100 kilómetros — menos que la mayoría de los coches.

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8 de Julio de 2013

Los nuevos juguetes de Maëlle

La astronomía y los telescopios pueden hacer que aflore el niño que hay en nuestro interior. Como legado a la curiosidad humana, los astrónomos siguen construyendo instrumentos cada vez más grandes en lugares remotos de todo el mundo.

El astrónomo de ESO Julien Girard captó esta encantadora imagen de su hija durante un día en familia en el Observatorio de Paranal, en los Andes chilenos. Gracias a un truco de perspectiva, la pequeña Maëlle parece estar mirando hacia el interior de la cúpula de uno de los telescopios auxiliares de 1,8 metros del VLT (Very Large Telescope) de ESO. Pese a que los telescopios se usan para fines científicos y sesudas investigaciones, a veces los astrónomos no pueden evitar sentirse como niños y divertirse con este tipo de “juguetes” gigantes.

Julien Girard es astrónomo de ESO, trabaja en el VLT en Chile y además es Fotógrafo embajador de ESO. Es el científico responsable del instrumento de óptica adaptativa NACO, instalado en el Telescopio Unitario 4 del VLT. Envió esta fotografía al Grupo de Flickr “Your ESO Pictures, y fue seleccionada como Imagen de la Semana de ESO.

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1 de Julio de 2013

Antenas europeas en la instalación de soporte de operaciones de ALMA

En esta fotografía vemos las antenas destinadas a convertirse en parte de ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array). Las tres antenas del frente, así como alguna del fondo, fueron proporcionadas por ESO como parte de su contribución a ALMA, a través de un contrato con el consorcio europeo AEM (European AEM Consortium) [1]. En total, ESO proporciona 25 de las antenas de 12 metros de diámetro. El socio norteamericano de ALMA facilita veinticinco antenas de 12 metros, mientras que las restantes, un conjunto de doce antenas de 7 metros más cuatro de 12 metros, que componen el Atacama Compact Array, son proporcionadas por el socio de ALMA Asia Oriental.

Aquí pueden verse las antenas en la instalación de soporte a las operaciones de ALMA (OSF; Opperations Support Facility), a una altitud de 2.900 metros, a los pies de los Andes chilenos. Las instalaciones del frente son el AEM Site Erection Facility, donde las antenas se ensamblan y se prueban minuciosamente antes de enviarlas al observatorio. Las antenas del fondo ya han sido entregadas y están ahora en fase de pruebas o se les están instalando los receptores. Una vez listas, las antenas se transportan al Array Operations Site, en el Llano de Chajnantor, a una altitud de 5.000 metros. Allí, se unirán al resto de antenas para formar el conjunto ALMA, que trabaja para estudiar algunas de las cuestiones más profundas sobre nuestros orígenes cósmicos. Una vez estén instaladas todas las antenas, el OSF seguirá siendo el centro de actividades para las operaciones diarias de ALMA, un lugar de trabajo para los astrónomos y para el equipo de pesonas responsables del mantenimiento del observatorio.

En el horizonte podemos ver la cadena montañosa de los Andes. El pico más alto pertenece al volcán Licancabur, que marca la frontera entre Chile y Bolivia y domina el paisaje de la zona.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una colaboración entre Europa, América del Norte y Asia Oriental en cooperación con la República de Chile. La construcción y operaciones de ALMA en Europa están lideradas por ESO; en América del Norte por el National Radio Astronomy Observatory (NRAO); y en Asia Oriental por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). El Joint ALMA Observatory (JAO) proporciona al proyecto la unificación tanto del liderazgo como de la gestión de la construcción, puesta a punto y operación de ALMA.

Notas

[1] El consorcio AEM está compuesto por Thales Alenia Space, European Industrial Engineering, y MT-Mechatronics.

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24 de Junio de 2013

Luz de Luna y luz zodiacal sobre La Silla

Lo que parece una ciudad futurista sacada de una historia de ciencia ficción, flotando sobre las nubes, es el observatorio más veterano de ESO: La Silla. Esta fotografía fue tomada por el astrónomo Alan Fitzsimmons mientras permanecía junto al telescopio de 3,6 metros de ESO, justo tras la puesta de sol. La Luna está fuera del marco de la imagen, bañando el observatorio con su inquietante luz, reflejada por las nubes que se encuentran debajo.

La débil línea de brillante luz dorada que sobresale sobre las nubes aún iluminadas por la puesta de sol es la luz zodiacal. La causa la luz del Sol, difusa a causa de las partículas de polvo que hay entre el Sol y los planetas. Este fenómeno solo puede observarse justo después dela puesta de sol o antes del amanecer, en ciertos momentos del año, desde ubicaciones con buenas condiciones.

En esta fotografía se ven varios telescopios. Por ejemplo, la gran estructura angular al final del camino es el New Technology Telescope (NTT). Fiel a su nombre, tras su puesta en marcha en 1989 el telescopio incorporaba características revolucionarias, entre ellas, el ser el primero en utilizar óptica activa, así como una revolucionaria cúpula octogonal. Muchas de las características del NTT se incorporaron más tarde al VLT (Very Large Telescope) de ESO.

La cúpula al fondo, justo a la derecha del telescopio suizo de 1,2 metros Leonhard Euler, llamado así en honor al famoso matemático suizo Leonhard Euler (1707–83).

Alan envió esta fotografía al grupo de Flickr Your ESO Pictures. El grupo Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para ser las protagonistas de la serie “La imagen de la semana”, o para incorporarlas a la galería de imágenes.


17 de Junio de 2013

Rayos y relámpagos

En esta electrizante imagen, tomada el viernes 7 de junio de 2013, una furiosa tormenta descarga con poderosa rabia sobre Cerro Paranal. Las colosales cúpulas de los cuatro Telescopios Unitarios del VLT, cada una del tamaño de un edificio de ocho plantas, empequeñecen bajo el golpe de esta potente tormenta.

A la izquierda de la imagen, una solitaria estrella emerge para ser testigo del espectáculo — un único punto de luz sobre el oscuro cielo. Se trata de Procyon, una brillante estrella binaria en la constelación de Canis Minor (El Can Menor).

Es raro que haya nubes sobre el Observatorio Paranal de ESO. En promedio, el lugar experimenta la sorprendente cifra de 330 días claros al año. Los rayos son aún más raros de ver, ya que el observatorio se encuentra en uno de los lugares más secos del mundo: el desierto de Atacama, en el norte de Chile, situado a 2.600 metros sobre el nivel del mar. Si hay nubes, por lo general el observatorio está por encima de ellas.

A lo largo de sus 16 años trabajando como ingeniero en Paranal, el Fotógrafo embajador de ESO Gerhard Hüdepohl, ha visto rayos solo en otra ocasión anterior — por lo que agarró su cámara y se aventuró al exterior, exponiéndose a los elementos, para captar esta singular imagen.


10 de Junio de 2013

Ascenso y caída de una supernova

Esta nueva e inusual secuencia de vídeo muestra el rápido aumento de brillo y el lento palidecer de una explosión de supernova en la galaxia NGC 1365. La supernova, denominada SN 2012fr, fue descubierta por el astrónomo francés Alain Klotz el 27 de octubre de 2012. Las imágenes, captadas por el pequeño telescopio robótico TAROT, instalado en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, han sido compiladas para crear esta impresionante película.

Las supernovas son el resultado de la explosiva y cataclísmica muerte de cierto tipo de estrellas. Son tan brillantes que pueden brillar más que su galaxia anfitriona durante semanas antes de empezar a apagarse lentamente y desparecer de nuestra vista.

La supernova 2012fr [1] fue descubierta por Alain Klotz en la tarde del 27 de octubre de 2012. Estaba midiendo el brillo de una débil estrella variable en una imagen del telescopio robótico TAROT (Telescopio de Acción Rápida para Objetos Transitorios) instalado en el Observatorio La Silla de ESO, cuando se dio cuenta de que había un nuevo objeto que no estaba en la imagen obtenida tres días antes. Tras confirmarlo con telescopios y astrónomos de todo el mundo, se confirmó que el brillante objeto era una supernova de Tipo Ia.

Algunas estrellas cohabitan con una segunda estrella, orbitándose mutuamente en torno a un centro de gravedad común. En algunos casos, una de ellas puede ser una enana blanca que esté robando material de su compañera. Llegados a un punto, la enana blanca ha absorbido tanto material de su compañera que se vuelve inestable y explota. Esto se conoce como supernova de Tipo Ia.

Este tipo de supernova se ha revelado como sumamente importante, ya que son la forma más fiable de medir distancias a galaxias muy remotas en el universo temprano. Más allá del grupo local de galaxias, los astrónomos necesitaban encontrar objetos muy brillantes con propiedades predecibles que pudieran actuar como puntos de referencia con el fin de ayudarles a definir la historia de la expansión del universo. Las supernovas de Tipo Ia son ideales, ya que su brillo alcanza su máximo y se apaga casi del mismo modo en cada explosión. Las medidas de las distancias a las supernovas de Tipo Ia llevaron al descubrimiento de la expansion acelerada del universo, un trabajo premiado con el Premio Nobel de Física de 2011.

La galaxia anfitriona de esta supernova es NGC 1365 (ver también potw1037a), una elegante galaxia espiral barrada, situada a 60 millones de años luz hacia la constelación de Fornax (El Horno). Con un diámetro de unos 200.000 años luz, destaca entre otras galaxias del cúmulo de Fornax. Una colosal barra atraviesa la galaxia, con un núcleo en el centro. La nueva supernova puede distinguirse claramente sobre el núcleo, en el centro de la imagen.

Los astrónomos han descubierto más de 200 nuevas supernovas en 2012, y SN 2012fr es de las más brillantes. La supernova fue localizada cuando aún era muy débil, el 27 de octubre de 2012, y alcanzó su pico de brillo el 11 de noviembre de 2012 [2]. Entonces fue fácil verla como una estrella débil con un telescoipio de aficionados de tamaño medio. El vídeo fue compilado a partir de una serie de imagines de la galaxia tomadas durante un period de tres meses, desde su descubrimiento en octubre de 2012 hasta mediados de enero de 2013.

TAROT es un telescopio óptico robótico de 25 centímetros, capaz de moverse muy rápido y de iniciar una observación en un segundo. Se instaló en el Observatorio La Silla en 2006 con el propósito de detectar estallidos de rayos gamma. Las imágenes que descubrieron a SN 2012fr se tomaron utilizando filtros azules, verdes y rojos.

Notas

[1] Las supernovas se designan por el año en que fueron descubiertas y por el orden de descubrimiento utilizando letras del alfabeto. El hecho de que esta supernova haya sido descubierta por un equipo francés y haya sido designada con las letras “fr” es pura coincidencia.

[2] En aquel momento tenía magnitud de 11,9. Esto es unas 200 veces demasiado débil para ser vista por el ojo humano incluso en una noche despejada y oscura. Pero si  pudiéramos ver la supernova en su pico de brillo y nuestro Sol, la una junto a la otra, a la misma distancia del observador, la supernova se vería unos 3.000 millones de veces más brillante que el Sol.

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27 de Mayo de 2013

Ondas en el cielo chileno

A primera vista, esta cautivadora imagen se parece a las ondas causadas por la caída de una piedra en el centro de un estanque. Pero se trata del resultado del movimiento aparente de las estrellas a través del cielo austral sumado a algo de magia por parte del fotógrafo. La imagen fue tomada en Cerro Armazones, el pico de una montaña situada a 3.060 metros sobre nivel del mar y que se encuentra en la parte central del desierto de Atacama, en los Andes chilenos.

Las largas rayas brillantes son el rastro dejado por estrellas y cada raya marca el camino de una única estrella a través del oscuro cielo nocturno. Dejando el obturador de la cámara abierto durante un largo periodo de tiempo, el movimiento de las estrellas, imperceptible a simple vista, se revela. Tiempos de exposición de tan solo 15 minutos son suficientes para conseguir este efecto. En este caso, el fotógrafo combinó muchas exposiciones cortas para obtener la imagen final. La lente de amplio campo utilizada para esta serie muestra el polo celeste a la derecha y el ecuador justo encima de la pequeña torre.

La sorprendente cantidad de rastros de estrellas de esta imagen revela a su vez la increíble calidad  del cielo nocturno en Armazones: la atmósfera es extremadamente clara y no hay contaminación lumínica gracias a la remota ubicación de la cima de la montaña. Ese es uno de los motivos por los cuales se eligió esta montaña para ser el futuro hogar del que será el mayor ojo del mundo para mirar al cielo: el inminente European Extremely Large Telescope (E-ELT).


20 de Mayo de 2013

Admirando la galaxia

Incluso para el astrónomo más veterano es difícil resistirse a la tentación de tomarse un respiro, durante un apretado plan de observaciones, y levantar la vista hacia el glorioso y rico cielo austral. Esta imagen es un autorretrato obtenido por el astrónomo Alan Fitzsimmons, que captó esta fotografía entre dos sesiones de observación en el Observatorio La Silla de  ESO.

Esta atrevida foto muestra el contraste entre una figura sencilla, quieta y oscura sobre la Tierra y el brillante y luminoso cielo nocturno estrellado. En esta imagen, el cielo está dominado por el enorme chorro de estrellas y polvo que adornan el centro de la Vía Láctea, nuestra galaxia anfitriona.

Los observatorios de ESO están ubicados en el desierto de Atacama, en el norte de  Chile, una región con muy pocos habitantes, que combina noches muy oscuras con condiciones atmosféricas extremadamente despejadas, factores que, unidos, favorecen unas observaciones de alta calidad.

La Silla es el primer observatorio de ESO. Inaugurado en 1969, alberga varios telescopios con espejos primarios de más de 3,6 metros. Con más de 300 noches claras al año, La Silla es el lugar ideal para alojar instrumentos avanzados de observación, pero también es un lugar fabuloso para, sencillamente, parase y fijar los ojos en el cielo.

Alan envió esta fotografía al Grupo de Flickr “Your ESO Pictures”. El grupo de Flickr se revisa regularmente y se seleccionan las mejores fotos para protagonizar nuestra conocida sección de la Imagen de la Semana o para exponerlas en nuestra galería.

 


13 de Mayo de 2013

La Vía Láctea brilla sobre un nevado observatorio La Silla

En las afueras del Desierto de Atacama, lejos de la contaminación lumínica de las ciudades del norte de Chile, tras la puesta de Sol, los cielos son totalmente negros. Estos cielos tan oscuros permiten que allí tengan lugar algunas de las mejores observaciones astronómicas — a una altitud de 2.400 metros, el Observatorio La Silla de ESO tiene unas vistas del cielo nocturno increíblemente despejadas. Sin embargo, pese a ser un lugar remoto, alto y seco, no siempre puede escapar a las condiciones meteorológicas que, a veces, acompañan a los meses de invierno, cuando la nieve llega a cubrir el pico de la montaña y las cúpulas de sus telescopios.

Esta imagen muestra una La Silla invernal bajo un chorro de estrellas de nuestra Vía Láctea, cuyo plano se ve oblicuo en este fotograma. A la vista (de derecha a izquierda) el telescopio de 3,6 metros de ESO, el telescopio de 3,58 metros NTT (New Technology Telescope), el telescopio Schmidt de un metro de ESO, y el telescopio de 2,2 metros MPG/ESO, con nieve sobre su cúpula. Junto al telescopio de 3,6 metros de ESO, puede verse la pequeña cúpula del Coudé Auxiliary Telescope, fuera de servicio, y entre este y el NTT se encuentran los tanques de agua del observatorio.

Pese a que ver un paisaje nevado en La Silla pueda parecer sorprendente, los lugares de observación de ESO están a tal altitud que pueden experimentar, a lo largo del año, temperaturas que pueden ir de lo más frío a lo más caluroso y, ocasionalmente, pueden padecer condiciones muy duras.

Esta fotografía fue tomada por José Francisco Salgado, un Fotógrafo Embajador de ESO.


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