eso1628it — Foto Comunicato Stampa

Un laboratorio stellare nel Sagittario

10 Agosto 2016

La piccola spruzzata di brillanti stelle blu nell'angolo in alto a sinistra di questa immensa immagine da 615 megapixel è il perfetto laboratorio cosmico in cui studiare la vita e la morte delle stelle. Messier 18, questo il nome dell'oggetto, è un ammasso stellare composto da stelle formatesi insieme, dalla stessa nube massiccia di gas e polvere. Questa immagine, che mostra anche nubi rosse di idrogeno incandescente e scuri filamenti di polvere, è stata ottenuta con il telescopio VST (VLT Survey Telescope) dell'ESO all'Osservatorio del Paranal in Cile.

Messier 18 è stato scoperto e catalogato da Charles Messier - l'astronomo da cui il catalogo degli oggetti Messier prende il nome -  nel 1764, durante la sua ricerca di comete [1]. Si trova all'interno della Via Lattea, a circa 4600 anni luce da noi nella costellazione del Sagittario, e contiene molte stelle simili legate l'una all'altra in modo debole dalla reciproca gravità, in quello che viene chiamato ammasso stellare aperto.

La Via Lattea ospita circa 1000 ammassi aperti conosciuti, con una vasta gamma di proprietà, per esempio dimensione e età, che forniscono agli astronomi numerosi indizi sulla formazione, evoluzione e morte delle stelle. La principale attrattiva di questi ammassi è che tutte le stelle sono nate insieme dalla stessa nube di materia.

I colori blu e bianco della popolazione stellare di Messier 18 indicano che le stelle dell'ammasso sono molto giovani, probabilmente hanno solo 30 milioni di anni. Poichè sono tutte stelle sorelle, ogni differenza tra una stella e l'altra è da imputarsi solo alla sua massa e non alla distanza dalla Terra o alla composizione del materiale da cui si sono formate. Ciò rende gli ammassi molto utili nel raffinare le teorie di formazione ed evoluzione stellare.

Gli astronomi oggi sanno che la maggior parte delle stelle si forma in gruppi, forgiate dalla stessa nube di gas collassata su stessa a causa della propria forza di gravità. La nube di gas e polvere non utilizzati - una cosiddetta nube molecolare - che avvolge le stelle neonate viene spesso spazzata via dai loro forti venti stellari, indebolendo i legami gravitazionali che le tengno unite. Con il passare del tempo le stelle sorelle meno legate tra loro, come quelle qui rappresentate, se ne vanno ciascuna per la sua strada, spinte sempre più lontano da altre stelle vicine o da nubi massicce di gas che tirano e spingono un po' di qui e un po' di là. La nostra stella, il Sole, faceva probabilmente parte di un ammasso simile a Messier 18 finchè le sue compagne sono state a poco a poco sparse nella Via Lattea.

Le strisce scure che serpeggiano attraverso l'immagine sono torbidi filamenti di polvere cosmica che blocca la luce delle stelle più distanti. Le nubi rossastre che sembrano intrecciate con le stelle sono invece composte di idrogeno gassoso ionizzato. Il gas risplende a causa della luce ultravioletta molto intensa emessa dalle caldissime e giovani stelle che strappa gli elettroni agli atomi di gas provocando il debole bagliore diffuso. Con le giuste condizioni, questo materiale potrebbe di nuovo collassare su se stesso e donare alla Via Lattea una nuova generazione di stelle - un processo di formazione stellare che potrebbe continuare indefinitamente (eso1535).

Questa monumentale immagine di 30 577 x 20 108 pixel è stata ottenuta da OmegaCAM, lo strumento installato sul VST (VLT Survey Telescope) all'Osservatorio dell'ESO al Paranal in Cile.

Note

[1] Messier 18 è elencato nel Nuovo Catalogo Generale come NGC 6613.

Ulteriori Informazioni

L'ESO (European Southern Observatory, o Osservatorio Australe Europeo) è la principale organizzazione intergovernativa di Astronomia in Europa e l'osservatorio astronomico più produttivo al mondo. È sostenuto da 16 paesi: Austria, Belgio, Brasile, Danimarca, Finlandia, Francia, Germania, Italia, Paesi Bassi, Polonia, Portogallo, Regno Unito, Repubblica Ceca, Spagna, Svezia, e Svizzera, oltre al paese che ospita l'ESO, il Cile. L'ESO svolge un ambizioso programma che si concentra sulla progettazione, costruzione e gestione di potenti strumenti astronomici da terra che consentano agli astronomi di realizzare importanti scoperte scientifiche. L'ESO ha anche un ruolo di punta nel promuovere e organizzare la cooperazione nella ricerca astronomica. L'ESO gestisce tre siti osservativi unici al mondo in Cile: La Silla, Paranal e Chajnantor. Sul Paranal, l'ESO gestisce il Very Large Telescope, osservatorio astronomico d'avanguardia nella banda visibile e due telescopi per survey. VISTA, il più grande telescopio per survey al mondo, lavora nella banda infrarossa mentre il VST (VLT Survey Telescope) è il più grande telescopio progettato appositamente per produrre survey del cielo in luce visibile. L'ESO è il partner principale di ALMA, il più grande progetto astronomico esistente. E sul Cerro Armazones, vicino al Paranal, l'ESO sta costruendo l'European Extremely Large Telescope o E-ELT (significa Telescopio Europeo Estremamente Grande), un telescopio da 39 metri che diventerà "il più grande occhio del mondo rivolto al cielo".

La traduzione dall'inglese dei comunicati stampa dell'ESO è un servizio dalla Rete di Divulgazione Scientifica dell'ESO (ESON: ESO Science Outreach Network) composta da ricercatori e divulgatori scientifici da tutti gli Stati Membri dell'ESO e altri paesi. Il nodo italiano della rete ESON è gestito da Anna Wolter.

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Questa è una traduzione del Comunicato Stampa dell'ESO eso1628.

Sul Comunicato Stampa

Comunicato Stampa N":eso1628it
Nome:Messier 18, NGC 6613
Tipo:Milky Way : Star : Grouping : Cluster : Open
Facility:VLT Survey Telescope
Instruments:OmegaCAM

Immagini

L'ammasso stellare Messier 18 e i suoi dintorni
L'ammasso stellare Messier 18 e i suoi dintorni
L'ammasso stellare Messier 18 nella costellazione del Sagittario
L'ammasso stellare Messier 18 nella costellazione del Sagittario
Panoramica della zona intorno all'ammasso stellare Messier 18
Panoramica della zona intorno all'ammasso stellare Messier 18

Video

Zoom sull'ammasso stellare Messier 18
Zoom sull'ammasso stellare Messier 18
Primo piano della zona di cielo intorno all'ammasso stellare Messier 18
Primo piano della zona di cielo intorno all'ammasso stellare Messier 18

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